Astronomie

La KIC 8462852 (étoile à mégastructure extraterrestre) pourrait-elle s'expliquer par des nuages ​​de gaz en orbite ?

La KIC 8462852 (étoile à mégastructure extraterrestre) pourrait-elle s'expliquer par des nuages ​​de gaz en orbite ?

Je m'interrogeais sur la gradation de la lumière de l'étoile « mégastructure extraterrestre ». D'après ce que j'ai compris, pour que ce soit un corps planétaire, il faudrait qu'il soit environ 20 fois la taille de Jupiter. Est-il possible que cela soit causé par un énorme nuage de gaz dense, en orbite autour de l'étoile ?


Non.

  • Les courbes lumineuses ne ressemblent en rien à un transit. Les profils d'entrée et de sortie et le calendrier sont bien au-delà de ce genre d'explication. Ni les planètes, ni les comètes, ni les nuages, ni les superstructures extraterrestres.

  • Aucune lumière infrarouge provenant de la poussière ou du gaz n'a été détectée, comme cela aurait dû l'être si la lumière des étoiles avait chauffé de petites particules. Et comme il s'agit d'une étoile F avec un diamètre d'environ 50% plus grand que le Soleil, qui contient 99% de la masse de notre système solaire, vous pouvez imaginer à quel point un nuage de comète/poussière/gaz doit être énorme pour en couvrir 22%. .

  • Aucun éclaircissement de la lumière des étoiles n'a été détecté, car ce prétendu "nuage" énorme orbite derrière l'étoile et devrait nous refléter la lumière. Ces énormes nuages ​​cométaires glacés ne devraient-ils pas refléter la lumière des étoiles ?

  • Jupiter est à peu près aussi gros qu'une planète peut l'être, même avec une masse 10 fois supérieure, son volume n'augmenterait pas beaucoup. Les géantes gazeuses diffèrent beaucoup plus en masse qu'en volume. Un objet 20 ou 200 fois plus massif que Jupiter serait une étoile naine rouge de la taille de Jupiter, et ce n'est pas ce qui a été observé à "l'étoile de Tabby".

Les anomalies sont strictement corrélées à la période orbitale et à l'orientation du télescope et sont évidemment un artefact créé par l'homme en raison d'un dysfonctionnement imprévu de l'instrument, rien d'astrophysique n'est impliqué.


Il y a des théories pour expliquer cela. Les explications suivantes, j'ai pris de l'article de wikipeda.

  1. L'étoile a une petite naine rouge compagne qui vient de traverser son équivalent nuage d'Oort (à 885 UA). Une étoile qui passe aussi près causerait sûrement des ravages et de graves perturbations sur les orbites des comètes. Cela pourrait entraîner la projection immédiate d'un essaim de comètes dans le système stellaire interne sur des orbites très excentriques. Cependant, il existe de sérieux doutes à ce sujet.

  2. Il a également été proposé qu'une planète avec un très grand système d'anneaux transite par l'étoile (ou peut-être qu'elle manque presque et qu'une partie seulement des anneaux transite par l'étoile). Ce n'est pas sans précédent, et on l'a déjà vu avec une autre star.

  3. L'astronome Jason Wright a suggéré que l'étoile était peut-être plus jeune qu'il n'y paraît et qu'elle rassemble toujours des matériaux autour d'elle.

  4. L'astronome Bradley Schaefer a présenté il y a quelques jours à peine (2016-01-13) une étude dans laquelle il conclut que l'étoile s'est assombrie d'environ 20 % de 1890 à 1989, et que c'est sans précédent pour une étoile de type F. Ainsi, il pourrait se passer encore plus de choses étranges qu'on ne le pensait auparavant.

  5. L'installation du télescope infrarouge de la NASA a trouvé des similitudes avec une autre étoile, Eta Corvi, qui subit un bombardement lourd tardif.

L'article de Wikipédia cite également une autre possibilité (qui a fait la une des journaux dans le monde entier). Mais ce n'est qu'une affirmation sensacionaliste (malheureusement notable) (non|pseudo) journalistique que personne ne peut prendre au sérieux :

  1. Il existe une civilisation extraterrestre avancée qui construit un appareil géant comme une sphère de Dyson ou quelque chose d'aussi gros.

LocalFluff a posté une réponse suggérant une autre possibilité :

  1. Les anomalies sont strictement corrélées à la période orbitale et à l'orientation du télescope et sont évidemment un artefact créé par l'homme en raison d'un dysfonctionnement imprévu de l'instrument, rien d'astrophysique n'est impliqué.

Donc, la conclusion (du moins ma conclusion) est que nous ne savons tout simplement pas encore ce qui se passe et nous avons besoin de nombreuses observations de suivi qui nous en diront probablement beaucoup. Surtout quelque part vers mai 2017, quand il est prédit que l'étrange transit de mégastructure devrait se reproduire.

Personnellement, je suppose que la rencontre rapprochée avec le nain rouge a déclenché un bombardement lourd tardif. Mais ce n'est qu'une supposition de ma part et je n'ai aucun moyen d'en fournir la preuve.


Je réfléchis à la gradation de cette étoile depuis quelques mois maintenant et j'ai trouvé une explication plausible. L'obscurcissement est probablement causé par une étoile naine compagnon très faible sur une orbite hautement elliptique où son approche la plus proche de KIC8462852 (l'étoile de Tabby) est sur, ou près, le même chemin que notre ligne de mire. L'attraction gravitationnelle du nain créerait des forces de marée sur l'étoile de Tabby, la faisant gonfler de la même manière que notre lune fait gonfler les océans.
Comme on le sait, les étoiles qui tournent très vite ont tendance à se gonfler à leurs équateurs en raison de la force centripète, ce qui entraîne une diminution de la pression à l'intérieur de l'étoile… cette diminution de la pression ralentit la fusion nucléaire, provoquant un effet d'atténuation à l'équateur. Par conséquent, à mesure que l'équateur bombé rapproche les pôles nord et sud, ils deviennent plus brillants en raison de la pression accrue car ils sont plus proches du noyau des étoiles. Donc, avec l'étoile de Tabby, comme la naine sombre est à son approche la plus proche, elle fait un peu bomber l'étoile de Tabby… ce bombement ralentit la fusion nucléaire, provoquant un effet de gradation… combinez cela avec l'étoile naine bloquant une partie de la lumière Je pense que nous pourrions expliquer la réduction de 20 %. Le prochain mystère qui doit être expliqué est l'obscurcissement de 100 ans de l'étoile… Je crois que lorsque les deux compagnons interagissent l'un avec l'autre, le matériel de chacun est probablement éjecté et reste probablement dans une orbite proche de l'étoile principale. Cela expliquerait un modèle de gradation continue car ce matériau s'accumule à chaque passage. Cela expliquerait également pourquoi nous ne voyons aucune signature infrarouge car l'orbite des matériaux éjectés est trop proche pour la distinguer de l'étoile principale.
Si j'ai raison, nos télescopes devraient être capables de voir l'étoile principale osciller (beaucoup) d'avant en arrière alors que le nain transite rapidement de son approche d'un côté de l'étoile, puis de l'autre côté lors de son départ.


La « mégastructure extraterrestre » pourrait expliquer les nouveaux résultats mystérieux de Kepler

Il y a un nouveau mystère dans l'univers et il s'appelle KIC 8462852. C'est une étoile à environ 1500 années-lumière de la Terre, et affiche un étrange modèle de gradation qui fait se gratter la tête.

Avec de nombreuses causes naturelles apparemment exclues, il y a même la suggestion que les signaux pourraient être causés par une structure géante, construite dans l'espace près de l'étoile, vraisemblablement par des extraterrestres.

Les signaux inexpliqués ont été trouvés dans les données collectées par le télescope spatial Kepler de la Nasa. La mission a été lancée en 2009 et a été conçue pour trouver des planètes en recherchant le petit creux de lumière causé lorsqu'une planète passe devant l'étoile et bloque une petite partie de la lumière.

Il a été remarquablement réussi en ajoutant des milliers de planètes à la liste connue. Mais sur les 150 000 étoiles que Kepler a surveillées, aucune n'a jamais ressemblé à KIC 8462852. Elle se démarque parce que l'étoile s'assombrit de manière si spectaculaire.

Alors qu'une planète baisse la lumière d'un ou deux pour cent au maximum, cette étoile diminue jusqu'à 20 pour cent. Contrairement également à une planète, qui orbite autour de l'étoile et provoque la répétition de la chute, ces gradations ont eu lieu à des intervalles aléatoires pendant les 1600 jours pendant lesquels Kepler surveillait l'étoile.

Autour de la marque des 800 jours, la lumière de l'étoile a chuté de 15%, puis vers la marque des 1500 jours, il y a eu une rafale de gradation avec une chute de 20% de la lumière des étoiles. Pour tomber autant, l'objet passant devant l'étoile doit avoir presque la moitié du diamètre de l'étoile. Pourtant, Jupiter, la plus grosse planète de notre système solaire, n'a qu'un dixième du diamètre du Soleil.

Pour frotter le sel dans la plaie, KIC 8462852, est estimé à environ 1,5 fois plus grand que le soleil, ce qui rend l'objet nécessaire vraiment vaste. Ce ne peut donc pas être une planète.

Tabetha Boyajian, de l'Université de Yale, a mené les enquêtes sur les signaux mystérieux et a découvert que la cause naturelle la plus probable était la rupture d'une comète autour de l'étoile. Au fur et à mesure que les restes glacés se transforment en nuages ​​géants, ils pourraient temporairement bloquer la lumière, provoquant le signal observé. Mais cela devrait provoquer la dispersion de la poussière autour de l'étoile, produisant un excès de rayonnement infrarouge qui devrait être facilement détecté depuis la Terre. Pour l'instant, aucun signal de ce type n'a été trouvé.

Selon The Atlantic, Boyajian a déclaré qu'elle envisageait "d'autres scénarios". Et c'est là que les extraterrestres entrent en jeu.

Jason Wright, un astronome de la Penn State University, a étudié à quoi pourrait ressembler une énorme construction extraterrestre dans l'espace depuis la Terre. Il a déclaré à The Atlantic: "Les extraterrestres devraient toujours être la toute dernière hypothèse que vous envisagez, mais cela ressemblait à quelque chose que vous attendriez d'une civilisation extraterrestre."

Il faudrait en effet une énorme station spatiale pour bloquer cette quantité de lumière, d'où l'épithète de « mégastructure extraterrestre » qui met actuellement le feu à Google.

Ce n'est pas la première fois que des astronomes spéculent sur les extraterrestres lorsqu'ils sont confrontés à un phénomène inexpliqué. Célèbre, la découverte de cadavres stellaires en rotation, finalement appelés pulsars, a d'abord été suggérée comme étant des extraterrestres. Les chercheurs ont même effrontément étiqueté la lecture «LGM-1» pour «petits hommes verts».

Lorsque des sursauts gamma (GRB) extrêmement puissants ont continué à défier l'explication des décennies après leur découverte, certains ont suggéré qu'ils pourraient être l'équivalent optique d'un bang sonique, se produisant parce que les vaisseaux extraterrestres accéléraient à une vitesse de distorsion. On a finalement découvert que les GRB étaient des étoiles explosives.

Une explication naturelle est presque certainement le cas ici aussi.

Bon nombre des mêmes objections aux causes naturelles s'appliquent également à l'hypothèse de la mégastructure extraterrestre. À savoir, la structure devrait être en orbite autour de l'étoile et devrait donc conduire à des creux périodiques de la lumière.

De plus, si quelque chose absorbe 20 pour cent de la lumière d'une étoile, il va devenir chaud et cela signifie qu'il va re-rayonner cette énergie aux longueurs d'onde infrarouges mais, comme mentionné, aucun excès IR n'a été détecté.

La seule façon d'éclaircir ce mystère est de faire plus d'observations. Boyajian suggère une surveillance à long terme à partir de télescopes au sol pour rechercher une récurrence des événements de gradation, et travaille avec Wright pour utiliser un radiotélescope pour écouter les émissions extraterrestres qui fuient du système.


Cette étoile « mégastructure extraterrestre » pourrait en fait être un mangeur de planètes

Concept d'artiste de poussière en orbite autour d'une étoile vorace T.Pyle/JPL-Caltech/NASA

Tabby's Star n'est probablement pas entouré d'une super-structure extraterrestre aspirante d'énergie. Mais il a peut-être mangé une planète voisine.

L'étoile, connue plus officiellement sous le nom de KIC 8462852, a déconcerté les scientifiques en perdant rapidement et de manière erratique sa luminosité. Lors d'observations effectuées sur une période de 100 jours seulement, le télescope Kepler a capturé l'étoile en s'assombrissant des dizaines de fois, et une fois de façon spectaculaire, de 22 %.

Ce n'est pas seulement mystérieux, c'est presque inexplicable.

Après avoir exclu d'autres explications moins passionnantes, comme la poussière interstellaire, certains astronomes ont suggéré que la vie extraterrestre avancée pourrait être responsable de la modification de la luminosité de l'étoile. En théorie, une civilisation profondément plus avancée que la nôtre aurait pu construire une sphère de Dyson autour du KIC 8462852, un concept développé par le physicien Freeman Dyson dans les années 1960. Une telle superstructure pourrait (hypothétiquement) entourer une étoile et collecter la totalité de sa production d'énergie massive. Cela pourrait recharger beaucoup de voitures électriques. . . ou des vaisseaux spatiaux.

Une nouvelle étude qui doit être publiée lundi dans les Monthly Notices of the Royal Astronomical Society suggère que les extraterrestres intelligents ne sont pas responsables de la gradation du KIC 8462852. Au lieu de cela, suggèrent les auteurs, une collision planétaire avec Tabby's Star est à blâmer. Ce crash expliquerait non seulement pourquoi l'étoile de Tabby a connu des fluctuations brutales de luminosité ces derniers temps, mais aussi pourquoi l'étoile s'est progressivement estompée au cours du siècle dernier.

Il semble étrange qu'une collision spectaculaire entre une étoile et une planète provoque l'obscurcissement d'une étoile, explique Ken Shen, astronome de l'UC Berkeley et auteur de l'étude. Mais, dit Shen, "l'étoile doit éventuellement redevenir plus faible - l'état d'équilibre - l'état dans lequel elle se trouvait avant la collision".

Les épisodes de gradation les plus récents et erratiques de KC 8462852, cependant, peuvent s'expliquer par un désordre de débris se déplaçant autour de l'étoile et absorbant sa lumière, la faisant parfois apparaître considérablement plus sombre pour nous, Terriens.

Une possibilité est qu'une planète rocheuse semblable à la Terre ait été poussée dans l'étoile de Tabby. À mesure qu'elle se rapprochait, explique Brian Metzger, astrophysicien de l'Université Columbia et l'un des auteurs de l'étude, l'étoile pourrait déchirer le manteau de la planète, laissant un tas de matière chaude et chaotique - peut-être la masse de la lune - -gazer autour de Tabby & #8217s Star. Les nuages ​​de gaz et de poussière qui s'ensuivent pourraient absorber la lumière de Tabby. Pendant ce temps, l'étoile consommerait le noyau de la planète.

Ou, dit Metzger, une planète massive de la taille de Jupiter aurait pu être poussée dans l'étoile de Tabby, laissant certaines de ses lunes détruites par la gravité de Tabby et laissant une multitude d'épaves cosmiques en orbite autour de l'étoile.

Mais qu'est-ce qui a pu pousser une planète si dangereusement près de Tabby's Star en premier lieu ? À une courte distance cosmique – 1 000 unités astronomiques, ou 1 000 fois la distance de la Terre au Soleil – Tabby peut avoir une étoile compagne, peut-être la moitié de sa taille, explique Metzger. "Il est possible que l'étoile extérieure donne des coups gravitationnels périodiques aux planètes autour de l'étoile de Tabby", dit-il.

La sphère Dyson reste toujours un candidat hypothétique dans l'effort d'expliquer le mystère de Tabby. Mais Metzger pense que Tabby's Star n'est peut-être pas si rare. Le télescope Kepler, qui a trouvé l'étoile de Tabby, n'a regardé que 100 000 étoiles dans une petite partie du ciel, ce qui n'est pas trop, dit-il. Mais si toutes les étoiles de la galaxie, ou au-delà, étaient observées, des millions d'autres étoiles consommatrices de planète pourraient être trouvées qui produisent également ce curieux effet de gradation de la lumière.

Sinon, dit Metzger, "Vous devriez croire qu'il y a un million d'autres civilisations extraterrestres assemblant des sphères Dyson en ce moment."


Patrick Rowan's Skywatch : Une mégastructure extraterrestre bloque-t-elle la lumière de cette étoile ?

Des radiotélescopes du réseau de télescopes Allen utilisés par SETI sont vus à Hat Creek, en Californie.

Quoi qu'il se passe, c'est étrange. Un mystère de l'espace lointain, ce grand n'a pas surgi depuis la découverte des pulsars il y a un demi-siècle.

Un groupe appelé Planet Hunters a utilisé ses propres yeux (par opposition aux algorithmes informatiques) pour identifier les creux inhabituels dans les graphiques de la lumière d'une étoile particulière. Un plongeon a révélé une baisse de 22% de la luminosité. une très grosse affaire.

L'étoile KIC 8462852 a été observée au fil du temps par le télescope spatial Kepler dans le cadre de sa recherche de planètes extrasolaires. Certains appellent KIC 8462852 la star de Tabby, d'après Tabetha Boyajian, l'auteur principal de l'article détaillant cette découverte. Pour simplifier, je vais le faire ici.

Le document, soit dit en passant, est sous-titré : "Where's the Flux", affectueusement abrégé "WTF" pour les données déroutantes. La magnitude des baisses de luminosité et des motifs irréguliers ne peut pas être expliquée par des planètes en orbite autour de l'étoile, des modèles plus exotiques, y compris des nuages ​​de comètes perturbés par une étoile qui passe, ont donc été proposés.

Cependant, les babillards électroniques sur Internet sont en effervescence, ce sont les spéculations selon lesquelles ces creux de lumière pourraient être la preuve d'une mégastructure massive autour de cette étoile construite par une civilisation extraterrestre. Cela ressemble à de la science-fiction. Mais est-ce?

Le 19 octobre, l'Institut SETI a commencé à rechercher d'éventuelles émissions radio à proximité de l'étoile Tabby à l'aide du réseau de télescopes Allen en Californie. Les télescopes optiques du monde entier recherchent également des événements de gradation supplémentaires, qui pourraient nous dire s'il s'agissait de gaz, de poussière ou de solide obscurcissant la lumière de l'étoile. Solid renforcerait le dossier de la construction extraterrestre.

Serions-nous vraiment surpris ? Sans aucun doute. Devrions-nous être ? Peut être pas.

La semaine dernière, j'en ai parlé avec le Dr Steve Lord, un astronome que j'ai rencontré pour la première fois au Five College Radio Astronomy Observatory (FCRAO) basé à Amherst, MA dans les années 1970. À l'époque, il concevait déjà sa propre recherche de l'axe galactique pour les signaux extraterrestres et travaille depuis dans divers aspects de l'astrobiologie et du SETI.

Lord, actuellement avec l'Institut SETI, a aidé à quantifier l'existence de la chimie prébiotique dans l'espace interstellaire ici et dans d'autres galaxies. "Les conditions qui ont formé la vie sur Terre sont omniprésentes dans l'univers", a-t-il déclaré. "Le carbone, l'azote, l'oxygène, le fer. la chimie de toutes les galaxies varie, mais est assez similaire."

Lord pense que la star de Tabby aura une explication naturelle, mais aussi que la vie est partout dans l'univers. "Je ne pense pas que nous soyons spéciaux. En fait, c'est un peu effrayant parce qu'environ la moitié des étoiles semblables au soleil sont nées avant notre soleil - et nous parlons de milliards d'années, donc il pourrait y avoir des civilisations de milliards d'années plus anciennes que notre civilisation terrestre », a-t-il spéculé.

Cela ressemble à ɺ il y a très, très longtemps, dans une galaxie lointaine, très lointaine. ' Mais les humains progresseront-ils si loin ? "Nous pourrions nous anéantir dans environ cent ans", avertit le Seigneur, "mais la vie (non humaine) sur Terre est très difficile à anéantir. un peu comme la pourriture des orteils dans les vestiaires. C'est difficile à réprimer. » Les microbes sur terre sont capables de survivre et de prospérer dans des environnements trop hostiles pour nous, ils dominent donc probablement le paysage de vie de notre univers.

De nombreux chercheurs sont enthousiasmés par l'étoile de Tabby, mais préviennent que la "solution quotidienne" reste improbable. Une autre étoile avec des courbes lumineuses étranges mais moins spectaculaires (KIC 4110611) s'est avérée faire partie d'un système à cinq étoiles. L'histoire est remplie de tels avertissements.

À la fin des années 1950 et au début des années 1960, les astronomes ont détecté des signaux radio (et éventuellement de la lumière) provenant de sources distantes de 12 milliards d'années-lumière et plus. Quelque chose là-bas produisait plus d'énergie que des galaxies entières, mais leur production changeait plus rapidement qu'une seule étoile ne pourrait le faire. L'hypothèse ET a été brièvement évoquée, mais maintenant nous appelons ces quasars. Alimentés par des trous noirs supermassifs occupés à aspirer de la matière dans les noyaux de galaxies lointaines, ils envoient des explosions de rayonnement à travers le cosmos.

En 1967, les astronomes ont découvert des impulsions radio aiguës qui ont été initialement surnommées LGM (Little Green Men) parce que rien de connu dans la nature ne pouvait produire de tels signaux. L'explication implique l'un des objets les plus étranges de l'univers, l'étoile à neutrons en rotation. Ces orbes incroyablement compacts et magnétiques forcent leurs émissions dans des faisceaux qui balayent l'espace comme des phares cosmiques. Ce sont des pulsars. Pas d'ET ici, mais une surprise quand même.

Le signal légendaire « Wow ! » de 1977 est plus ambigu. Nommé d'après l'exclamation écrite et encerclée dans la marge d'une impression informatique par Jerry Ehman, le signal a rempli toute la fenêtre d'observation de 72 secondes (contrainte par la rotation de la Terre) dont était capable le radiotélescope Big Ear de l'Ohio State University. Malgré des efforts répétés, les astronomes ne l'ont jamais revu.

Nous avons "répondu" avec un message au Sagittaire en 2012, en utilisant le télescope géant Arecibo à Porto Rico. Trente-huit ans plus tôt, en 1974, la première et la plus puissante émission jamais envoyée délibérément dans l'espace provenait également d'Arecibo et était envoyée vers l'amas globulaire M-13. Ces ondes radio ont balayé des centaines de systèmes stellaires, mais tout extraterrestre écoutant n'obtiendrait qu'un événement unique similaire à l'événement "Wow!". L'émission d'Arecibo en 2012 n'a pas encore atteint d'étoiles.

Alors, le signal « Wow ! » était-il des extraterrestres ? Peut-être. Mais il y a bien sûr d'autres possibilités.

L'implication de Lord a commencé avec un article sur le signal de Robert Gray. Il se souvient avoir tourné et retourné dans sa chambre à UMass, "se demandant ce que je devais faire" et finalement recommandé que la revue Nature rejette le rapport.

"Vous ne pouvez pas prétendre à un contact extraterrestre si facilement", m'a dit Lord, ajoutant que "la preuve de l'origine du signal extraterrestre n'était pas forte". effets instrumentaux."

Il a également noté que le signal ne s'est pas répété et que la région stellaire dont il semble provenir n'est pas unique. Donc, au final, la prudence l'a emporté. « Le terrain doit être solide », a-t-il déclaré, puis en gloussant « J'ai réprimé l'annonce que nous avons trouvé une vie extraterrestre dans ma carrière de diplômé ! » Combien de personnes peuvent prétendre cela ?

Il n'y avait pas de rancune, et Lord a même aidé avec le livre de Gray "The Elusive Wow: Searching for Extraterrestrial Intelligence". Gray a consacré une grande partie de sa vie à trouver une répétition de ce signal. "Il a eu six heures sur le VLA (Very Large Array) le mois prochain" a annoncé Lord avec enthousiasme.

En ce qui concerne Tabby's Star, Lord appelle cet événement "sans précédent, car il s'agit de l'un des 150 000 cas de courbes de lumière de Kepler". rejetez le gars qui a obtenu la capture de la comète. Nous disons, les gars, vous avez des théories. Allons de l'avant. Que prédit votre théorie l'année prochaine ?'"

« C'est la liberté de la méthode scientifique », a-t-il déclaré. "It's ouvert, pas fermé. Il dit que vous ne devriez pas faire confiance à une seule idée. Vous devriez tester une idée par rapport à des observations."

La possibilité d'une mégastructure construite par une civilisation avancée autour d'une étoile par ailleurs ordinaire est excitante, mais douteuse. Pourtant, il est plus difficile de contempler les cieux sans penser à ET aujourd'hui qu'il y a quelques années. Lord s'appelle "délirant optimisme", devinant que "nous trouverons des preuves de la vie extraterrestre au cours de notre vie".

« Nous ne sommes que dans notre enfance », observe-t-il, « Nous venons tout juste de tendre la main. nous allons finir par entrer dans le club galactique.

Alors maintenant, c'est peut-être le bon moment pour vous demander à quel point vous verriez le ciel nocturne différemment si cela devait se produire, disons, la semaine prochaine. L'étoile Tabby est dans la constellation du Cygne, qui se déplace d'en haut vers l'ouest ces soirs. Il est à 1465 années-lumière. Pensez-vous que cela va assez loin ?

Trouvez les heures de lever et de coucher du soleil et de la lune, et suivez les temps forts célestes en constante évolution dans la section Skywatch de l'Almanach météorologique dans The Republican et Sunday Republican.

Patrick Rowan écrit Skywatch pour The Republican depuis 1987 et contribue à Weather Almanac depuis le milieu des années 1990. Originaire de Long Island, Rowan est diplômé de la Northampton High School, a étudié l'astronomie à l'Université du Massachusetts-Amherst dans les années 2770 et a été assistant de recherche pour le Five College Radio Astronomy Observatory. De 1981 à 1994, Rowan a travaillé au Planétarium Seymour du Springfield Science Museum, la plupart du temps en tant que directeur du planétarium. Rowan vit dans la section Florence de Northampton avec sa femme, Clara, et son chat, Luna.

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Le mystère de la mégastructure des étoiles de Tabby continue d'intriguer

L'automne dernier, les astronomes ont été surpris lorsque la mission Kepler a signalé des lectures anormales de KIC 8462852 (alias Tabby's Star). Après avoir remarqué une baisse étrange et soudaine de la luminosité, la spéculation a commencé sur ce qui pourrait en être la cause, certains allant même jusqu'à suggérer qu'il s'agissait d'une mégastructure extraterrestre. Naturellement, la spéculation n'a pas duré longtemps, car d'autres observations n'ont révélé aucun signe de vie intelligente ou de structures artificielles.

Mais le mystère de l'étrange gradation n'a pas disparu. De plus, dans un article publié vendredi dernier à arXiv, Benjamin T. Montet et Joshua D. Simon (astronomes du Cahill Center for Astronomy and Astrophysics à Caltech et du Carnegie Institute of Science, respectivement) ont montré comment une analyse du comportement à long terme de l'étoile n'a fait qu'approfondir le mystère plus loin.

Pour rappel, les baisses de luminosité sont assez fréquentes lors de l'observation d'étoiles lointaines. En fait, c'est l'une des principales techniques utilisées par la mission Kepler et d'autres télescopes pour déterminer si les planètes sont en orbite autour d'une étoile (connue sous le nom de méthode de transit). Cependant, la "courbe de lumière" de l'étoile de Tabby" du nom de l'auteur principal de l'étude qui a d'abord détaillé les phénomènes (Tabetha S. Boyajian)" était particulièrement prononcée et inhabituelle.

Freeman Dyson a théorisé qu'à terme, une civilisation serait capable de construire une mégastructure autour de son étoile pour capturer toute son énergie. Crédit : SentientDevelopments.com

Selon l'étude, la star connaîtrait une

Baisse de 20 % de luminosité, qui durerait entre 5 et 80 jours. Cela n'était pas cohérent avec une planète en transit, et Boyajian et ses collègues ont émis l'hypothèse que cela était dû à un essaim de fragments de comètes froids et poussiéreux sur une orbite très excentrique qui expliquait la gradation.

Cependant, d'autres ont émis l'hypothèse que cela pourrait être le résultat d'une mégastructure extraterrestre connue sous le nom de Dyson Sphere (ou Swarm), une série de structures qui englobent une étoile en tout ou en partie. Cependant, l'Institut SETI a rapidement pesé et a indiqué que la reconnaissance radio de KIC 8462852 n'a trouvé aucune preuve de signaux radio liés à la technologie de l'étoile.

D'autres suggestions ont également été faites, mais comme l'a expliqué le Dr Simon du Carnegie Institute of Science par e-mail, elles n'ont pas abouti. “Parce que les brefs événements de gradation identifiés par Boyajian et al. étaient sans précédent, ils ont suscité un large éventail d'idées pour les expliquer », a-t-il déclaré. "Jusqu'à présent, aucune des propositions n'a été très convaincante" en général, elles peuvent expliquer une partie du comportement de la KIC 8462852, mais pas la totalité.

Pour replacer les observations faites l'automne dernier dans un contexte plus large, Montet et Simon ont décidé d'examiner les images photométriques plein format du KIC 8462852 obtenues par Kepler au cours des quatre dernières années. Ce qu'ils ont découvert, c'est que la luminosité totale de l'étoile avait diminué de manière assez étonnante pendant cette période, un fait qui ne fait qu'approfondir le mystère de la courbe de lumière de l'étoile.

Photométrie de KIC8462852 obtenue par la mission Kepler, montrant une période de déclin plus rapide au cours de la dernière période d'observation. Crédit : Montet & Simon 2016

Comme le Dr Montet l'a dit à Universe Today par e-mail :

« Toutes les 30 minutes, Kepler mesure la luminosité de 160 000 étoiles dans son champ de vision (100 degrés carrés, soit environ la taille de votre main à bout de bras). Le pipeline de traitement des données Kepler supprime intentionnellement les tendances à long terme, car elles sont difficiles à séparer des effets instrumentaux et rendent la recherche de planètes plus difficile. Une fois par mois cependant, ils téléchargent l'image complète, de sorte que la luminosité de chaque objet sur le terrain peut être mesurée. À partir de ces données, nous pouvons séparer les effets instrumentaux des effets astrophysiques en voyant comment la luminosité d'une étoile particulière change par rapport à toutes ses étoiles voisines.

Plus précisément, ils ont découvert qu'au cours des 1000 premiers jours d'observation, l'étoile a connu une baisse de luminosité relativement constante de 0,341% ± 0,041%, ce qui correspond à une atténuation totale de 0,9%. Cependant, au cours des 200 jours suivants, l'étoile s'est éteinte beaucoup plus rapidement, son flux stellaire total chutant de plus de 2 %.

Pour les 200 derniers jours, la magnitude de l'étoile est à nouveau cohérente et similaire à ce qu'elle était au cours des 1000 premiers jours, à peu près équivalente à 0,341%. Ce qui est impressionnant à ce sujet, c'est la nature hautement anormale de celui-ci et le fait que cela ne fait que rendre la star plus étrange. Comme Simon l'a dit :

“Nos résultats montrent qu'au cours des quatre années d'observation du KIC 8462852 par Kepler, il s'est progressivement estompé. Pendant les 2,7 premières années de la mission Kepler, l'étoile s'est évanouie d'environ 0,9 %. Sa luminosité a ensuite diminué beaucoup plus rapidement au cours des six mois suivants, diminuant de près de 2,5 % de plus, pour un changement total de luminosité d'environ 3 %. Nous n'avons pas encore trouvé d'autres étoiles Kepler qui se soient autant fanées au cours de la mission de quatre ans, ou qui ont diminué de 2,5% en six mois.

Conception d'artiste du télescope spatial Kepler. Crédit : NASA/JPL-Caltech

Parmi les plus de 150 000 étoiles surveillées par la mission Kepler, Tabby's Starr est la seule connue à présenter ce type de comportement. De plus, Monetet et Cahill ont comparé les résultats obtenus aux données de 193 étoiles proches qui avaient été observées par Kepler, ainsi qu'aux données obtenues sur 355 étoiles avec des paramètres stellaires similaires.

À partir de cet échantillonnage assez important, ils ont constaté qu'un changement de luminosité de 0,6% sur une période de quatre ans, ce qui correspondait à environ 0,341% par an, était assez courant. Mais aucun n'a jamais connu le déclin rapide de plus de 2 % que le KIC 8462852 a connu au cours de cet intervalle de 200 jours, ou la décoloration cumulative de 3 % qu'il a connue dans l'ensemble.

Montet et Cahill ont cherché des explications possibles, se demandant si le déclin rapide pouvait être causé par un nuage de matière circumstellaire en transit. Mais alors que certains phénomènes peuvent expliquer la tendance à long terme, et d'autres la tendance à court terme, aucune explication ne peut tout expliquer. Comme Montet l'a expliqué :

“Nous proposons dans notre article qu'un nuage de gaz et de poussière provenant des restes d'un planétésimal après une collision dans le système solaire externe de cette étoile pourrait expliquer le pendage de 2,5% de l'étoile (lorsqu'elle passe le long de notre ligne de mire) . De plus, si certains amas de matière issus de cette collision étaient entrés en collision sur des orbites semblables à des comètes à haute excentricité, ils pourraient expliquer le scintillement de Boyajian et al., mais ce modèle ne fait pas un bon travail pour expliquer la gradation à long terme. D'autres chercheurs travaillent à développer différents modèles pour expliquer ce que nous voyons, mais ils travaillent toujours sur ces modèles et ne les ont pas encore soumis pour publication. D'une manière générale, les trois effets que nous observons ne peuvent être expliqués par aucun phénomène stellaire connu, c'est donc presque certainement le résultat d'un passage de matière le long de notre ligne de mire entre nous et l'étoile. Nous devons juste comprendre quoi!”

La question demeure donc, qu'est-ce qui explique cet étrange effet d'obscurcissement autour de cette étoile ? Existe-t-il encore des phénomènes stellaires singuliers qui pourraient expliquer tout cela ? Ou est-ce simplement le résultat d'un bon timing, les astronomes ayant la chance de voir une combinaison de choses à l'œuvre au cours de la même période ? Difficile à dire, et le seul moyen pour nous de le savoir avec certitude est de garder un œil sur cette étoile étrangement terne.

And in the meantime, will the alien enthusiasts not see this as a possible resolution to the Fermi Paradox? Most likely!


Did Astronomers Find Evidence of an Alien Civilization? (Probably Not. But Still Cool.)

A paper by a team of astronomers is getting some notice because of aliens.

Now let’s have a care here. The paper doesn’t mention aliens, and it doesn’t even imply aliens. Not directly, at least. But the astronomers found a star so odd, with behavior so difficult to explain, that it’s clear quelque chose weird is happening there. And some of the astronomers who did the work are now looking into the idea that what they’ve found might (might!) be due to aliens.

But don’t let this idea run away with you (as it has with some folks on social media and, no doubt, will in some sketchier “media” outlets any minute now). The scientists involved are being very skeptical and approaching this the right way: more of an interested “Hey, why not?” follow-up, as opposed to the Hollywood renegade astronomer who just sait it’s aliens but (fist shaking in the air) just can’t convince those uptight Big Astro sellouts!

OK, so first, what’s the science?

The star is called KIC 8462852, and it’s one of more than a hundred thousand stars that was observed by NASA’s Kepler mission. Kepler stared at these stars, looking for dips in their brightness. These very slight dimmings can be due to many factors, but one is if the star has planets, and one (or more) of them orbits the star in such a way that it passes directly in front of the star as seen from Earth. If it does—what we call a transit—we see a tiny diminution of starlight, usually by less than a percent.

Thousands of exoplanets have been found this way. Usually the planet is on a short orbit, so the dip we see is periodic, repeating every few days, weeks, or months, depending on the size of the planet’s orbit.

KIC 8462852 is a star somewhat more massive, hotter, and brighter than the Sun. It’s about 1,500 light-years away, a decent distance, so it’s too faint to see with the naked eye. The Kepler data for the star are pretty bizarre: There sont dips in the light, but they aren’t periodic. They can be very deep one dropped the amount of starlight by 15 percent, and another by a whopping 22 percent!

Straight away, we know we’re not dealing with a planet here. Even a Jupiter-sized planet only blocks roughly 1 percent of this kind of star’s light, and that’s about as big as a planet gets. It can’t be due to a star, either we’d see it if it were. And the lack of a regular, repeating signal belies both of these as well. Whatever is blocking the star is big, though, up to half the width of the star itself!

Also, it turns out there are lots of these dips in the star’s light. Hundreds. And they don’t seem to be periodic at all. They have odd shapes to them, too. A planet blocking a star’s light will have a generally symmetric dip the light fades a little, remains steady at that level, then goes back up later. The dip at 800 days in the KIC 8462852 data doesn’t do that it drops slowly, then rises more rapidly. Another one at 1,500 days has a series of blips up and down inside the main dips. There’s also an apparent change in brightness that seems to go up and down roughly every 20 days for weeks, then disappears completely. It’s likely just random transits, but still. It’s bizarre.

The authors of the paper went to some trouble to eliminate obvious causes. It’s not something in the telescope or the processing the dips are real. It’s not due to starspots (like sunspots, but on another star). My first thought was some sort of planetary collision, like the impact that created the Moon out of the Earth billions of years ago that would create a lot of debris and dust clouds. These chunks and clouds orbiting the star would then cause a series of transits that could reproduce what’s seen.

Drawing by NASA/JPL-Caltech/T. Pyle (SSC)

The problem with that is that there’s no excess of infrared light from the star. Dust created in such impacts warms up and glows in the IR. We know how much IR stars like KIC 8462852 give off, and we see just the right amount from it, no more. The lack of that glow means no (or very little) dust.

The last idea the astronomers looked at was a series of comets orbiting the star. These could be surrounded by clouds of gas and other material that could produce the dips seen. The lack of IR is puzzling in that case, but not too damning. If another star happened to pass nearby, then its gravity could disturb the first star’s Oort cloud, the region billions of kilometers out where we think most (if not all) stars have billions of icy objects. This disturbance could send these ice chunks flying down toward the star, where they could break up, creating all those weird dips—ices in them would heat up, blow off as a gas, and could explain the odd shapes of the dips detected, too.

And, as it happens, there est another star pretty close to KIC 8462852 a small red dwarf about 130 billion kilometers out. That’s close enough to affect the Oort cloud.

This doesn’t close the case, though. Comets are a good guess, but it’s hard to imagine a scenario where they could completely block 22 percent of the light from a star that’s a huge amount. Really huge.

Alors, où en sommes-nous?

Wondering if there might be more to this, Tabetha Boyajian, the lead author on the paper, showed the results to Jason Wright, an astronomer who studies exoplanets and, not coincidentally, has researched how to look for signatures of advanced alien civilizations in Kepler data.

Look at our own civilization. We consume ever-increasing amounts of power, and are always looking for bigger sources. Fossil, nuclear, solar, wind … Decades ago, physicist Freeman Dyson popularized an interesting idea: What if we built thousands of gigantic solar panels, kilometers across, and put them in orbit around the Sun? They’d capture sunlight, convert it to energy, and that could be beamed to Earth for our use. Need more power? Build more panels! An advanced civilization could eventually build millions, billions of them.

This idea evolved into what’s called a Dyson Sphere, a gigantic sphere that completely encloses a star. It was popular back in the 1970s and 80s there was even an episode of Star Trek: The Next Generation about one. Dyson never really meant that we’d build an actual sphere just lots of little panels that might mimic one.

But it raises an interesting possibility for detecting alien life. Such a sphere would be dark in visible light but emit a lot of infrared. People have looked for them, but we’ve never seen one (obviously).

Which brings us back to KIC 8462852. What if we caught an advanced alien civilization in the process of building such an artifact? Huge panels (or clusters of them) hundreds of thousands of kilometers across, and oddly-shaped, pourrait produce the dips we see in that star’s light.

Now I imagine some of you might expect me to rail against this idea, call it ridiculous, and pooh-pooh the notion of aliens and all that

This photo is an Internet meme and is everywhere. This specific instance is from Quickmeme.

Well, surprise! I actually kinda like it. I’m not saying it’s right, mind you, just that it’s interesting. Wright isn’t some wild-eyed crackpot he’s a professional astronomer with a solid background. As he told me when I talked to him over the phone, there’s “a need to hypothesize, but we should also approach it skeptically” (paraphrasing a tweet by another astronomer, David Grinspoon), with which I wholeheartedly agree.

Look, I think it’s pretty obvious this scenario is, um, unlikely. But hey, why not? It’s easy enough to get follow-up observations of the star to check the idea out. It’s low probability but high stakes, so probably worth a shot. And it’s not exactly science fiction Wright and a few other astronomers have submitted a paper (pending publication) to the prestigious Astrophysical Journal examining the physics of these structures and detailing how they could be detected around other stars.

As reported in the atlantique (which is what started all the social media interest in the first place), Wright and Boyajian are indeed proposing to use a radio telescope to look for signals from the star. An alien civilization building such a structure might leak (or broadcast!) radio waves that could be detectable from 1,500 light-years away. That’s the whole basis of SETI, the Search for Extraterrestrial Intelligence (see the movie Contacter, or better yet read the book, for more on this). Telescope time is controlled by a committee, and it’s not clear if the proposal will pass or not. I hope so it shouldn’t take too much telescope time, and under modest assumptions it shouldn’t be too hard to detect a signal.

If one exists. This is still a very, très long shot. But again, this isn’t a huge effort costing zillions of dollars. The effort is minimal, but the payoff could be pretty big. Also, radio observations of the star might prove useful in solving the mystery, even if it’s not aliens. Which, I’ll reiterate, it really likely isn’t.

I would also support follow-up observations (as indicated in the Boyajian paper) looking for signals from comets. Some molecules in comets glow quite brightly when comets get near a star, and that signal may not be too difficult to detect either. Also, there could simply be natural possibilities no one has thought of yet. More observations means stirring the pot a little more and could inspire new thinking.

Whether there are aliens constructing huge megastructures to feed their power needs at KIC 8462852, or—overwhelmingly more likely—it’s a more natural scenario, this is a pretty weird and interesting star. Et son absolument worth investigating further.


Alien megastructure? Forget about it, weird star’s discoverers say after further study

Astronomer Tabetha Boyajian discusses Tabby’s Star, “the most mysterious star in the universe,” during a TED talk in February 2016 in Vancouver, B.C. (TED via YouTube)

The astronomers who once speculated that an alien megastructure might be responsible for the weirdly fluctuating light from a distant star have now fully ruled out that way-out explanation.

Their conclusion, reported in a paper published today by Astrophysical Journal Letters, is based on a crowdfunded analysis of the light patterns in a wide range of wavelengths.

The authors of the paper include Louisiana State University’s Tabetha Boyajian, who led the discovery team for the star known as KIC 8462852 or “Tabby’s Star” and Penn State’s Jason Wright, who first proposed the alien-megastructure hypothesis.

Tabby’s Star was discovered about 1,500 light-years away in the constellation Cygnus, thanks to an analysis of data from NASA’s Kepler space telescope. Soon after the discovery was announced in 2015, it was dubbed the “most mysterious star in the universe,” because its brightness underwent dramatic dips over intervals ranging from five to 80 days.

Wright suggested that the variations in brightness might be due to the blocking effect of a huge structure that was built around the star. He acknowledged that the presence of an alien megastructure, such as a Dyson sphere, was highly unlikely. Nevertheless, he and his colleagues thought the hypothesis was worth checking out.

“We were hoping that once we finally caught a dip happening in real time, we could see if the dips were the same depth at all wavelengths,” he explained today in a news release. “If they were nearly the same, this would suggest that the cause was something opaque, like an orbiting disk, planet, or star, or even large structures in space.”

This chart shows variations in the brightness of the star KIC 8462852 between May 2017 and December 2017, as recorded by telescopes in Texas (ELP), Hawaii (OGG) and the Canary Islands (TFN). Significant dips have been nicknamed Elsie, Celeste, Skara Brae and Angkor. (Boyajian et al.)

To help pay for the observations and analysis, Wright and his colleagues raised more than $100,000 in a Kickstarter campaign.

A network of telescopes around the world, coordinated through the Las Cumbres Observatory in California, detected four sustained dips in the starlight between March 2016 and December 2017. The team went so far as to name each of the dips. The first two were called Elsie and Celeste, while the latter two were named after lost cities (Skara Brae in Scotland and Angkor in Cambodia).

The authors wrote that as far as they were concerned, the dips in brightness had some things in common with those lost cities.

“They’re ancient we are watching things that happened more than 1,000 years ago,” they said. “They’re almost certainly caused by something ordinary, at least on a cosmic scale. And yet that makes them more interesting, not less. But most of all, they’re mysterious. What the heck was going on there, all those centuries ago?”

When the light levels in various wavelengths were measured, Tabby’s Star became a little less mysterious. The team found that the dimming was much less pronounced in some wavelengths than in others.

“Dust is most likely the reason why the star’s light appears to dim and brighten,” Boyajian said. “The new data shows that different colors of light are being blocked at different intensities. Therefore, whatever is passing between us and the star is not opaque, as would be expected from a planet or alien megastructure.”

A healthy amount of mystery still remains.

“The latest research rules out alien megastructures, but it raises the probability of other phenomena being behind the dimming,” Wright said. “There are models involving circumstellar material — like exocomets, which were Boyajian’s team’s original hypothesis — which seem to be consistent with the data we have.”

There’s also a chance that the dimming is being caused by an as-yet-unknown stellar phenomenon rather than a band of dust or a swarm of comets that’s blocking the starlight.

Boyajian said the discovery and study of KIC 8462852 should be seen as a certifiable win for citizen-backed astronomy, even though it turns out aliens aren’t involved. She pointed out that the star would never have been studied if it weren’t for its discovery by volunteers in the Planet Hunters citizen-science campaign, the interest from more than 200 astronomers, and the support of more than 1,700 Kickstarter donors.

“It’s exciting,” she said. “I am so appreciative of all of the people who have contributed to this in the past year — the citizen scientists and professional astronomers. It’s quite humbling to have all of these people contributing in various ways to help figure it out.”

KIC 8462852 may be known as Tabby’s Star, but it turned out to be a star the whole world could claim.

Boyajian is the principal author of the paper in Astrophysical Journal Letters, titled “The First Post-Kepler Brightness Dips of KIC 8462852.” Co-authors include James Davenport of Western Washington University, who is also a DIRAC Fellow at the University of Washington. To trace the history of the mystery (or donate to the cause), check out the project website, which is called “KIC 8462852: Where’s the Flux?”


Rogue Ice Moon Could Be Spilling Its Guts All Over 'Alien Megastructure' Star

Back in 2016, headlines all over the world blared with news of a possible "alien megastructure" detected orbiting a distant Milky Way star. Now, a team of Columbia University astrophysicists has offered up an explanation for the star's strange behavior that doesn't involve any little green men.

The "alien" point of light in the sky is known as Tabby's star, which was named after Tabetha Boyajian, the Louisiana State University astrophysicist who in 2015 first noticed the unusual patterns in its starlight that others initially attributed to alien construction projects. Boyajian noticed that the star tended to dip in brightness at odd intervals, sometimes slightly and sometimes by significant fractions of its total light. It was also slowly losing brightness over time. She later called it in a TED Talk the "most mysterious star in the universe" because no straightforward astrophysical theory could explain the dimming pattern &mdash though she also expressed skepticism about suggestions that the dimming was the result of a "megastructure" constructed around the star by an advanced civilization.

Astronomers have since offered a number of alternative explanations for the weird light from the star, which is about 1,500 light-years away in space and known formally as KIC 8462852. They range from swarms of comets to "avalanche-like magnetic activity" within the star. Boyajian conducted follow-up research that showed that the dimming is specific to certain light frequencies, which could be explained if a cloud of dust were responsible, scientists have suggested. This new research explains how that dust might have gotten there.

The new theory from the Columbia team resembles the plot of a disaster film more than a science-fiction space opera. They built on earlier work showing that whatever's causing the dimming is likely locked in an irregular, eccentric orbit around the star. They showed that a disintegrating, orphaned ice moon following such a path could explain the strange dimming.

"It's likely outgassing water or some other volatile material," said Brian Metzger, one of the authors of the new paper.

Over the course of millions of years, that material would form an irregular cloud around the star along the orphaned moon's eccentric orbit, he told Live Science, adding that such a cloud would periodically block some of the star&rsquos light from reaching Earth &mdash just like the effect originally attributed to a Dyson sphere megastructure.

They suspect an orphaned moon, as opposed to a planet, is off-gassing the cloud, because it's difficult to explain how an icy planet could end up in that irregular orbit in the first place. Based on our own solar system, he said, scientists know that solid, rocky bodies tend to make up the inner parts of a system, while bigger, gaseous planets dominate the outer system. And those planets are often orbited by icy moons.

Metzger and his colleagues described orbital calculations in which a planet like Jupiter, orbited by large moons and following an eccentric orbit, gets knocked (perhaps by another nearby star) into a collision course with its host star. As it falls to its doom, the star would rip those moons from their orbits. Most of the moons would fall into the star or fly out of the system, they showed, but in about 10% of all cases, a moon would end up in an eccentric orbit. And, critically, that orbit would likely place the moon within its star's "ice line" &mdash the point within which the star's radiation would blast ice off the moon's surface.

If the moon were made up of the right materials, they wrote, it would start to break apart due to the increased radiation of its new, closer orbit, spilling that material into interplanetary space like a gargantuan comet. And even though we'd never see the moon with our existing telescopes, that spilled material would form a cloud of dust and gas big enough to block Tabby's star's light in strange and unpredictable ways. Over time, the star would appear to get dimmer and dimmer, just like Tabby's star, as the total amount of dust in its orbit increased.

Nothing's certain, of course. Metzger said it's still possible some other phenomenon is creating the effect. But this moon theory offers a compelling explanation for a distant flickering once chalked up (at least in the popular press) to aliens.

The paper, available as a draft online in the preprint journal arXiv, will be published in a forthcoming issue of the journal Monthly Notices of the Royal Astronomical Society.


'Alien Megastructure' Star Is at It Again with the Strange Dimming

The perplexing cosmic object known as "Boyajian's star" is once again exhibiting a mysterious pattern of dimming and brightening that scientists have tried to explain with hypotheses ranging from swarms of comets to alien megastructures.

Today (May 19), an urgent call went out to scientists around the world to turn as many telescopes as possible toward the star, to try and crack the mystery of its behavior.

"At about 4 a.m. this morning I got a phone call … that Fairborn [Observatory] in Arizona had confirmed that the star was 3 percent dimmer than it normally is," Jason Wright, an associate professor of astronomy at Pennsylvania State University, who is managing a study of Boyajian's star, said during a live webcast today at 2 p.m. EDT (1800 GMT). "That is enough that we are absolutely confident that this is no statistical fluke. We've now got it confirmed at multiple observatories, I think."

Star KIC 8462852, or Boyajian's star (also nicknamed "Tabby's star," for astronomer Tabetha Boyajian, who led the team that first detected the star's fluctuations), has demonstrated an irregular cycle of growing dimmer and then returning to its previous brightness. These changes were first spotted in September 2015 using NASA's Kepler Space Telescope, which was built to observe these kinds of dips in a star's brightness, because they can be caused by a planet moving in front of the star as seen from Earth.

But the brightness changes exhibited by Boyajian don't show the kind of regularity that is typical of a planet's orbit around its star, and scientists can't see how the changes could be explained by a system of planets.

Scientists have hypothesized that the changes could be due to a swarm of comets passing in front of the star, that they're the result of strong magnetic activity, or that it's some massive structure built by aliens. But no leading hypothesis has emerged, so scientists have been eager to capture a highly detailed picture of the light coming from the star during one of these dimming periods. This detailed view is what scientists typically call an object spectra. It can reveal, for example, the specific chemical elements that are in a gas. It can also tell scientists if an object is moving toward or away from the observer.

"Whatever's causing the star to get dimmer will leave a spectral fingerprint behind," Wright said during the webcast, which took place in the Breakthrough Listen laboratory at the University of California, Berkeley. "So if there is a lot of dust between us and the star … it will block more blue light than red light. If there is gas in that dust, that gas should absorb very specific wavelengths and we should be able to see that. And so, we've been eager to see one of these changes in one of these dips of the star so we can take some spectra."

But the scientists couldn't predict when the next dimming event would occur or how long it will last. (Dips detected by Kepler lasted for between two and seven days, according to Wright.) Professional-grade telescopes typically schedule observing time weeks or months in advance, so Wright and his colleagues knew their observations would have to come at the behest of colleagues who were already using the telescopes for other projects.

"We need to have a network of people around the world that are ready to jump on [and observe it]," Wright said. "Fortunately, Tabby's star is not too faint and so there are a lot of observers and telescopes … that have graciously agreed to take some time out of their science to grab a spectrum for us [tonight]."

Wright said the call had gone out to amateur as well as professional astronomers to observe Boyajian's star during this dimming period. The largest and most powerful telescopes that will heed the call are the twin 10-meter telescopes at the W.H. Keck Observatory in Hawaii. The team is working to gain observing time on at least three other large telescopes on the U.S., according to Wright.

The Breakthrough Listen initiative, which searches for signs of intelligent life in the universe, has also taken an interest in the star and will be observing it with the Automated Planet Finder telescope at Lick Observatory in California, according to Andrew Siemion, director or the Berkeley SETI Research Center, said in the webcast.

"It's Super Bowl Sunday," Siemion said of the atmosphere at the during the webcast. "There's a palpable tension."

Breakthrough and the Berkeley center are now trying to get some observing time on the Green Bank radio telescope in West Virginia, according to Siemion.