Astronomie

Quels autres indices de vie possible dans l'atmosphère vénusienne avons-nous écartés ?

Quels autres indices de vie possible dans l'atmosphère vénusienne avons-nous écartés ?

Maintenant que la phosphine a probablement été découverte en quantités relativement importantes dans l'atmosphère vénusienne, j'ai entendu dire qu'il y avait eu d'autres phénomènes inexpliqués (c'est-à-dire des taches sombres) observés. Est-ce que quelqu'un ici connaît des sources fiables avec de telles informations?


Maintenant que la phosphine a probablement été découverte en quantités relativement importantes dans l'atmosphère vénusienne

Ce n'est pas grand, c'est seulement 20 ppb.

J'ai entendu dire qu'il y avait eu d'autres phénomènes inexpliqués (c'est-à-dire taches sombres) vu.

Oui, des taches sombres ont été observées sur Vénus depuis un certain temps. Les scientifiques ne sont pas en mesure de le comprendre et pensent qu'il s'agit de nuages ​​absorbant la lumière UV, ce qui la rend sombre. Certains suggèrent un mélange inégal des nuages ​​créant des taches sombres et claires ou certains produits chimiques inconnus présents ou même un signe de croissance microbienne.

Ces "zones sombres" sont appelées plus tard "absorbeurs inconnus" car elles absorbent de grandes quantités de rayonnement solaire.

Qu'est-ce qui rend les patchs sombres ? Pourquoi fait-il sombre ?

Les taches sombres sont composées d'acide sulfurique concentré et de certains produits chimiques inconnus qui absorbent les rayonnements UV, ce qui les rend sombres. Les scientifiques ont affirmé que les produits chimiques étaient des formes de soufre, de dioxyde de disulfure ou de chlorure ferrique.

Ces taches sombres semblent affecter le climat de Vénus en affectant son albédo. Les nuages ​​absorbent le rayonnement solaire, ce qui provoque des changements de température qui affectent la configuration des vents et cela affecte l'albédo (quantité d'énergie réfléchie vers l'espace). Si nous parlons de chiffres, l'albédo de Vénus avait diminué d'environ la moitié entre 2006 et 2017, avant de revenir ensuite à la normale. Cela a affecté la haute atmosphère, y compris les variations de la « super-rotation », qui est entraînée par des vents dépassant 200 milles à l'heure (322 km/h).

Il est également noté qu'à environ 30 miles (48 km) au-dessus de la surface de la planète se trouve une couche nuageuse inférieure avec des températures d'environ 60 ° C (140 ° F) et des pressions similaires à celles de la Terre et il est supposé qu'il existe une sorte de la vie microbienne ou la prolifération d'algues qui absorbe la lumière et le rayonnement et provoque la couleur sombre.

Les références

  1. Sanjay S. Limaye, Rakesh Mogul, David J. Smith, Arif H. Ansari, Grzegorz P. Słowik et Parag Vaishampayan, Astrobiology, septembre 2018, 1181-1198. DOI : 10.1089/ast.2017.1783
  2. Lee et al. Variations à long terme de l'albédo de 365 nm de Vénus observées par Venus Express, Akatsuki, MESSENGER et le télescope spatial Hubble, The Astronomical Journal, Volume 158, Number 3, 26 août 2019. DOI : 10.3847/1538-3881/ab3120

Des indices possibles de vie repérés dans les nuages ​​de Vénus, selon les astronomes

Les astronomes ont trouvé un signe potentiel de vie haut dans l'atmosphère de Vénus voisine : des indices qu'il pourrait y avoir des microbes étranges vivant dans les nuages ​​​​chargés d'acide sulfurique de la planète serre.

Deux télescopes à Hawaï et au Chili ont repéré dans les épais nuages ​​vénusiens la signature chimique de la phosphine, un gaz nocif qui sur Terre n'est associé qu'à la vie, selon une étude publiée lundi&# x2019s dans la revue Nature Astronomy.

Plusieurs experts externes et les auteurs de l'étude eux-mêmes ont convenu que cela était alléchant, mais ont déclaré que c'était loin d'être la première preuve de la vie sur une autre planète. Ils ont dit que cela ne satisfaisait pas la norme « les affirmations extraordinaires nécessitent des preuves extraordinaires » établies par feu Carl Sagan, qui a spéculé sur la possibilité de la vie dans les nuages ​​​​de Vénus en 1967.

"Ce n'est pas un pistolet fumant", a déclaré le co-auteur de l'étude, David Clements, astrophysicien de l'Imperial College de Londres. Il n'y a même pas de résidus de coups de feu sur les mains de votre principal suspect, mais il y a une odeur distincte de cordite dans l'air qui peut suggérer quelque chose.

Alors que les astronomes planifient des recherches de vie sur des planètes en dehors de notre système solaire, une méthode majeure consiste à rechercher des signatures chimiques qui ne peuvent être créées que par des processus biologiques, appelés biosignatures. Après que trois astronomes se soient rencontrés dans un bar à Hawaï, ils ont décidé de regarder de cette façon la planète la plus proche de la Terre : Vénus. Ils ont recherché la phosphine, qui est constituée de trois atomes d'hydrogène et d'un atome de phosphore.

Les astronomes qui observent l'atmosphère de Vénus voisine voient quelque chose qui pourrait bien être un signe de vie. (Source : NASA)

Sur Terre, il n'y a que deux façons de former la phosphine, selon les auteurs de l'étude. L'un est dans un processus industriel. (Le gaz a été produit pour être utilisé comme agent de guerre chimique pendant la Première Guerre mondiale.) L'autre façon fait partie d'une sorte de fonction mal comprise chez les animaux et les microbes. Certains scientifiques le considèrent comme un déchet, d'autres don&apost.

La phosphine se trouve dans "Cooze" au fond des étangs, dans les entrailles de certaines créatures comme les blaireaux et peut-être le plus désagréablement associée à des tas de guano de pingouins, a déclaré Clements.

La co-auteure de l'étude, Sara Seager, une planétologue du MIT, a déclaré que les chercheurs ont examiné de manière exhaustive toutes les possibilités et les ont toutes exclues : volcans, éclairs, petites météorites tombant dans l'atmosphère. . Pas un seul processus que nous avons examiné n'a pu produire de la phosphine en quantités suffisamment élevées pour expliquer les découvertes de notre équipe.

Les astronomes émettent l'hypothèse d'un scénario sur la façon dont la vie pourrait exister sur la planète inhospitalière où les températures à la surface sont d'environ 800 degrés (425 degrés Celsius) sans eau.

“Vénus c'est l'enfer. Vénus est une sorte de jumelle maléfique de la Terre, a déclaré Clements. “ Clairement, quelque chose a mal tourné, très mal, avec Vénus. Il est victime d'un effet de serre incontrôlable.

Seager a déclaré que toute l'action peut être à 30 miles (50 kilomètres) au-dessus du sol dans l'épaisse couche de nuages ​​​​de dioxyde de carbone, où elle atteint environ la température ambiante ou légèrement plus chaude. Il contient des gouttelettes avec de minuscules quantités d'eau mais surtout de l'acide sulfurique qui est un milliard de fois plus acide que ce que l'on trouve sur Terre.

La phosphine pourrait provenir d'une sorte de microbes, probablement unicellulaires, à l'intérieur de ces gouttelettes d'acide sulfurique, vivant toute leur vie dans les nuages ​​​​de 16 kilomètres de profondeur, ont déclaré Seager et Clements. Lorsque les gouttelettes tombent, la vie potentielle se dessèche probablement et pourrait ensuite être récupérée dans une autre goutte et se réanimer, ont-ils déclaré.

La vie est certainement une possibilité, mais plus de preuves sont nécessaires, ont déclaré plusieurs scientifiques extérieurs.

L'astronome de l'Université Cornell, Lisa Kaltenegger, a déclaré que l'idée qu'il s'agisse de la signature de la biologie au travail est passionnante, mais elle a déclaré que nous n'en savons pas assez sur Vénus pour dire que la vie est la seule explication de la phosphine.

"Je ne suis pas sceptique, j'hésite", a déclaré Justin Filiberto, géochimiste planétaire au Lunar and Planetary Institute de Houston, spécialisé sur Vénus et Mars et ne faisant pas partie de l'équipe d'étude.

Filiberto a déclaré que les niveaux de phosphine trouvés pourraient être expliqués par les volcans. Il a déclaré que des études récentes qui n'ont pas été prises en compte dans cette dernière recherche suggèrent que Vénus pourrait avoir des volcans beaucoup plus actifs qu'on ne le pensait à l'origine. Mais Clements a déclaré que cette explication n'aurait de sens que si Vénus était au moins 200 fois plus volcaniquement active que la Terre.

David Grinspoon, un astrobiologiste basé à Washington au Planetary Science Institute qui a écrit un livre en 1997 suggérant que Vénus pourrait abriter la vie, a déclaré que la découverte « semble presque trop belle pour être vraie ».

"Je suis excité, mais je suis aussi prudent", a déclaré Grinspoon. “Nous avons trouvé un signe encourageant qui exige un suivi.”

La NASA n'a rien envoyé à Vénus depuis 1989, bien que la Russie, l'Europe et le Japon aient envoyé des sondes. L'agence spatiale américaine envisage deux missions possibles sur Vénus. L'un d'eux, baptisé DAVINCI+, entrerait dans l'atmosphère vénusienne dès 2026.

Clements a déclaré que sa tête lui disait qu'il y avait probablement 10 % de chances que ce soit la vie, mais son cœur voulait évidemment que ce soit beaucoup plus gros parce que ce serait tellement excitant.

Suivez Seth Borenstein sur Twitter : @borenbears

L'Associated Press Health & Science Department reçoit le soutien du Howard Hughes Medical Institute&# x2019s Department of Science Education. L'AP est seul responsable de tout le contenu.


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Les astronomes ont trouvé un signe potentiel de vie haut dans l'atmosphère de Vénus voisine : des indices qu'il pourrait y avoir des microbes étranges vivant dans les nuages ​​​​chargés d'acide sulfurique de la planète serre.

Deux télescopes à Hawaï et au Chili ont repéré dans les épais nuages ​​vénusiens la signature chimique de la phosphine, un gaz nocif qui sur Terre n'est associé qu'à la vie, selon une étude publiée lundi dans la revue Nature Astronomy.

Plusieurs experts externes - et les auteurs de l'étude eux-mêmes - ont convenu que cela était alléchant, mais ont déclaré que c'était loin d'être la première preuve de vie sur une autre planète. Ils ont dit que cela ne satisfaisait pas à la norme « les allégations extraordinaires nécessitent des preuves extraordinaires » établies par feu Carl Sagan, qui a spéculé sur la possibilité de la vie dans les nuages ​​​​de Vénus en 1967.

"Ce n'est pas une arme fumante", a déclaré le co-auteur de l'étude, David Clements, astrophysicien à l'Imperial College de Londres. "Ce ne sont même pas des résidus de balles sur les mains de votre principal suspect, mais il y a une odeur distincte de cordite dans l'air qui peut suggérer quelque chose."

Alors que les astronomes planifient des recherches de vie sur des planètes en dehors de notre système solaire, une méthode majeure consiste à rechercher des signatures chimiques qui ne peuvent être créées que par des processus biologiques, appelés biosignatures. Après que trois astronomes se soient rencontrés dans un bar à Hawaï, ils ont décidé de regarder de cette façon la planète la plus proche de la Terre : Vénus. Ils ont recherché la phosphine, qui est constituée de trois atomes d'hydrogène et d'un atome de phosphore.

Sur Terre, il n'y a que deux façons de former la phosphine, selon les auteurs de l'étude. L'un est dans un processus industriel. (Le gaz a été produit pour être utilisé comme agent de guerre chimique pendant la Première Guerre mondiale.) L'autre façon fait partie d'une sorte de fonction mal comprise chez les animaux et les microbes. Certains scientifiques le considèrent comme un déchet, d'autres non.

La phosphine se trouve dans "la vase au fond des étangs, les entrailles de certaines créatures comme les blaireaux et peut-être le plus désagréablement associée à des tas de guano de pingouins", a déclaré Clements.

La co-auteure de l'étude, Sara Seager, une planétologue du MIT, a déclaré que les chercheurs « ont examiné de manière exhaustive toutes les possibilités et les ont toutes exclues : volcans, éclairs, petites météorites tombant dans l'atmosphère. . Aucun processus que nous avons examiné n'a pu produire de la phosphine en quantités suffisamment élevées pour expliquer les découvertes de notre équipe.

Les astronomes émettent l'hypothèse d'un scénario sur la façon dont la vie pourrait exister sur la planète inhospitalière où les températures à la surface sont d'environ 800 degrés (425 degrés Celsius) sans eau.

« Vénus, c'est l'enfer. Vénus est une sorte de jumelle maléfique de la Terre », a déclaré Clements. « Il est clair que quelque chose a mal tourné, très mal, avec Vénus. Elle est victime d'un effet de serre incontrôlable.

Seager a déclaré que toute l'action peut être à 30 miles (50 kilomètres) au-dessus du sol dans l'épaisse couche de nuage de dioxyde de carbone, où il fait environ la température ambiante ou légèrement plus chaud. Il contient des gouttelettes avec de minuscules quantités d'eau mais surtout de l'acide sulfurique qui est un milliard de fois plus acide que ce que l'on trouve sur Terre.

La phosphine pourrait provenir d'une sorte de microbes, probablement unicellulaires, à l'intérieur de ces gouttelettes d'acide sulfurique, vivant toute leur vie dans les nuages ​​​​de 16 kilomètres de profondeur, ont déclaré Seager et Clements. Lorsque les gouttelettes tombent, la vie potentielle se dessèche probablement et pourrait ensuite être récupérée dans une autre goutte et se réanimer, ont-ils déclaré.

La vie est certainement une possibilité, mais plus de preuves sont nécessaires, ont déclaré plusieurs scientifiques extérieurs.

L'astronome de l'Université Cornell, Lisa Kaltenegger, a déclaré que l'idée que cela soit la signature de la biologie au travail est excitante, mais elle a déclaré que nous n'en savons pas assez sur Vénus pour dire que la vie est la seule explication de la phosphine.

"Je ne suis pas sceptique, j'hésite", a déclaré Justin Filiberto, géochimiste planétaire au Lunar and Planetary Institute de Houston, spécialisé sur Vénus et Mars et ne faisant pas partie de l'équipe d'étude.

Filiberto a déclaré que les niveaux de phosphine trouvés pourraient être expliqués par les volcans. Il a déclaré que des études récentes qui n'ont pas été prises en compte dans cette dernière recherche suggèrent que Vénus pourrait avoir des volcans beaucoup plus actifs qu'on ne le pensait à l'origine. Mais Clements a déclaré que cette explication n'aurait de sens que si Vénus était au moins 200 fois plus volcaniquement active que la Terre.

David Grinspoon, un astrobiologiste basé à Washington au Planetary Science Institute qui a écrit un livre en 1997 suggérant que Vénus pourrait abriter la vie, a déclaré que la découverte "semble presque trop belle pour être vraie".

"Je suis excité, mais je suis aussi prudent", a déclaré Grinspoon. « Nous avons trouvé un signe encourageant qui exige un suivi. »

La NASA n'a rien envoyé à Vénus depuis 1989, bien que la Russie, l'Europe et le Japon aient envoyé des sondes. L'agence spatiale américaine envisage deux missions possibles sur Vénus. L'un d'eux, baptisé DAVINCI+, entrerait dans l'atmosphère vénusienne dès 2026.

Clements a déclaré que sa tête lui disait "c'est probablement 10% de chances que ce soit la vie", mais son cœur "veut évidemment que ce soit beaucoup plus gros parce que ce serait tellement excitant".

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Les astronomes voient des indices de vie possibles dans les nuages ​​de Vénus

Les astronomes ont trouvé un signe potentiel de vie haut dans l'atmosphère de Vénus voisine : des indices qu'il pourrait y avoir des microbes étranges vivant dans les nuages ​​​​chargés d'acide sulfurique de la planète serre.

Deux télescopes à Hawaï et au Chili ont repéré dans les épais nuages ​​vénusiens la signature chimique de la phosphine, un gaz nocif qui sur Terre n'est associé qu'à la vie, selon une étude publiée lundi dans la revue Nature Astronomy.

Plusieurs experts externes - et les auteurs de l'étude eux-mêmes - ont convenu que cela était alléchant, mais ont déclaré que c'était loin d'être la première preuve de vie sur une autre planète. Ils ont déclaré que cela ne satisfaisait pas aux «affirmations extraordinaires nécessitant des preuves extraordinaires» établies par feu Carl Sagan, qui a spéculé sur la possibilité de la vie dans les nuages ​​​​de Vénus en 1967.

"Ce n'est pas une arme fumante", a déclaré le co-auteur de l'étude David Clements, un astrophysicien de l'Imperial College de Londres. "Ce ne sont même pas des résidus de balles sur les mains de votre principal suspect, mais il y a une odeur distincte de cordite dans l'air qui peut suggérer quelque chose."

Alors que les astronomes planifient des recherches de vie sur des planètes en dehors de notre système solaire, une méthode majeure consiste à rechercher des signatures chimiques qui ne peuvent être créées que par des processus biologiques, appelés biosignatures. Après que trois astronomes se soient rencontrés dans un bar à Hawaï, ils ont décidé de regarder de cette façon la planète la plus proche de la Terre : Vénus. Ils ont recherché la phosphine, qui est constituée de trois atomes d'hydrogène et d'un atome de phosphore.

Sur Terre, il n'y a que deux façons de former la phosphine, selon les auteurs de l'étude. L'un est dans un processus industriel. (Le gaz a été produit pour être utilisé comme agent de guerre chimique pendant la Première Guerre mondiale.) L'autre façon fait partie d'une sorte de fonction mal comprise chez les animaux et les microbes. Certains scientifiques le considèrent comme un déchet, d'autres non.

La phosphine se trouve dans "la vase au fond des étangs, les entrailles de certaines créatures comme les blaireaux et peut-être le plus désagréablement associée à des tas de guano de pingouins", a déclaré Clements.

La co-auteure de l'étude, Sara Seager, une planétologue du MIT, a déclaré que les chercheurs « ont examiné de manière exhaustive toutes les possibilités et les ont toutes exclues : volcans, éclairs, petites météorites tombant dans l'atmosphère. « Pas un seul processus que nous avons examiné n'a pu produire de la phosphine en quantités suffisamment élevées pour expliquer les découvertes de notre équipe. »

Les astronomes émettent l'hypothèse d'un scénario sur la façon dont la vie pourrait exister sur la planète inhospitalière où les températures à la surface sont d'environ 800 degrés (425 degrés Celsius) sans eau.

« Vénus, c'est l'enfer. Vénus est une sorte de jumelle maléfique de la Terre », a déclaré Clements. « Il est clair que quelque chose a mal tourné, très mal, avec Vénus. Elle est victime d'un effet de serre incontrôlable.

Seager a déclaré que toute l'action peut être à 30 miles (50 kilomètres) au-dessus du sol dans l'épaisse couche de nuage de dioxyde de carbone, où il fait environ la température ambiante ou légèrement plus chaud. Il contient des gouttelettes avec de minuscules quantités d'eau mais surtout de l'acide sulfurique qui est un milliard de fois plus acide que ce que l'on trouve sur Terre.

La phosphine pourrait provenir d'une sorte de microbes, probablement unicellulaires, à l'intérieur de ces gouttelettes d'acide sulfurique, vivant toute leur vie dans les nuages ​​​​de 16 kilomètres de profondeur, ont déclaré Seager et Clements. Lorsque les gouttelettes tombent, la vie potentielle se dessèche probablement et pourrait ensuite être récupérée dans une autre goutte et se réanimer, ont-ils déclaré.

La vie est certainement une possibilité, mais plus de preuves sont nécessaires, ont déclaré plusieurs scientifiques extérieurs.

L'astronome de l'Université Cornell, Lisa Kaltenegger, a déclaré que l'idée que cela soit la signature de la biologie au travail est excitante, mais elle a déclaré que nous n'en savons pas assez sur Vénus pour dire que la vie est la seule explication de la phosphine.

"Je ne suis pas sceptique, j'hésite", a déclaré Justin Filiberto, géochimiste planétaire au Lunar and Planetary Institute de Houston, spécialisé sur Vénus et Mars et ne faisant pas partie de l'équipe d'étude.

Filiberto a déclaré que les niveaux de phosphine trouvés pourraient être expliqués par les volcans. Il a déclaré que des études récentes qui n'ont pas été prises en compte dans cette dernière recherche suggèrent que Vénus pourrait avoir des volcans beaucoup plus actifs qu'on ne le pensait à l'origine. Mais Clements a déclaré que cette explication n'aurait de sens que si Vénus était au moins 200 fois plus volcaniquement active que la Terre.

David Grinspoon, un astrobiologiste basé à Washington au Planetary Science Institute qui a écrit un livre en 1997 suggérant que Vénus pourrait abriter la vie, a déclaré que la découverte "semble presque trop belle pour être vraie".

"Je suis excité, mais je suis aussi prudent", a déclaré Grinspoon. « Nous avons trouvé un signe encourageant qui exige un suivi. »

La NASA n'a rien envoyé à Vénus depuis 1989, bien que la Russie, l'Europe et le Japon aient envoyé des sondes. L'agence spatiale américaine envisage deux missions possibles sur Vénus. L'un d'eux, baptisé DAVINCI+, entrerait dans l'atmosphère vénusienne dès 2026.

Clements a déclaré que sa tête lui disait "c'est probablement 10% de chances que ce soit la vie", mais son cœur veut évidemment que ce soit beaucoup plus gros parce que ce serait tellement excitant.

Seth Borenstein est journaliste à l'Associated Press.
À propos de la photo principale : Cette photo de mai 2016 fournie par la chercheuse Jane Greaves montre la planète Vénus, vue depuis la sonde Akatsuki de l'Agence japonaise d'exploration aérospatiale. Un rapport publié le lundi 14 septembre 2020 indique que les astronomes ont trouvé un signal potentiel de vie élevé dans l'atmosphère de notre planète voisine la plus proche. (J. Greaves/Université de Cardiff/JAXA via AP)


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Les astronomes ont trouvé un signe potentiel de vie haut dans l'atmosphère de Vénus voisine : des indices qu'il pourrait y avoir des microbes étranges vivant dans les nuages ​​​​chargés d'acide sulfurique de la planète serre.

Deux télescopes à Hawaï et au Chili ont repéré dans les épais nuages ​​vénusiens la signature chimique de la phosphine, un gaz nocif qui sur Terre n'est associé qu'à la vie, selon une étude publiée lundi dans la revue Nature Astronomy.

Plusieurs experts externes - et les auteurs de l'étude eux-mêmes - ont convenu que cela était alléchant, mais ont déclaré que c'était loin d'être la première preuve de vie sur une autre planète. Ils ont déclaré que cela ne satisfaisait pas aux « affirmations extraordinaires nécessitant des preuves extraordinaires – norme établie par feu Carl Sagan, qui a spéculé sur la possibilité de la vie dans les nuages ​​​​de Vénus en 1967.

"Ce n'est pas une arme fumante", a déclaré le co-auteur de l'étude David Clements, un astrophysicien de l'Imperial College de Londres. "Ce ne sont même pas des résidus de balles sur les mains de votre principal suspect, mais il y a une odeur distincte de cordite dans l'air qui peut suggérer quelque chose."

Alors que les astronomes planifient des recherches de vie sur des planètes en dehors de notre système solaire, une méthode majeure consiste à rechercher des signatures chimiques qui ne peuvent être créées que par des processus biologiques, appelés biosignatures. Après que trois astronomes se soient rencontrés dans un bar à Hawaï, ils ont décidé de regarder de cette façon la planète la plus proche de la Terre : Vénus. Ils ont recherché la phosphine, qui est constituée de trois atomes d'hydrogène et d'un atome de phosphore.

Sur Terre, il n'y a que deux façons de former la phosphine, selon les auteurs de l'étude. L'un est dans un processus industriel. (Le gaz a été produit pour être utilisé comme agent de guerre chimique pendant la Première Guerre mondiale.) L'autre façon fait partie d'une sorte de fonction mal comprise chez les animaux et les microbes. Certains scientifiques le considèrent comme un déchet, d'autres non.

La phosphine se trouve dans "la vase au fond des étangs, les entrailles de certaines créatures comme les blaireaux et peut-être le plus désagréablement associée à des tas de guano de pingouins", a déclaré Clements.

La co-auteure de l'étude, Sara Seager, une planétologue du MIT, a déclaré que les chercheurs « ont examiné de manière exhaustive toutes les possibilités et les ont toutes exclues : volcans, éclairs, petites météorites tombant dans l'atmosphère. « Pas un seul processus que nous avons examiné n'a pu produire de la phosphine en quantités suffisamment élevées pour expliquer les découvertes de notre équipe. »

Les astronomes émettent l'hypothèse d'un scénario sur la façon dont la vie pourrait exister sur la planète inhospitalière où les températures à la surface sont d'environ 800 degrés (425 degrés Celsius) sans eau.

« Vénus, c'est l'enfer. Vénus est une sorte de jumelle maléfique de la Terre », a déclaré Clements. « Il est clair que quelque chose a mal tourné, très mal, avec Vénus. Elle est victime d'un effet de serre incontrôlable.

Seager a déclaré que toute l'action peut être à 30 miles (50 kilomètres) au-dessus du sol dans l'épaisse couche de nuage de dioxyde de carbone, où il fait environ la température ambiante ou légèrement plus chaud. Il contient des gouttelettes avec de minuscules quantités d'eau mais surtout de l'acide sulfurique qui est un milliard de fois plus acide que ce que l'on trouve sur Terre.

La phosphine pourrait provenir d'une sorte de microbes, probablement unicellulaires, à l'intérieur de ces gouttelettes d'acide sulfurique, vivant toute leur vie dans les nuages ​​​​de 16 kilomètres de profondeur, ont déclaré Seager et Clements. Lorsque les gouttelettes tombent, la vie potentielle se dessèche probablement et pourrait ensuite être récupérée dans une autre goutte et se réanimer, ont-ils déclaré.

La vie est certainement une possibilité, mais plus de preuves sont nécessaires, ont déclaré plusieurs scientifiques extérieurs.

L'astronome de l'Université Cornell, Lisa Kaltenegger, a déclaré que l'idée que cela soit la signature de la biologie au travail est excitante, mais elle a déclaré que nous n'en savons pas assez sur Vénus pour dire que la vie est la seule explication de la phosphine.

"Je ne suis pas sceptique, j'hésite", a déclaré Justin Filiberto, géochimiste planétaire au Lunar and Planetary Institute de Houston, spécialisé sur Vénus et Mars et ne faisant pas partie de l'équipe d'étude.

Filiberto a déclaré que les niveaux de phosphine trouvés pourraient être expliqués par les volcans. Il a déclaré que des études récentes qui n'ont pas été prises en compte dans cette dernière recherche suggèrent que Vénus pourrait avoir des volcans beaucoup plus actifs qu'on ne le pensait à l'origine. Mais Clements a déclaré que cette explication n'aurait de sens que si Vénus était au moins 200 fois plus volcaniquement active que la Terre.

David Grinspoon, un astrobiologiste basé à Washington au Planetary Science Institute qui a écrit un livre en 1997 suggérant que Vénus pourrait abriter la vie, a déclaré que la découverte "semble presque trop belle pour être vraie".

"Je suis excité, mais je suis aussi prudent", a déclaré Grinspoon. « Nous avons trouvé un signe encourageant qui exige un suivi. »

La NASA n'a rien envoyé à Vénus depuis 1989, bien que la Russie, l'Europe et le Japon aient envoyé des sondes. L'agence spatiale américaine envisage deux missions possibles sur Vénus. L'un d'eux, baptisé DAVINCI+, entrerait dans l'atmosphère vénusienne dès 2026.

Clements a déclaré que sa tête lui disait "c'est probablement 10% de chances que ce soit la vie", mais son cœur veut évidemment que ce soit beaucoup plus gros parce que ce serait tellement excitant.

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Copyright 2021 The Associated Press. Tous les droits sont réservés. Ce matériel ne peut être publié, diffusé, réécrit ou redistribué.


Les astronomes voient des indices possibles de vie dans les nuages ​​de Vénus

(AP) - Les astronomes ont trouvé un signe potentiel de vie haut dans l'atmosphère de Vénus voisine : des indices qu'il pourrait y avoir des microbes étranges vivant dans les nuages ​​​​chargés d'acide sulfurique de la planète de la serre.

Deux télescopes à Hawaï et au Chili ont repéré dans les épais nuages ​​vénusiens la signature chimique de la phosphine, un gaz nocif qui sur Terre n'est associé qu'à la vie, selon une étude publiée lundi dans la revue Nature Astronomy.

Plusieurs experts externes - et les auteurs de l'étude eux-mêmes - ont convenu que cela était alléchant, mais ont déclaré que c'était loin d'être la première preuve de vie sur une autre planète. Ils ont déclaré que cela ne satisfaisait pas à la norme « les allégations extraordinaires nécessitant des preuves extraordinaires » établies par feu Carl Sagan, qui a spéculé sur la possibilité de la vie dans les nuages ​​​​de Vénus en 1967.

"Ce n'est pas une arme fumante", a déclaré le co-auteur de l'étude, David Clements, astrophysicien de l'Imperial College de Londres. "Ce ne sont même pas des résidus de balles sur les mains de votre principal suspect, mais il y a une odeur distincte de cordite dans l'air qui peut suggérer quelque chose."

Alors que les astronomes planifient des recherches de vie sur des planètes en dehors de notre système solaire, une méthode majeure consiste à rechercher des signatures chimiques qui ne peuvent être créées que par des processus biologiques, appelés biosignatures. Après que trois astronomes se soient rencontrés dans un bar à Hawaï, ils ont décidé de regarder de cette façon la planète la plus proche de la Terre : Vénus. Ils ont recherché la phosphine, qui est constituée de trois atomes d'hydrogène et d'un atome de phosphore.

Sur Terre, il n'y a que deux façons de former la phosphine, selon les auteurs de l'étude. L'un est dans un processus industriel. (Le gaz a été produit pour être utilisé comme agent de guerre chimique pendant la Première Guerre mondiale.) L'autre façon fait partie d'une sorte de fonction mal comprise chez les animaux et les microbes. Certains scientifiques le considèrent comme un déchet, d'autres non.

La phosphine se trouve dans "la vase au fond des étangs, les entrailles de certaines créatures comme les blaireaux et peut-être le plus désagréablement associée à des tas de guano de pingouins", a déclaré Clements.

La co-auteure de l'étude, Sara Seager, une planétologue du MIT, a déclaré que les chercheurs « ont examiné de manière exhaustive toutes les possibilités et les ont toutes exclues : volcans, éclairs, petites météorites tombant dans l'atmosphère. . Aucun processus que nous avons examiné n'a pu produire de la phosphine en quantités suffisamment élevées pour expliquer les découvertes de notre équipe. »

Les astronomes émettent l'hypothèse d'un scénario sur la façon dont la vie pourrait exister sur la planète inhospitalière où les températures à la surface sont d'environ 800 degrés (425 degrés Celsius) sans eau.

« Vénus, c'est l'enfer. Vénus est une sorte de jumelle maléfique de la Terre », a déclaré Clements. « Il est clair que quelque chose a mal tourné, très mal, avec Vénus. Elle est victime d'un effet de serre incontrôlable.

Seager a déclaré que toute l'action peut être à 30 miles (50 kilomètres) au-dessus du sol dans l'épaisse couche de nuages ​​​​de dioxyde de carbone, où il fait environ la température ambiante ou légèrement plus chaud. Il contient des gouttelettes avec de minuscules quantités d'eau mais surtout de l'acide sulfurique qui est un milliard de fois plus acide que ce que l'on trouve sur Terre.

La phosphine pourrait provenir d'une sorte de microbes, probablement unicellulaires, à l'intérieur de ces gouttelettes d'acide sulfurique, vivant toute leur vie dans les nuages ​​​​de 16 kilomètres de profondeur, ont déclaré Seager et Clements. Lorsque les gouttelettes tombent, la vie potentielle se dessèche probablement et pourrait ensuite être récupérée dans une autre goutte et se réanimer, ont-ils déclaré.

La vie est certainement une possibilité, mais plus de preuves sont nécessaires, ont déclaré plusieurs scientifiques extérieurs.

L'astronome de l'Université Cornell, Lisa Kaltenegger, a déclaré que l'idée que cela soit la signature de la biologie au travail est excitante, mais elle a déclaré que nous n'en savons pas assez sur Vénus pour dire que la vie est la seule explication de la phosphine.

"Je ne suis pas sceptique, j'hésite", a déclaré Justin Filiberto, géochimiste planétaire au Lunar and Planetary Institute de Houston, spécialisé sur Vénus et Mars et ne faisant pas partie de l'équipe d'étude.

Filiberto a déclaré que les niveaux de phosphine trouvés pourraient être expliqués par les volcans. Il a déclaré que des études récentes qui n'ont pas été prises en compte dans cette dernière recherche suggèrent que Vénus pourrait avoir des volcans beaucoup plus actifs qu'on ne le pensait à l'origine. Mais Clements a déclaré que cette explication n'aurait de sens que si Vénus était au moins 200 fois plus volcaniquement active que la Terre.

David Grinspoon, un astrobiologiste basé à Washington au Planetary Science Institute qui a écrit un livre en 1997 suggérant que Vénus pourrait abriter la vie, a déclaré que la découverte "semble presque trop belle pour être vraie".

"Je suis excité, mais je suis aussi prudent", a déclaré Grinspoon. « Nous avons trouvé un signe encourageant qui exige que nous suivions. »

La NASA n'a rien envoyé à Vénus depuis 1989, bien que la Russie, l'Europe et le Japon aient envoyé des sondes. L'agence spatiale américaine envisage deux missions possibles sur Vénus. L'un d'eux, baptisé DAVINCI+, entrerait dans l'atmosphère vénusienne dès 2026.

Clements a déclaré que sa tête lui disait "c'est probablement 10% de chances que ce soit la vie", mais son cœur "veut évidemment que ce soit beaucoup plus gros parce que ce serait tellement excitant".

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Les astronomes ont trouvé un signe potentiel de vie dans l'atmosphère de Vénus, notre planète voisine la plus proche

Les astronomes ont trouvé un signe potentiel de vie haut dans l'atmosphère de Vénus voisine : des indices qu'il pourrait y avoir des microbes étranges vivant dans les nuages ​​​​chargés d'acide sulfurique de la planète de la serre.

Deux télescopes à Hawaï et au Chili ont repéré dans les épais nuages ​​vénusiens la signature chimique de la phosphine, un gaz nocif qui sur Terre n'est associé qu'à la vie, selon une étude publiée lundi dans la revue Nature Astronomy.

Plusieurs experts externes - et les auteurs de l'étude eux-mêmes - ont convenu que cela était alléchant, mais ont déclaré que c'était loin d'être la première preuve de vie sur une autre planète. Ils ont déclaré que cela ne satisfaisait pas à la norme « les allégations extraordinaires nécessitent des preuves extraordinaires » établies par feu Carl Sagan, qui a spéculé sur la possibilité de la vie dans les nuages ​​​​de Vénus en 1967.

“It’s not a smoking gun,” said study co-author David Clements, an Imperial College of London astrophysicist. “It’s not even gunshot residue on the hands of your prime suspect, but there is a distinct whiff of cordite in the air which may be suggesting something.”

As astronomers plan for searches for life on planets outside our solar system, a major method is to look for chemical signatures that can only be made by biological processes, called biosignatures. After three astronomers met in a bar in Hawaii, they decided to look that way at the closest planet to Earth: Venus. They searched for phosphine, which is three hydrogen atoms and a phosphorous atom.

On Earth, there are only two ways phosphine can be formed, study authors said. One is in an industrial process. (The gas was produced for use as chemical warfare agent in World War I.) The other way is as part of some kind of poorly understood function in animals and microbes. Some scientists consider it a waste product, others don’t.

Phosphine is found in “ooze at the bottom of ponds, the guts of some creatures like badgers and perhaps most unpleasantly associated with piles of penguin guano,” Clements said.

Study co-author Sara Seager, an MIT planetary scientist, said researchers “exhaustively went through every possibility and ruled all of them out: volcanoes, lightning strikes, small meteorites falling into the atmosphere. . Not a single process we looked at could produce phosphine in high enough quantities to explain our team’s findings.”

The astronomers hypothesize a scenario for how life could exist on the inhospitable planet where temperatures on the surface are around 800 degrees (425 degrees Celsius) with no water.

“Venus is hell. Venus is kind of Earth’s evil twin,” Clements said. “Clearly something has gone wrong, very wrong, with Venus. It’s the victim of a runaway greenhouse effect.”

Seager said all the action may be 30 miles (50 kilometers) above ground in the thick carbon-dioxide layer cloud deck, where it’s about room temperature or slightly warmer. It contains droplets with tiny amounts of water but mostly sulfuric acid that is a billion times more acidic than what’s found on Earth.

The phosphine could be coming from some kind of microbes, probably single-cell ones, inside those sulfuric acid droplets, living their entire lives in the 10-mile-deep (16-kilometer-deep) clouds, Seager and Clements said. When the droplets fall, the potential life probably dries out and could then get picked up in another drop and reanimate, they said.

Life is definitely a possibility, but more proof is needed, several outside scientists said.

Cornell University astronomer Lisa Kaltenegger said the idea of this being the signature of biology at work is exciting, but she said we don’t know enough about Venus to say life is the only explanation for the phosphine.

“I’m not skeptical, I’m hesitant,” said Justin Filiberto, a planetary geochemist at the Lunar and Planetary Institute in Houston who specializes in Venus and Mars and isn’t part of the study team.

Filiberto said the levels of phosphine found might be explained away by volcanoes. He said recent studies that were not taken into account in this latest research suggest that Venus may have far more active volcanoes than originally thought. But Clements said that explanation would make sense only if Venus were at least 200 times as volcanically active as Earth.

David Grinspoon, a Washington-based astrobiologist at the Planetary Science Institute who wrote a 1997 book suggesting Venus could harbor life, said the finding “almost seems too good to be true.”

“I’m excited, but I’m also cautious,” Grinspoon said. “We found an encouraging sign that demands we follow up.”

NASA hasn’t sent anything to Venus since 1989, though Russia, Europe and Japan have dispatched probes. The U.S. space agency is considering two possible Venus missions. One of them, called DAVINCI+, would go into the Venusian atmosphere as early as 2026.

Clements said his head tells him “it’s probably a 10% chance that it’s life,” but his heart “obviously wants it to be much bigger because it would be so exciting.”


Astronomers see possible hints of life in Venus’s clouds

(AP) - Astronomers have found a potential sign of life high in the atmosphere of neighboring Venus: hints there may be bizarre microbes living in the sulfuric acid-laden clouds of the hothouse planet.

Two telescopes in Hawaii and Chile spotted in the thick Venusian clouds the chemical signature of phosphine, a noxious gas that on Earth is only associated with life, according to a study in Monday’s journal Nature Astronomy.

Several outside experts — and the study authors themselves — agreed this is tantalizing but said it is far from the first proof of life on another planet. They said it doesn’t satisfy the “extraordinary claims require extraordinary evidence” standard established by the late Carl Sagan, who speculated about the possibility of life in the clouds of Venus in 1967.

“It’s not a smoking gun,” said study co-author David Clements, an Imperial College of London astrophysicist. “It’s not even gunshot residue on the hands of your prime suspect, but there is a distinct whiff of cordite in the air which may be suggesting something.”

As astronomers plan for searches for life on planets outside our solar system, a major method is to look for chemical signatures that can only be made by biological processes, called biosignatures. After three astronomers met in a bar in Hawaii, they decided to look that way at the closest planet to Earth: Venus. They searched for phosphine, which is three hydrogen atoms and a phosphorous atom.

On Earth, there are only two ways phosphine can be formed, study authors said. One is in an industrial process. (The gas was produced for use as chemical warfare agent in World War I.) The other way is as part of some kind of poorly understood function in animals and microbes. Some scientists consider it a waste product, others don’t.

Phosphine is found in “ooze at the bottom of ponds, the guts of some creatures like badgers and perhaps most unpleasantly associated with piles of penguin guano,” Clements said.

Study co-author Sara Seager, an MIT planetary scientist, said researchers “exhaustively went through every possibility and ruled all of them out: volcanoes, lightning strikes, small meteorites falling into the atmosphere. . Not a single process we looked at could produce phosphine in high enough quantities to explain our team’s findings.”

The astronomers hypothesize a scenario for how life could exist on the inhospitable planet where temperatures on the surface are around 800 degrees (425 degrees Celsius) with no water.

“Venus is hell. Venus is kind of Earth’s evil twin,” Clements said. “Clearly something has gone wrong, very wrong, with Venus. It’s the victim of a runaway greenhouse effect.”

Seager said all the action may be 30 miles (50 kilometers) above ground in the thick carbon-dioxide layer cloud deck, where it’s about room temperature or slightly warmer. It contains droplets with tiny amounts of water but mostly sulfuric acid that is a billion times more acidic than what’s found on Earth.

The phosphine could be coming from some kind of microbes, probably single-cell ones, inside those sulfuric acid droplets, living their entire lives in the 10-mile-deep (16-kilometer-deep) clouds, Seager and Clements said. When the droplets fall, the potential life probably dries out and could then get picked up in another drop and reanimate, they said.

Life is definitely a possibility, but more proof is needed, several outside scientists said.

Cornell University astronomer Lisa Kaltenegger said the idea of this being the signature of biology at work is exciting, but she said we don’t know enough about Venus to say life is the only explanation for the phosphine.

“I’m not skeptical, I’m hesitant,” said Justin Filiberto, a planetary geochemist at the Lunar and Planetary Institute in Houston who specializes in Venus and Mars and isn’t part of the study team.

Filiberto said the levels of phosphine found might be explained away by volcanoes. He said recent studies that were not taken into account in this latest research suggest that Venus may have far more active volcanoes than originally thought. But Clements said that explanation would make sense only if Venus were at least 200 times as volcanically active as Earth.

David Grinspoon, a Washington-based astrobiologist at the Planetary Science Institute who wrote a 1997 book suggesting Venus could harbor life, said the finding “almost seems too good to be true.”

“I’m excited, but I’m also cautious,” Grinspoon said. “We found an encouraging sign that demands we follow up.”

NASA hasn’t sent anything to Venus since 1989, though Russia, Europe and Japan have dispatched probes. The U.S. space agency is considering two possible Venus missions. One of them, called DAVINCI+, would go into the Venusian atmosphere as early as 2026.

Clements said his head tells him “it’s probably a 10% chance that it’s life,” but his heart “obviously wants it to be much bigger because it would be so exciting.”

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The Associated Press Health & Science Department receives support from the Howard Hughes Medical Institute’s Department of Science Education. The AP is solely responsible for all content.


Possible hints of life spotted in Venus' clouds, astronomers say

Astronomers have found a potential sign of life high in the atmosphere of neighboring Venus: hints there may be bizarre microbes living in the sulfuric acid-laden clouds of the hothouse planet.

Two telescopes in Hawaii and Chile spotted in the thick Venusian clouds the chemical signature of phosphine, a noxious gas that on Earth is only associated with life, according to a study in Monday’s journal Nature Astronomy.

Several outside experts — and the study authors themselves — agreed this is tantalizing but said it is far from the first proof of life on another planet. They said it doesn&apost satisfy the 𠇎xtraordinary claims require extraordinary evidence" standard established by the late Carl Sagan, who speculated about the possibility of life in the clouds of Venus in 1967.

“It’s not a smoking gun," said study co-author David Clements, an Imperial College of London astrophysicist. “It’s not even gunshot residue on the hands of your prime suspect, but there is a distinct whiff of cordite in the air which may be suggesting something.”

As astronomers plan for searches for life on planets outside our solar system, a major method is to look for chemical signatures that can only be made by biological processes, called biosignatures. After three astronomers met in a bar in Hawaii, they decided to look that way at the closest planet to Earth: Venus. They searched for phosphine, which is three hydrogen atoms and a phosphorous atom.

Astronomers looking at the atmosphere in neighboring Venus see something that might just be a sign of life. (Source: NASA)

On Earth, there are only two ways phosphine can be formed, study authors said. One is in an industrial process. (The gas was produced for use as chemical warfare agent in World War I.) The other way is as part of some kind of poorly understood function in animals and microbes. Some scientists consider it a waste product, others don&apost.

Phosphine is found in “ooze at the bottom of ponds, the guts of some creatures like badgers and perhaps most unpleasantly associated with piles of penguin guano,” Clements said.

Study co-author Sara Seager, an MIT planetary scientist, said researchers 𠇎xhaustively went through every possibility and ruled all of them out: volcanoes, lightning strikes, small meteorites falling into the atmosphere. . Not a single process we looked at could produce phosphine in high enough quantities to explain our team’s findings.”

The astronomers hypothesize a scenario for how life could exist on the inhospitable planet where temperatures on the surface are around 800 degrees (425 degrees Celsius) with no water.

“Venus is hell. Venus is kind of Earth’s evil twin,” Clements said. 𠇌learly something has gone wrong, very wrong, with Venus. It’s the victim of a runaway greenhouse effect.”

Seager said all the action may be 30 miles (50 kilometers) above ground in the thick carbon-dioxide layer cloud deck, where it&aposs about room temperature or slightly warmer. It contains droplets with tiny amounts of water but mostly sulfuric acid that is a billion times more acidic than what’s found on Earth.

The phosphine could be coming from some kind of microbes, probably single-cell ones, inside those sulfuric acid droplets, living their entire lives in the 10-mile-deep (16-kilometer-deep) clouds, Seager and Clements said. When the droplets fall, the potential life probably dries out and could then get picked up in another drop and reanimate, they said.

Life is definitely a possibility, but more proof is needed, several outside scientists said.

Cornell University astronomer Lisa Kaltenegger said the idea of this being the signature of biology at work is exciting, but she said we don’t know enough about Venus to say life is the only explanation for the phosphine.

“I’m not skeptical, I’m hesitant,” said Justin Filiberto, a planetary geochemist at the Lunar and Planetary Institute in Houston who specializes in Venus and Mars and isn’t part of the study team.

Filiberto said the levels of phosphine found might be explained away by volcanoes. He said recent studies that were not taken into account in this latest research suggest that Venus may have far more active volcanoes than originally thought. But Clements said that explanation would make sense only if Venus were at least 200 times as volcanically active as Earth.

David Grinspoon, a Washington-based astrobiologist at the Planetary Science Institute who wrote a 1997 book suggesting Venus could harbor life, said the finding 𠇊lmost seems too good to be true.”

“I’m excited, but I’m also cautious,” Grinspoon said. “We found an encouraging sign that demands we follow up.”

NASA hasn’t sent anything to Venus since 1989, though Russia, Europe and Japan have dispatched probes. The U.S. space agency is considering two possible Venus missions. One of them, called DAVINCI+, would go into the Venusian atmosphere as early as 2026.

Clements said his head tells him “it’s probably a 10% chance that it’s life,” but his heart "obviously wants it to be much bigger because it would be so exciting.”

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Astronomers may have found a signature of life on Venus

The search for life beyond Earth has largely revolved around our rocky red neighbor. NASA has launched multiple rovers over the years, with a new one currently en route, to sift through Mars’ dusty surface for signs of water and other hints of habitability.

Now, in a surprising twist, scientists at MIT, Cardiff University, and elsewhere have observed what may be signs of life in the clouds of our other, even closer planetary neighbor, Venus. While they have not found direct evidence of living organisms there, if their observation is indeed associated with life, it must be some sort of “aerial” life-form in Venus’ clouds — the only habitable portion of what is otherwise a scorched and inhospitable world. Their discovery and analysis is published today in the journal Astronomie de la nature.

The astronomers, led by Jane Greaves of Cardiff University, detected in Venus’ atmosphere a spectral fingerprint, or light-based signature, of phosphine. MIT scientists have previously shown that if this stinky, poisonous gas were ever detected on a rocky, terrestrial planet, it could only be produced by a living organism there. The researchers made the detection using the James Clerk Maxwell Telescope (JCMT) in Hawaii, and the Atacama Large Millimeter Array (ALMA) observatory in Chile.

The MIT team followed up the new observation with an exhaustive analysis to see whether anything other than life could have produced phosphine in Venus’ harsh, sulfuric environment. Based on the many scenarios they considered, the team concludes that there is no explanation for the phosphine detected in Venus’ clouds, other than the presence of life.

“It’s very hard to prove a negative,” says Clara Sousa-Silva, research scientist in MIT’s Department of Earth, Atmospheric and Planetary Sciences (EAPS). “Now, astronomers will think of all the ways to justify phosphine without life, and I welcome that. Please do, because we are at the end of our possibilities to show abiotic processes that can make phosphine.”

“This means either this is life, or it’s some sort of physical or chemical process that we do not expect to happen on rocky planets,” adds co-author and EAPS Research Scientist Janusz Petkowski.

The other MIT co-authors include William Bains, Sukrit Ranjan, Zhuchang Zhan, and Sara Seager, who is the Class of 1941 Professor of Planetary Science with appointments in the departments of Physics and of Aeronautics and Astronautics, along with collaborators at Cardiff University, the University of Manchester, Cambridge University, MRC Laboratory of Molecular Biology, Kyoto Sangyo University, Imperial College, the Royal Observatory Greenwich, the Open University, and the East Asian Observatory.

A search for exotic things

Venus is often referred to as Earth’s twin, as the neighboring planets are similar in their size, mass, and rocky composition. They also have significant atmospheres, although that is where their similarities end. Where Earth is a habitable world of temperate oceans and lakes, Venus’ surface is a boiling hot landscape, with temperatures reaching 900 degrees Fahrenheit and a stifling air that is drier than the driest places on Earth.

Much of the planet’s atmosphere is also quite inhospitable, suffused with thick clouds of sulfuric acid, and cloud droplets that are billions of times more acidic than the most acidic environment on Earth. The atmosphere also lacks nutrients that exist in abundance on a planet surface.

“Venus is a very challenging environment for life of any kind,” Seager says.

There is, however, a narrow, temperate band within Venus’ atmosphere, between 48 and 60 kilometers above the surface, where temperatures range from 30 to 200 degrees Fahrenheit. Scientists have speculated, with much controversy, that if life exists on Venus, this layer of the atmosphere, or cloud deck, is likely the only place where it would survive. And it just so happens that this cloud deck is where the team observed signals of phosphine.

“This phosphine signal is perfectly positioned where others have conjectured the area could be habitable,” Petkowski says.

The detection was first made by Greaves and her team, who used the JCMT to zero in on Venus’ atmosphere for patterns of light that could indicate the presence of unexpected molecules and possible signatures of life. When she picked up a pattern that indicated the presence of phosphine, she contacted Sousa-Silva, who has spent the bulk of her career characterizing the stinky, toxic molecule.

Sousa-Silva initially assumed that astronomers could search for phosphine as a biosignature on much farther-flung planets. “I was thinking really far, many parsecs away, and really not thinking literally the nearest planet to us.”

The team followed up Greaves’ initial observation using the more sensitive ALMA observatory, with the help of Anita Richards, of the ALMA Regional Center at the University of Manchester. Those observations confirmed that what Greaves observed was indeed a pattern of light that matched what phosphine gas would emit within Venus’ clouds.

The researchers then used a model of the Venusian atmosphere, developed by Hideo Sagawa of Kyoto Sangyo University, to interpret the data. They found that phosphine on Venus is a minor gas, existing at a concentration of about 20 out of every billion molecules in the atmosphere. Although that concentration is low, the researchers point out that phosphine produced by life on Earth can be found at even lower concentrations in the atmosphere.

The MIT team, led by Bains and Petkowski, used computer models to explore all the possible chemical and physical pathways not associated with life, that could produce phosphine in Venus’ harsh environment. Bains considered various scenarios that could produce phosphine, such as sunlight, surface minerals, volcanic activity, a meteor strike, and lightning. Ranjan along with Paul Rimmer of Cambridge University then modeled how phosphine produced through these mechanisms could accumulate in the Venusian clouds. In every scenario they considered, the phosphine produced would only amount to a tiny fraction of what the new observations suggest is present on Venus’ clouds.

“We really went through all possible pathways that could produce phosphine on a rocky planet,” Petkowski says. “If this is not life, then our understanding of rocky planets is severely lacking.”

A life in the clouds

If there is indeed life in Venus’ clouds, the researchers believe it to be an aerial form, existing only in Venus’ temperate cloud deck, far above the boiling, volcanic surface.

“A long time ago, Venus is thought to have oceans, and was probably habitable like Earth,” Sousa-Silva says. “As Venus became less hospitable, life would have had to adapt, and they could now be in this narrow envelope of the atmosphere where they can still survive. This could show that even a planet at the edge of the habitable zone could have an atmosphere with a local aerial habitable envelope.”

In a separate line of research, Seager and Petkowski have explored the possibility that the lower layers of Venus’ atmosphere, just below the cloud deck, could be crucial for the survival of a hypothetical Venusian biosphere.

“You can, in principle, have a life cycle that keeps life in the clouds perpetually,” says Petkowski, who envisions any aerial Venusian life to be fundamentally different from life on Earth. “The liquid medium on Venus is not water, as it is on Earth.”

Sousa-Silva is now leading an effort with Jason Dittman at MIT to further confirm the phosphine detection with other telescopes. They are also hoping to map the presence of the molecule across Venus’ atmosphere, to see if there are daily or seasonal variations in the signal that would suggest activity associated with life.

“Technically, biomolecules have been found in Venus’ atmosphere before, but these molecules are also associated with a thousand things other than life,” Sousa-Silva says. “The reason phosphine is special is, without life it is very difficult to make phosphine on rocky planets. Earth has been the only terrestrial planet where we have found phosphine, because there is life here. Until now.”

This research was funded, in part, by the Science and Technology Facilities Council, the European Southern Observatory, the Japan Society for the Promotion of Science, the Heising-Simons Foundation, the Change Happens Foundation, the Simons Foundation, and the European Union’s Horizon 2020 research and innovation program.

Story Image: This artistic impression depicts Venus. Astronomers at MIT, Cardiff University, and elsewhere may have observed signs of life in the atmosphere of Venus. Credits: Image: ESO (European Space Organization)/M. Kornmesser & NASA/JPL/Caltech