Astronomie

Pourrait-il y avoir une étoile plus proche de la Terre que le système d'étoiles triples Alpha Centauri, à l'exclusion du Soleil ?

Pourrait-il y avoir une étoile plus proche de la Terre que le système d'étoiles triples Alpha Centauri, à l'exclusion du Soleil ?

Savons-nous avec certitude que l'étoile la plus proche de la Terre, à l'exclusion du Soleil et du Némésis théorique, est le système d'étoiles multiples Alpha Centauri, à +/- 4,4 années-lumière ? Avons-nous été en mesure d'identifier chaque étoile située à moins de 5 années-lumière de la Terre ou existe-t-il une possibilité qu'une étoile faible soit plus proche ? Y a-t-il des étoiles que nous n'avons pas encore vues et qui pourraient être plus proches ?


On dirait qu'il n'y a pas autant de naines brunes qu'on le pensait autrefois :

Le Wide-field Infrared Survey Explorer de la NASA, ou WISE, a fait apparaître une nouvelle foule d'étoiles près de chez nous :

Les estimations précédentes avaient prédit autant de naines brunes que d'étoiles typiques, mais le nouveau décompte initial de WISE ne montre qu'une naine brune pour six étoiles. C'est l'équivalent cosmique de pouvoir enfin voir un mystérieux bloc fermé et de ne trouver que quelques maisons.

Les données raisonnablement actuelles placent la naine brune la plus proche actuelle à 6,5 LY (2 parsec) et à moins de 0,08 masse solaire.

Un plus proche pourrait apparaître, mais cela ne semble pas probable.


Il est assez facile de fixer des limites supérieures à la luminosité des étoiles les plus proches. À titre indicatif, considérons un sondage comme Hipparcos, qui est complet à quelque chose comme la 9e magnitude. S'il y a une autre étoile plus proche qu'Alpha Centauri, la possibilité la plus brillante est qu'elle soit à la même distance. Wolfram|Alpha nous dit qu'une étoile de magnitude 9 à la distance d'Alpha Centauri aurait une luminosité d'environ 0,0004 fois la luminosité solaire. En utilisant la relation masse-luminosité approximative de la séquence principale, $Lpropto M^{3.5}$, cela donnerait une masse d'environ 0,11 fois le soleil. Donc déjà, vous pouvez voir que s'il y a quelque chose là-bas, c'est à peine une étoile même si c'est aussi éloigné qu'Alpha Centauri, et sinon presque certainement une naine brune. Je suis sûr que des enquêtes plus récentes placeront des limites encore plus fortes.

Certes, le problème ici est que la luminosité sera concentrée sur des longueurs d'onde de plus en plus longues à mesure que la masse diminue, donc les choses pourraient être un peu plus grandes sur le terrain que nous n'avons peut-être regardé que dans la mauvaise bande jusqu'à présent. Mais même ainsi, je pense que la somme des observations actuelles rend presque impossible qu'il y ait des étoiles plus proches de nous qu'Alpha Centauri.


Dans cette réponse, vous pouvez trouver un calcul de la luminosité de "Nemesis" aux longueurs d'onde du proche infrarouge. Ce calcul supposait que nous recherchions un objet de 20 Jupiter de masse avec un âge similaire à celui du Soleil à une distance de 1,4 années-lumière (pour cadrer avec l'hypothèse Nemesis). Les magnitudes calculées étaient H=14 et W2=8 (dans le système satellite infrarouge WISE).

Si nous assouplissons les hypothèses et que l'objet soit à 4,4 années-lumière, nous devons ajouter 2,5 magnitudes à ces nombres. c'est-à-dire H=16,5 et W2=10,5. Alors que le premier est à la limite de la détectabilité dans l'enquête 2MASS, le premier est confortablement détectable dans l'enquête WISE (la limite est d'environ W2=15,6 voir http://wise2.ipac.caltech.edu/docs/release/allsky/ ) et l'objet aurait une grande parallaxe/mouvement correct. Que cela soit détectable pourrait dépendre de la présence d'une bonne image de "première époque". Dans le cas de la naine brune Luhman 16 à 6,5 années-lumière (mais qui représente peut-être 40-50 masses de Jupiter), eh bien, elle est apparue facilement dans les images 2MASS de la première époque (H=9,6).

Maintenant, votre question demande si un Star peut-être manqué. Un tel objet serait beaucoup plus brillant que la naine brune supposée ci-dessus, ou Luhman 16. Les modèles "standards de l'industrie" de Baraffe et al. (1998) suggèrent qu'un objet stellaire de masse minimale de 0,075 $ M_{odot}$ à 4,4 années-lumière aurait H=7,5. Il est difficile d'imaginer comment un tel objet aurait été manqué, à moins qu'il n'ait un tel petit mouvement correct qu'il n'a pas bougé de manière significative entre l'enquête 2MASS dans les années 90 et l'enquête WISE en ~ 2010. C'est peu probable (mais pas impossible).

Une fois les résultats de Gaia publiés en 2017, il disposera de données de parallaxe complètes pour toutes les étoiles jusqu'à environ V=19. Cela devrait inclure même les étoiles naines M de masse la plus faible à environ 10 parsecs (30 années-lumière).


Alpha Centauri

Dernière mise à jour 15 octobre 97 Alpha Centauri est une étoile spéciale - non seulement parce que c'est le système stellaire le plus proche du soleil, mais aussi parce que c'est l'un des rares endroits de la Voie lactée qui peut offrir des conditions de vie terrestre. Si l'humanité cherche une vie intelligente ailleurs, alors Alpha Centauri est un excellent candidat.

Visible uniquement depuis des latitudes au sud d'environ 25 ° 176, l'étoile que nous appelons Alpha Centauri se trouve à 4,35 années-lumière du Soleil. Mais c'est en fait un système triple étoile. Les deux composants les plus brillants Alpha Centauri A et B forment un binaire. Ils orbitent l'un autour de l'autre en 80 ans avec une séparation moyenne de 23 unités astronomiques (1 unité astronomique = 1 UA = distance entre le Soleil et la Terre). Le troisième membre du système Alpha Centauri C se trouve à 13 000 UA de A et B, soit 400 fois la distance entre le Soleil et Neptune. C'est tellement loin qu'on ne sait pas si Alpha Centauri C est vraiment lié à A et B, ou s'il aura quitté le système dans quelques millions d'années. Alpha Centauri C est sensiblement plus proche de nous que les deux autres : il n'est qu'à 4,22 années-lumière et c'est l'étoile individuelle la plus proche du Soleil. En raison de cette proximité, Alpha Centauri C est aussi appelé Proxima (Centauri).

Alpha Centauri A est une étoile jaune avec un type spectral de G2, exactement le même que celui du Soleil. Par conséquent, sa température et sa couleur correspondent également à celles du Soleil. Alpha Centauri B est une étoile orange de type spectral K1. Alors qu'Alpha Centauri A et B sont des étoiles comme le Soleil, Proxima est une naine rouge pâle avec un type spectral de M5 - beaucoup plus faible, plus froid et plus petit que le Soleil. Proxima est si faible que les astronomes ne l'ont découvert qu'en 1915.

Alpha Centauri est un endroit spécial, car il peut offrir des conditions de vie similaires à notre système solaire. Une étoile doit réussir cinq tests avant que nous puissions l'appeler un endroit prometteur pour la vie terrestre telle que nous la connaissons. La plupart des étoiles de la Galaxie échoueraient. Dans le cas d'Alpha Centauri, cependant, nous voyons qu'Alpha Centauri A réussit les cinq tests, Alpha Centauri B réussit tous sauf un, et seul Proxima Centauri échoue.

Le premier critère est d'assurer la maturité et la stabilité d'une star, ce qui signifie qu'elle doit être sur la séquence principale. Les étoiles de la séquence principale fusionnent l'hydrogène en hélium au niveau de leur noyau, générant de la lumière et de la chaleur. Parce que l'hydrogène est si abondant dans les étoiles, la plupart d'entre elles restent longtemps sur la séquence principale, donnant à la vie une chance d'évoluer. Le Soleil et les trois composantes d'Alpha Centauri réussissent ce test.

Le deuxième test est beaucoup plus difficile, cependant, nous voulons que l'étoile ait le bon type spectral, car cela détermine la quantité d'énergie qu'une étoile émet. Les étoiles les plus chaudes - celles avec les types spectraux O, B, A et F précoce - ne sont pas bonnes car elles brûlent rapidement et meurent rapidement. Les étoiles les plus froides - celles de types spectraux M et K tardifs - peuvent ne pas produire assez d'énergie pour maintenir la vie, par exemple elles peuvent ne pas permettre l'existence d'eau liquide sur leurs planètes. Entre les étoiles trop chaudes et celles trop froides, on trouve les étoiles qui sont justes. Comme le prouve notre existence, les étoiles jaunes de type G comme le Soleil peuvent donner naissance à la vie. Les étoiles F tardives (froides) et les étoiles K précoces (chaudes) peuvent également convenir. Heureusement, Alpha Centauri A passe ce test avec brio, car il est de la même classe que notre Soleil. Alpha Centauri B est une étoile K1, elle est donc plus chaude et plus brillante que la plupart des étoiles K, elle peut donc réussir ce test ou non. Et la naine rouge Proxima Centauri semble être un cas désespéré.

Pour le troisième test, un système doit démontrer des conditions stables. L'éclat de l'étoile ne doit pas varier au point que l'étoile gèle et grille alternativement toute vie qui parvient à se développer autour d'elle. Mais comme Alpha Centauri A et B forment une paire binaire, il y a un autre problème. Dans quelle mesure la lumière reçue par les planètes d'une étoile varie-t-elle lorsque l'autre étoile tourne autour d'elle ? Au cours de leur orbite de 80 ans, la séparation entre A et B passe de 11 UA à 35 UA. Vu des planètes d'une étoile, la luminosité de l'autre augmente à mesure que les étoiles s'approchent et diminue à mesure que les étoiles s'éloignent. Heureusement, la variation est trop petite pour compter, et Alpha Centauri A et B réussissent ce test. Cependant, Proxima échoue également à ce test. Comme beaucoup de naines rouges, c'est une étoile flamboyante, sujette à des explosions qui font doubler ou tripler sa lumière en quelques minutes seulement.

La quatrième condition concerne l'âge des étoiles. Le Soleil a environ 4,6 milliards d'années, donc la vie sur Terre a eu suffisamment de temps pour se développer. Une star doit être assez âgée pour donner à la vie une chance d'évoluer. Remarquablement, Alpha Centauri A et B sont encore plus vieux que le Soleil, ils ont un âge de 5 à 6 milliards d'années, donc ils réussissent aussi ce test avec glamour. Proxima, cependant, n'a peut-être qu'un milliard d'années environ, alors il échoue également à ce test.

Et le cinquième et dernier test : les étoiles ont-elles suffisamment d'éléments lourds - comme le carbone, l'azote, l'oxygène et le fer - dont la vie biologique a besoin ? Comme la plupart des étoiles, le Soleil est principalement composé d'hydrogène et d'hélium, mais 2% du poids du Soleil est constitué de métaux. (Les astronomes appellent tous les éléments plus lourds que l'hélium des « métaux ».) Bien que 2 % ne semblent pas beaucoup, c'est suffisant pour construire des planètes rocheuses et nous donner naissance. Et encore, heureusement, Alpha Centauri A et B réussissent ce test. Ce sont des étoiles riches en métaux.

Passons maintenant à la dernière question. Trouve-t-on à Alpha Centauri des planètes rocheuses chaudes comme la Terre, pleines d'eau liquide ? Malheureusement, nous ne savons pas encore si Alpha Centauri a même des planètes ou non. Ce que nous savons, c'est que dans un système binaire les planètes ne doivent pas être trop éloignées d'une étoile en particulier, sinon leurs orbites deviennent instables. Si la distance dépasse environ un cinquième de l'approche la plus proche des deux étoiles alors le deuxième membre de l'étoile binaire perturbe fatalement l'orbite de la planète. Pour les binaires Alpha Centauri A et B, leur approche la plus proche est de 11 UA, donc la limite pour les orbites planétaires est d'environ 2 unités astronomiques. En comparant avec notre système, nous voyons qu'Alpha Centauri A et B pourraient contenir quatre planètes intérieures comme Mercure (0,4 UA), Vénus (0,7 UA), la Terre (1 UA) et Mars (1,5 UA). Par conséquent, les deux Alpha Centauri A et B pourraient avoir une ou deux planètes dans la zone de vie où l'eau liquide est possible.


Longue liste d'inconnues

L'annonce étonnante est accompagnée de nombreuses mises en garde. Alors que la nouvelle planète se trouve dans sa "zone habitable" stellaire - une distance à laquelle les températures sont adaptées à l'eau liquide - les scientifiques ne savent pas encore si la planète a une atmosphère.

Il orbite également autour d'une étoile naine rouge, bien plus petite et plus froide que notre soleil. La planète ne présente probablement qu'une seule face à son étoile, comme la lune le fait à la Terre, au lieu de tourner à travers nos jours et nos nuits familiers. Et Proxima b pourrait être sujet à des éruptions stellaires potentiellement mortelles.

"C'est le souci en termes d'habitabilité", a déclaré Scott Gaudi, professeur d'astronomie à l'Ohio State University, Columbus, et affilié au JPL, crédité de nombreuses découvertes d'exoplanètes. "Cette chose est bombardée par une bonne quantité de rayonnement à haute énergie. Ce n'est pas évident s'il va avoir un champ magnétique assez fort pour empêcher toute son atmosphère d'être emportée. Mais ce sont des calculs vraiment difficiles, et je ne mettrais certainement pas mon argent de toute façon là-dessus.

Malgré les inconnues, la découverte a été saluée par les chasseurs d'exoplanètes de la NASA comme une étape majeure sur la voie de la découverte d'autres mondes porteurs de vie possibles dans notre voisinage stellaire.

« Cela nous donne vraiment de quoi être enthousiasmés », a déclaré Sara Seager, professeur de sciences planétaires et de physique au Massachusetts Institute of Technology de Cambridge et pionnière de la chasse aux exoplanètes. "Je pense que cela motivera certainement les gens à bouger."


Des deux étoiles d'Alpha Centauri, l'une est probablement plus habitable que l'autre

Dans le passé, le nombre d'exoplanètes connues a explosé, avec 4 093 détections confirmées à ce jour (et 4 727 autres candidates en attente de confirmation). Avec la découverte de tant de planètes situées à des dizaines, des centaines, voire des milliers d'années-lumière, une grande attention a naturellement été dirigée vers nos voisins stellaires les plus proches. Les planètes pourraient-elles être juste à côté, avec la possibilité que la vie soit là aussi ?

Alors qu'une planète potentiellement habitable a récemment été découverte autour de Proxima Centauri (Proxima b), Alpha Centauri reste un point d'interrogation. Mais grâce à une étude récente du Georgia Institute of Technology (GIT), nous nous rapprochons peut-être de déterminer si ce système voisin soutient la vie. Dans une torsion, l'étude a révélé que l'une des étoiles du système binaire est plus susceptible d'être habitable que l'autre.

L'étude, “Obliquity Evolution of Circumstellar Planets in Sun-like Stellar Binaries“, est récemment parue dans le Journal d'astrophysique et a été financé par le programme d'exobiologie de la NASA. L'étude a été dirigée par Billy Quarles, chercheur au Center for Relativistic Astrophysics, et comprenait le professeur Gongjie Li du GIT's Center for Relativistic Astrophysics et Jack Lissauer du Ames Research Center de la NASA.

La vue d'artiste montre la planète Proxima b en orbite autour de l'étoile naine rouge Proxima Centauri, l'étoile la plus proche du système solaire. Crédit : ESO/M. Kornmesser

En fin de compte, les étoiles individuelles qui ont un système de plusieurs planètes (comme notre système solaire) sont assez rares. Les systèmes binaires comme Alpha Centauri, en revanche, sont assez courants. Ce système est composé d'Alpha Centauri A, une étoile jaune de type G légèrement plus grande que notre Soleil, et d'Alpha Centauri B - une étoile orange de type K dont la taille est plus proche de notre Soleil.

En 2012, les astronomes pensaient avoir détecté une exoplanète candidate en orbite autour d'Alpha Centauri B (désignée Alpha Centauri Bb). Malheureusement, une analyse ultérieure a conduit les astronomes à annoncer en 2015 qu'il s'agissait d'un faux positif qui n'était probablement qu'un faux "fantôme" dans l'analyse des données. Un éventuel transit planétaire a été noté en 2013, mais il aurait été trop proche de son primaire pour soutenir la vie.

Pour déterminer si Alpha Centauri pourrait ont des planètes habitables en orbite, l'équipe d'astrophysiciens a modélisé un jumeau théorique de la Terre dans un système binaire. Cela consistait à comparer la façon dont l'inclinaison axiale de la Terre (alias l'obliquité) varie au fil du temps avec la variation de l'inclinaison axiale de Mars. Ils ont ensuite modélisé la Terre en zones habitables circumsolaires Alpha Centauri A et Bs (alias zones Goldilocks).

Alors que les deux planètes sont inclinées de la même manière – 23,4° contre 25,19° par rapport à leur plan orbital – Mars’ l'obliquité a été sujette à plus de changements au fil du temps. Et tandis que la stabilité des variations d'obliquité de la Terre au fil du temps a assuré un climat stable, les variations plus prononcées de Mars ont été un facteur majeur dans sa transition d'un monde plus chaud et plus humide à l'endroit froid et inhospitalier qu'il est aujourd'hui.

Les deux étoiles les plus brillantes de la constellation du Centaure – (à gauche) Alpha Centauri et (à droite) Beta Centauri. L'étoile rouge pâle au centre du cercle rouge est Proxima Centauri. Crédit : Wikipédia Commons/Skatebiker

Fondamentalement, les changements dans l'obliquité de la Terre sont ce qui est responsable du fait que la Terre connaît des périodes glaciaires et des époques chaudes (alias périodes glaciaires et interglaciaires). Cependant, la précession de l'inclinaison de la Terre est douce et lente, variant entre 22,1° et 24,5° au cours de 41 000 ans. Ces types de transitions à long terme ont fourni aux formes de vie suffisamment de temps pour s'adapter et évoluer, et ont également empêché toute période d'être trop longue ou extrême.

L'axe de Mars, quant à lui, précesse entre 10° et 60° tous les 2 millions d'années. Lorsqu'elle est inclinée à 10°, l'atmosphère se condense aux pôles et provoque la solidification à la fois de la vapeur d'eau et du dioxyde de carbone, faisant gonfler la glace. À une inclinaison de 60°, Mars serait plus susceptible de développer une ceinture de glace autour de son équateur, où il fait autrement beaucoup plus chaud et connaît des températures de surface allant jusqu'à 35 °C (95 °F) à midi en été.

La présence de la Lune est également un facteur puisque son attraction gravitationnelle aide à stabiliser notre axe. Sans la Lune, les interactions gravitationnelles de la Terre avec Mercure, Vénus, Mars et Jupiter provoqueraient des changements plus importants dans notre inclinaison. "Si nous n'avions pas la lune, l'inclinaison de la Terre pourrait varier d'environ 60 degrés", a déclaré Quarles dans un récent reportage du GIT. "Nous ressemblerions peut-être à Mars, et la précession de son axe semble avoir contribué à une perte d'atmosphère."

Alors que l'étude a modélisé les variations d'une exo-Terre en orbite autour de l'une ou l'autre étoile, elle s'est principalement concentrée sur une planète semblable à la Terre en orbite dans la zone habitable autour de B, A étant l'étoile en orbite. Alors qu'Alpha Centauri A s'est relativement bien comporté dans cette simulation, les résultats n'étaient pas encourageants pour cet Alpha Centauri B – montrant qu'une exoplanète semblable à la Terre serait peu susceptible de supporter la vie.

Une comparaison de la zone habitable projetée d'Alpha Centauri A et B’s. Crédit : PHL/UPR Arecibo

En bref, Alpha Centauri A et B orbitent à peu près à la même distance qu'Uranus et notre soleil, qui est très proche dans un système binaire. L'orbite hautement elliptique de A avec B le fait passer près de B avant de s'éloigner, ce qui génère une puissante fronde gravitationnelle. Une fois modélisé, cet effet a maîtrisé la propre dynamique de l'exo-Terre, faisant varier considérablement son inclinaison et son orbite.

Même la présence d'un gros satellite tel que notre propre Lune n'a pas amélioré la situation de l'exo-Terre. En fait, cela l'a aggravé car cela a contribué à l'instabilité axiale. Comme Quarles l'a expliqué :

« Le plus grand effet que vous verriez est les différences dans les cycles climatiques liées à l'allongement de l'orbite. Au lieu d'avoir des périodes glaciaires tous les 100 000 ans comme sur Terre, elles peuvent survenir tous les 1 million d'années, être pires et durer beaucoup plus longtemps.”

Avec ces résultats en main, l'équipe a ensuite élargi son étude pour englober davantage les systèmes stellaires. En fin de compte, les systèmes à une seule étoile avec plusieurs planètes (comme le système solaire) sont en fait assez rares. Pendant ce temps, les systèmes à étoiles multiples sont courants, avec environ 50% des étoiles de l'Univers connu semblant avoir des compagnons binaires.

Cette vue d'artiste montre un système d'étoiles binaires en éclipse. Crédit : ESO/L. Calçada.

À partir de là, l'équipe a déterminé que 87% des exoplanètes « semblables à la Terre » situées dans des systèmes étaient susceptibles d'avoir des inclinaisons axiales similaires à celles de la Terre » qui est inclinée de manière stable à 23,4 °. De plus, ils ont constaté qu'avec les systèmes binaires au sens plus général, la probabilité que les plantes subissent de légères précessions dans leur obliquité augmentait considérablement. Le professeur Li a déclaré :

« En général, la séparation entre les étoiles est plus grande dans les systèmes binaires, et alors la deuxième étoile a moins d'effet sur le modèle de la Terre. La propre dynamique de mouvement de la planète domine d'autres influences, et l'obliquité a généralement une plus petite variation. Donc, c'est assez optimiste.

Pourtant, une mauvaise nouvelle pour Alpha Centauri, en particulier pour toutes les planètes qui pourraient être en orbite autour de B. C'est également une mauvaise nouvelle pour ceux qui espèrent y envoyer une mission dans un avenir pas si lointain pour rechercher des signes de vie, tels que Starshot révolutionnaire. Cependant, il y avait une lueur d'espoir dans l'étude puisque le modèle a montré qu'une planète avec le bon type de mécanique orbitale pouvait supporter la vie.

« L'orbite et la rotation planétaires doivent précéder juste par rapport à l'orbite binaire. Il y a ce petit sweet spot », a déclaré Quarles. Nous avons simulé à quoi cela ressemblerait autour d'autres binaires avec de multiples variations des masses des étoiles, des qualités orbitales, etc. Le message global était positif, mais pas pour notre voisin le plus proche.

C'est une sorte de situation de bonne/mauvaise nouvelle. S'il est un peu décourageant de penser qu'Alpha Centauri n'a peut-être pas de planètes habitables (ce qui semble également être le cas pour Proxima b), il est bon de savoir que 50% des étoiles de l'Univers connu ont une chance de soutenir vie. En fin de compte, trouver la vie extraterrestre (sans parler de l'intelligence extraterrestre) est une question de chiffres !


Proxima Centauri – Exploration du futur

Proxima Centauri sera probablement la première étoile explorée à l'avenir

Il y a eu beaucoup de spéculations sur le voyage vers les étoiles et sur la façon dont cela pourrait être fait. Étant donné que Proxima Centauri est l'étoile la plus proche de notre système solaire, elle a déjà été proposée comme destination pour les voyages interstellaires.

Avec la technologie de propulsion conventionnelle (chimique) actuelle, il pourrait falloir des dizaines de milliers d'années à une sonde spatiale pour atteindre Proxima Centauri. Un exemple de cela que nous pouvons voir en ce moment est la sonde spatiale Voyager 1, la plus éloignée de la Terre, qui voyage maintenant à un peu plus de 38 000 milles à l'heure. A cette vitesse, s'il voyageait en direction de Proxima Centauri (ce qu'il n'est pas), il atteindrait l'étoile en 73800 ans environ. D'ici là, qui sait s'il y aurait même des humains autour pour le voir. De toute évidence, une méthode supérieure de propulsion doit être développée.

Un certain type de système de propulsion nucléaire pourrait réduire le temps de trajet à un siècle ou deux. Un projet intéressant qui en est actuellement aux toutes premières étapes de planification s'appelle Breakthrough Starshot, qui a pour objectif d'atteindre le système Alpha Centauri d'ici 2050. Cela se ferait en utilisant des microsondes spatiales, des voiliers légers miniatures appelés StarChips, qui serait propulsé par des lasers terrestres atteignant environ 20 % de la vitesse de la lumière. Ces microsondes spatiales atteindraient le système Alpha Centauri dans un peu plus de 20 ans, faisant un survol de Proxima Centauri et explorant en détail son exoplanète Proxima Centauri B. Des photos seraient prises et son atmosphère serait analysée en détail. Ces données seraient ensuite retransmises vers la Terre et seraient reçues dans environ 4,24 ans en raison de la barrière de la vitesse de la lumière.

Et peut-être qu'un jour les humains feront leur premier voyage interstellaire vers Proxima Centauri, peut-être en utilisant des technologies de propulsion que nous pouvons à peine imaginer aujourd'hui. Qui sait, peut-être que nous aurons même un lecteur de distorsion ou quelque chose de similaire d'ici là !


Quelle est l'étoile la plus proche de la Terre après le Soleil ?

L'étoile la plus proche de la Terre en dehors du soleil est Alpha Centauri, à une distance stupéfiante d'environ 4,3 années-lumière. Alpha Centauri est en fait un système d'étoiles triples, qui comprend Proxima Centauri à 4,244 années-lumière, Alpha Centauri A à 4,365 années-lumière et Alpha Centauri B à 4,37 années-lumière. Donc techniquement, Proxima Centauri est l'étoile la plus proche. Alpha Centauri A est l'étoile la plus grande et la plus brillante du système. Il est environ 10 % plus massif, 22 % plus grand et 150 % plus lumineux que notre soleil.

La question brûlante est la suivante : Alpha Centauri a-t-il des planètes ? En 2016, des scientifiques ont annoncé la découverte d'une exoplanète super-Terre en orbite autour de notre plus proche voisine stellaire, Proxima Centauri, la plus petite étoile du système. La planète Proxima Centauri b est considérée comme un monde rocheux et tempéré. L'habitabilité de Proxima Centauri b) n'a pas été établie, mais les scientifiques spéculent que les immenses éruptions solaires de Proxima Centauri pourraient rendre la planète incompatible avec la vie. Cependant, ces éruptions peuvent être rares, ou la planète pourrait être habitée par des organismes résistants aux UV.

Combien de temps faut-il pour se rendre à Alpha Centauri ? Alpha Centauri se trouve à 25 600 milliards de kilomètres, soit plus de 276,00 fois la distance de la Terre au soleil. Une fusée spatiale conventionnelle voyageant à 17 600 mph mettrait environ 165 000 ans pour atteindre Alpha Centauri. À la vitesse de la lumière, il faudrait environ 4 ans pour atteindre Alpha Centauri… mais malheureusement, nous ne pouvons pas voyager aussi vite. En fait, notre compréhension actuelle de la physique et du monde naturel suggère que nous ne pourrons jamais atteindre la vitesse de la lumière ou voyager plus vite que la lumière. Alors, comment allons-nous arriver à Alpha Centauri? Le projet Breakthrough Starshot prévoit de lancer des nanocrafts ultra-légers vers Alpha Centauri. Equipés de voiles lumineuses, ils seraient propulsés dans l'espace par un faisceau lumineux au sol. Ils auraient le potentiel de survoler Alpha Centauri dans un peu plus de 20 ans, capturant des images de la planète Proxima Centauri b. Ainsi, bien que nous n'ayons actuellement aucun moyen d'atteindre physiquement la planète, nous pourrons peut-être recueillir plus d'informations sur la planète la plus proche en dehors de notre système solaire dans un avenir pas si lointain.


Astro Bob : À quoi ressemblerait le soleil d'Alpha Centauri ?

Regarder en arrière à distance, qu'il s'agisse de temps ou de séparation physique, peut nous fournir une nouvelle perspective sur qui nous sommes et jusqu'où nous venons. Dans notre vie quotidienne, la Terre apparaît plate et sans limites sous le ciel bleu protecteur, mais vue de loin, c'est une petite boule suspendue dans l'immensité incompréhensible de l'espace. Rien qu'en regardant la photo ci-dessous, nous nous sentons tous un peu plus proches.

Chacun d'entre nous passera sa vie entière à tourner autour d'une seule étoile, le soleil. Nous célébrons chaque orbite avec un anniversaire. Les anniversaires humanisent un cycle cosmique exaspérant et répétitif. C'est notre travail, n'est-ce pas?. Adoucir les limites de l'existence et donner un sens à la vie par l'amour, la curiosité et le but.

À l'ère moderne, les missions spatiales comme Apollo et Voyager ont fourni de nouvelles perspectives sur la façon dont nous voyons la Terre dans un cadre cosmique. Nous pouvons faire la même chose pour le soleil en effectuant un voyage imaginaire vers le prochain système stellaire le plus proche, Alpha Centauri. De là, nous pouvons regarder notre propre système solaire sous un nouvel angle.

Alpha Centauri est une étoile triple dans Centaurus le centaure, une constellation mieux visible depuis l'hémisphère sud. Les étoiles les plus brillantes, Alpha Centauri A et B, apparaissent comme une seule étoile à l'œil nu, mais un petit télescope les divisera en une paire brillante et proche. Les deux sont de taille similaire au soleil et situés à 4,37 années-lumière ou à environ 26 000 000 000 000 (billions) de miles. Alpha Centauri C, mieux connu sous le nom de Proxima Centauri, est un peu plus proche que le binaire lumineux à 4,24 années-lumière.

Proxima est une étoile beaucoup plus faible, plus petite et moins massive appelée naine rouge d'environ un septième du diamètre du soleil. Alors qu'Alpha Centauri AB est la troisième étoile nocturne la plus brillante après Sirius et Canopus, Proxima brille doucement à une magnitude de 11,1 et nécessite un petit télescope pour voir. Mais il a quelque chose que ses frères et sœurs plus brillants et plus grands n'ont pas : les planètes. Si nous regardons le soleil en arrière, ce serait bien de le faire depuis la surface d'une planète, tout comme nous regardons le ciel depuis la surface de la Terre.

La plus interne des deux planètes de Proxima, appelée Proxima Centauri b, est une sphère rocheuse à seulement 1,17 fois la masse de la Terre qui orbite à seulement 4,7 millions de miles (7,5 millions de km) de son soleil hôte. Alors que cela se termine, rappelez-vous que Proxima est beaucoup plus froide et plus faible que notre soleil, donc la planète se trouve dans la "zone Goldilocks", où de l'eau liquide pourrait exister à sa surface. Non pas que nous ayons encore la preuve de cela, juste que c'est possible.

Debout à la surface de Proxima b, le ciel semblerait très similaire à celui de la Terre. C'est parce que la majorité des étoiles qui composent les constellations sont si éloignées qu'elles ne se déplacent que peu lorsque nous voyageons à 4,24 années-lumière, de la même manière que la lune apparaît au même endroit dans le ciel d'un bout de ma maison ville à l'autre. Quatre années-lumière est une goutte dans le seau quand il s'agit de distances célestes.

Où pourrions-nous trouver le soleil de Proxima, ou d'ailleurs de n'importe où dans le système Alpha Centauri ? Alors que vous scrutez le ciel et que votre regard se pose sur le W familier de Cassiopée, vous remarquez instantanément une étoile brillante en dessous et à sa gauche. Oui, c'est ça : le soleil ! À une magnitude de 0,4, il apparaîtrait aussi brillant que Bételgeuse dans Orion ou Procyon dans le Petit Chien (Canis Minor). Situé là où il se trouve, le soleil étirerait la forme de Cassiopée en un zigzag saisissant que les habitants de la planète trouveraient aussi accrocheur que la ceinture d'Orion. La prochaine fois que vous sortirez la nuit, regardez haut dans le ciel du nord pour le W et imaginez le soleil juste à côté.

Même dans un grand télescope, il n'y aura aucune trace des planètes de notre système solaire, juste un point brillant et étoilé dans la noirceur de l'espace. Seuls des instruments spécialisés seraient capables de détecter la légère oscillation du soleil causée par les remorqueurs gravitationnels des planètes, en particulier Jupiter et Saturne. Sinon, le soleil semblerait identique à une étoile brillante vue de la Terre.

Cela me fait sourire de savoir que la lumière de nos vies tient une place prépondérante dans le ciel de Proxima b's. Mais si nous mettons notre fusée sous tension et voyageons de plus en plus loin du soleil, elle devient de plus en plus faible. De quelques centaines d'années-lumière, il se fond dans la bande enfumée de la Voie lactée comme l'un des plus de 250 milliards de soleils de notre galaxie.

Avec quelle rapidité nous nous fondons dans le cosmos et disparaissons ! Pourtant, aussi petite et apparemment insignifiante que notre planète semble, il n'y a pas d'endroit comme la maison.


Un regard chronologique sur une Terre en transit

Appelez cela la zone de transit terrestre, cette région de l'espace à partir de laquelle des astronomes putatifs sur une exoplanète pourraient voir la Terre transiter par le Soleil. Lisa Kaltenegger (Cornell University) est directrice du Carl Sagan Institute et auteur d'un article de 2020 avec Joshua Pepper (LeHigh University) qui a examiné les étoiles au sein de l'ETZ (voir Voir la Terre comme un monde en transit).

Alors que Kaltengger et Pepper ont identifié 1004 étoiles de la séquence principale dans un rayon de 100 parsecs qui verraient la Terre comme une planète en transit, Kaltenegger nous rappelle que les étoiles sont toujours en mouvement. Compte tenu des ressources abondantes disponibles dans le catalogue Gaia eDR3 de l'Agence spatiale européenne, pourquoi ne pas élaborer des positions et des mouvements stellaires pour examiner la question au fil du temps ? Après tout, il y a des implications SETI ici. Nous étudions les atmosphères planétaires à partir des données prises lors des transits. Sommes-nous, à notre tour, le sujet d'une telle étude de la part d'astronomes ailleurs dans le cosmos ?

Ainsi, le nouveau papier de Kaltenegger dans Nature, écrit avec Jackie Faherty (American Museum of Natural History), qui identifie 2 034 systèmes stellaires proches (dans les mêmes 100 parsecs, ou 326 années-lumière) qui auraient pu voir la Terre en transit en observant notre Soleil au cours des 5 000 dernières années pouvoir dans le même laps de temps à l'avenir. Kaltenegger prend note de la nature dynamique de l'ensemble de données :

« Du point de vue des exoplanètes, nous sommes les extraterrestres, nous voulions savoir quelles étoiles ont le bon point de vue pour voir la Terre, car elle bloque la lumière du Soleil. Et parce que les étoiles se déplacent dans notre cosmos dynamique, ce point de vue est gagné et perdu. »

Image: With the plane of the Milky Way galaxy seen stretching from the top to the bottom of the image, this artistic view of the Earth and Sun from thousands of miles above our planet, shows that stars (with exoplanets in their own system) can enter and exit a position to see Earth transiting the Sun. Credit: Kaltenegger & Faherty/Cornell University.

Looking at the results more closely, we find 117 stars over the 10,000 year window that are within 100 light years of our Solar System, while 75 of these stars have been in the Earth Transit Zone since the advent of commercial radio roughly 100 years ago. Du papier :

Among those sources, 29 were in the ETZ in the past, 42 will enter it in the future, and 46 have been in the ETZ for some time. These 46 objects (2 F, 3 G, 2 K and 34 M stars and 5 WDs [white dwarfs]) would be able to see Earth transit the Sun while also being able to detect radio waves emitted from Earth, which would have reached those stars by now… Seven of the 2,034 stars are known exoplanet host stars… Four of the planet hosts are located within 30 pc of the Sun.

It’s intriguing to look at some well known systems in this context. Trappist-1, for example, with its seven transiting worlds, will not enter the Earth Transit Zone for 1,642 years, but once within it, will have the ability to see a transit for 2,371 years.

In fact, even the closest stars tend to spend a millennium or more in the ETZ once there, plenty of time for extraterrestrial astronomers, if such exist, to take note of biological and/or technological activity on our world. Ross 128 is another interesting system. Here we have the second-closest known possibly temperate exoplanet after Proxima b, orbiting a red dwarf in Virgo about 11 light years out. Denizens of this world had a 2,158 year window they entered about 3,057 years ago but moved out of 900 years ago.

As I’m curious about unusual venues for potential life, I found this interesting:

109 of the objects in our catalogue are WDs, dead stellar remnants. Whereas most searches for life on other planets concentrate on main sequence stars, the recent discovery of a giant planet around a WD opened the intriguing possibility that we might also find rocky planets orbiting evolved stars. Characterizing rocky planets in the HZ of a WD would answer intriguing questions on lifespans of biota or a second ‘genesis’ after a star’s death.

It should come as no surprise that Kaltenegger and Faherty find M dwarfs dominating the spectral types, given their wide distribution n the galaxy 1,520 of these stars are M-dwarfs. They also find 194 G-class stars like the Sun and a range of other stellar types, of which 102 are K-class stars like Alpha Centauri B. At the present time, 1,402 stars within the 100 parsec bubble can see Earth as a transiting world. Early observations of stars in the ETZ have begun via Breakthrough Listen as well as the Five-hundred-meter Aperture Spherical radio Telescope (FAST) in China.

While technological activity may be difficult to observe, the authors point out that Earth’s biosphere has been at work on its atmosphere for billions of years, meaning observations of Earth transits would have identified it as a living world ever since the Great Oxidation Event. A transiting Earth’s biosignature should be hard to miss.

The paper is Kaltenegger & Faherty, “Past, present and future stars that can see Earth as a transiting exoplanet,” Nature 594 (23 June 2021), 505-507 (abstract).

Round and round she goes, where she will stop nobody knows – until we get way better data!


We May Have Company. Scientists Detect A Planet Around The Star Next Door And Have A New Way To Find More

Alpha Centauri A (left) and Alpha Centauri B imaged by the Hubble Space Telescope. Located in the . [+] constellation of Centaurus (The Centaur), at a distance of 4.3 light-years, the star pair orbits a common center of gravity once every 80 years, with an average distance of about 11 times the distance between Earth and the sun.

An international research team of scientists may have found a habitable planet at Alpha Centauri, a star very close to the Sun. It could forever change the hunt for “other Earths.”

Although it needs confirmation and is thus only a “candidate planet” for now, researchers believe they have found a “warm Neptune” planet around Alpha Centauri A. The possible discovery was reported recently in the journal Nature Communications and last week more details were revealed of the team’s new method for directly imaging smaller planets in the habitable zone of neighbouring star systems.

Alpha Centauri is the nearest star system to Earth at just 4.37 light-years. It’s a very bright triple star system consisting of three stars: the Sun-like Alpha Centauri A (also called Kentaurus) and Alpha Centauri B (Toliman) stars and a tiny red dwarf star called Proxima Centauri.

Proxima Centauri is known to have planets and is the subject of intense research—and was recently the source of a mystery radio signal— but this is the first time that any planets have been detected around Alpha Centauri A.

Part of a Breakthrough Watch/NEAR (New Earths in the Alpha Centauri Region study, the team uncovered a signal of an exoplanet located in a zone that may offer suitable conditions for life.

The signal was weak—hence the uncertainty—but the team was only able to collect the data because of a new ultra-sensitive technique that could make it easier to find planets around close stars.

Selon les scientifiques, il n'y a qu'une seule autre planète dans notre galaxie qui pourrait ressembler à la Terre

29 civilisations extraterrestres intelligentes nous ont peut-être déjà repérés, disent les scientifiques

Expliqué: Pourquoi la «Lune aux fraises» de cette semaine sera si basse, si tardive et si lumineuse

Most exoplanets are found by astronomers looking for dips in a star’s light as a planet transits it, but that only works in star systems that are side-on as seen from Earth.

What scientists really want to be able to do is directly image exoplanets, but so far that technique—using near-infrared light—has only been able to uncover giant Jupiter-sized exoplanets on wide orbits. All such planets exist well outside the habitable zone of a star where liquid water could exist.

This possible “warm Neptune” exoplanet found around Alpha Centauri A was detected much closer in by searching in mid-infrared light.

Mid-infrared light is thought to be where Earth-like planets are at their brightest because it’s exactly there that Earth and its atmosphere are at their brightest. Which makes using a telescope on Earth to look for mid-infrared light intrinsically difficult and subject to a lot of interference. Consequently, the faint signals of exoplanets get lost in a huge amount of background noise.

To the naked eye, Alpha Centauri as a single bright star, but the system is actually made up of a . [+] pair of binary stars, Alpha Centauri A and Alpha Centauri B, plus the faint red dwarf Alpha Centauri C, also known as Proxima Centauri, barely visible in this image.

So the researchers used a new deformable secondary telescope mirror on the Very Large Telescope at the European Southern Observatory in Chile to correct for distortions in the light coming through the Earth’s atmosphere.

They also blocked the light from Alpha Centauri A and the other stars in the system using a coronagraph.

Despite the sophisticated measurement techniques the study still involved 100 hours of observations of Alpha Centauri A and Alpha Centauri B. “Keeping the telescope pointed at the same star for such a long time is highly unusual,” said Anna Boehle, a postdoc at ETH Zurich and second author of the study. “We assessed more than five million images,” she says.

It could forever change the hunt for Earth-like exoplanets. “Our findings indicate that in principle, this process enables us to discover smaller terrestrial planets capable of hosting life and it represents a clear improvement over previous observation methods,” said Boehle.

The search for planets capable of sustaining life may have taken a significant step forward.


The Closest Black Hole to Earth

Black holes are such exotic objects that they somehow suggest great distance. We’re learning about the black holes at the center of many galaxies even as we’re just beginning to catalog the location of smaller ones elsewhere. But we’re also learning through gravitational wave studies about their interactions and have begun to find black holes closer to home. Thus the just announced discovery of a black hole 1,000 light years from Earth. A long way, to be sure, but the closest ever found to our planet.

Evidence for the object comes from the MPG/ESO 2.2-metre telescope at ESO’s La Silla Observatory in Chile, deduced by a team of astronomers led by Thomas Rivinius from observations of two companion stars. This is, in other words, a triple system, and one that can be seen with the naked eye at that. The system is located in Telescopium, its stars viewable without binoculars or telescope on a clear southern hemisphere night. In fact, here’s where to look.

Image: This chart shows the location of the HR 6819 triple system, which includes the closest black hole to Earth, in the constellation of Telescopium. This map shows most of the stars visible to the unaided eye under good conditions and the system itself is marked with a red circle. While the black hole is invisible, the two stars in HR 6819 can be viewed from the southern hemisphere on a dark, clear night without binoculars or a telescope. Credit: ESO, IAU and Sky & Telescope.

The system is HR 6819, which was under study by the Rivinius team as part of an effort targeting double-star systems. It took the FEROS spectrograph on the La Silla instrument to show that one of the two visible stars orbits an unseen object every 40 days. The other star is at a large distance from the inner star/black hole pairing.

Image: This artist’s impression shows the orbits of the objects in the HR 6819 triple system. This system is made up of an inner binary with one star (orbit in blue) and a newly discovered black hole (orbit in red), as well as a third star in a wider orbit (also in blue). The team originally believed there were only two objects, the two stars, in the system. However, as they analysed their observations, they were stunned when they revealed a third, previously undiscovered body in HR 6819: a black hole, the closest ever found to Earth. The black hole is invisible, but it makes its presence known by its gravitational pull, which forces the luminous inner star into an orbit. The objects in this inner pair have roughly the same mass and circular orbits. The observations, with the FEROS spectrograph on the 2.2-metre telescope at ESO’s La Silla, showed that the inner visible star orbits the black hole every 40 days, while the second star is at a large distance from this inner pair. Crédit : ESO/L. Calçada.

We are dealing with a stellar-mass black hole that shows no visible interactions with its environment, and thus had to be deduced from the orbit of the nearby star. As lead author Rivinius notes: “An invisible object with a mass at least 4 times that of the Sun can only be a black hole.” A reasonable conclusion, and a black hole that stands in contrast to the black holes previously discovered in the galaxy, nearly all of which are detectable through strong X-ray emissions as they affect nearby matter.

If we’ve found a black hole this comparatively close to the Solar System, what does this say about their numbers elsewhere? Rivinius speaks in terms of hundreds of millions of black holes, considering how many stars have ended their existence through gravitational collapse into such objects over the lifetime of the galaxy. Marianne Heida (ESO), a co-author of the paper, points to signs of another such system:

“We realised that another system, called LB-1, may also be such a triple, though we’d need more observations to say for sure. LB-1 is a bit further away from Earth but still pretty close in astronomical terms, so that means that probably many more of these systems exist. By finding and studying them we can learn a lot about the formation and evolution of those rare stars that begin their lives with more than about 8 times the mass of the Sun and end them in a supernova explosion that leaves behind a black hole.”

Image: This wide-field view shows the region of the sky, in the constellation of Telescopium, where HR 6819 can be found, a triple system consisting of two stars and the closest black hole to Earth ever found. This view was created from images forming part of the Digitized Sky Survey 2. Credit: ESO/Digitized Sky Survey 2. Acknowledgement: Davide De Martin.

We may also gain insights into the cosmic mergers that gravitational wave astronomy has shown us by studying systems like HR 6819. In such cases, we may be dealing with systems where the inner pairing is made up of two black holes, or a black hole and a neutron star. In that scenario, the outer star in the triple system could interact gravitationally so as to cause a merger that releases gravitational waves.

Before ending today’s article, I want to mention that the Rivinius paper is dedicated to the memory of the Czech astronomer Stanislav (Stan) Štefl, who died recently at age 58 in a car accident in Santiago, Chile. A tribute can be found here. Dr. Štefl worked at ESO Headquarters as a research associate and, from 2004 until 2012, was a Very Large Telescope Interferometer (VLTI) support astronomer at Paranal Observatory. For the past year and a half, he had been on assignment to the Atacama Large Millimeter/ submillimeter Array (ALMA), working in Santiago and at Chajnantor.

Although we discuss objects and distances at scales that defy the imagination, our community is a relatively small one. Such losses are wounds for us all.

The paper is Rivinius et al., “A naked-eye triple system with a non-accreting black hole in the inner binary,” Astronomie & Astrophysique Vol. 637, L3 (May, 2020). Abstract.

Les commentaires sur cette entrée sont fermés.

The latest on LB-1 is that the primary is a stripped helium star, while the companion appears to be a Be star (Shenar et al., arXiv 2020). Nevertheless the various rebuttals of the black hole hypothesis (including this one) have yet to be published in refereed journals, and there appears to have been some back-and-forth going on.

Could it be another high-mass low-luminosity object? A neutron star, a quark star, a strange star or something else? Or would we expect those to be visible?

If the mass estimate is correct it’s far too high for a neutron star. The others you list are very speculative at best. It’s a black hole or (per your second comment) some other type of low luminosity object.

Regarding your follow up: no, not really. Galactic mass is reasonably well characterized. The open questions are more to do with what comprises that mass. That there must be a large quantity of solar mass black holes is expected. However searches for a large enough quantity of compact massive objects (see MACHO) to significantly explain the large non-luminous galactic mass have been negative. Dark matter is still dark.

Re Ron’s comment, this from the paper, which corroborates the fact that the mass precludes a neutron star:

“HR 6819 is not positionally coincident with any known pulsar. The lower limit of 4.2 M⊙ on the mass of the unseen object is substantially above the empirical mass limit of ∼2.6 M⊙ for NSs (Alsing et al. 2018), moreover, a companion mass close to that limit would imply an unbelievably low mass for the B star, and also falls into the possible gap between observed masses of NSs and BHs. Therefore, the unseen object must be a BH.”

Thank you both very much for your replies.
Yeah, the paper discusses an extant gap between numbers of observed black holes vs. Numbers predicted from stellar population models so this discovery was waiting in the wings.
Oops. Forgot about the tiny mass range for exotic objects.

Follow-up comment: Does this discovery have any implications for galactic mass estimates and dark matter physics?
Thank you very much for your excellent website.

When reading about this my first impression was that it might be a Dyson Sphere. That would not make much sense, build something valuable that close to 2 supernovas in the not too distant future.
After giving it some thought, I remember mentioning before, where are all the black holes? Let me explain, B and O type stars form in the large blue galactic clouds that form after the arm of spiral galaxy moves thru a high-density area of gas and dust. This is one of the reason you see the large blue clouds in color images of spiral galaxies. They range from 2 to 3 solar mass in the B9 to O0 mass in excess of 150 solar mass and and make up about 1 out of every thousand stars. Looking at conservatively what generally should form black holes being B4 and above or =>10 solar mass and with a <32 million year lifetime.
This should give a number of black holes forming over the 13.5 lifetime of our spiral galaxy. My best guesstament is of over 400 black hole with in 1000 light years of our solar system. This means that a 3.2 solar mass or higher black hole should be in the 10 to 5o light years distance from us!
So where are they? These black holes are probably the most valuable real estate in the universe and have been developed by ETs in creating wormholes for interstellar travel and invisibility because of interstellar security. So how could we go about finding the most precious commodity in the universe? :->

At least someone agrees with me!

How Close To Earth Is The Closest Black Hole?
We just found the first one within 1,000 light-years of us. But there’s probably one much, much closer.

I wonder what the HR 6819 system black hole looks like in the black body spectrum, infra red, x rays, etc. If it does not have much of an accretion disk, it might be only known indirectly by the stars in the visible light orbiting it. Maybe it will have a rare occultation.

Two ways at each end of the EM radiation might work. Gamma-rays burst or repeaters encountering the black hole would lose a virtual positron or electron to black hole leaving hawking radiation. This might be timed to Gamma burst here to get an exact distance to the BH. ELF to LF radio waves are larger then the black hole so should be some type of indicator in reflection or refraction of these long radio waves. This probable depends on the real size of the black hole and have not found a good write up on the size of 3.2 solar mass and up online.

Interesting point. The other two stars are resolvable from one another, so presumably the hole should be also … and I imagine it should provide a decent gravitational lens. I wonder if over the course of its orbit it is expected to transit anything interesting? I doubt that de Lacaille, placing a Telescopium in the sky, would have imagined it would actually be put to use!

What a beautiful gravilens this would make, an advanced spacefaring species would give an arm and a leg…or an antenna or two to be near one of these, but not to close though.

A phenomenal telescope AND sadly a weapon.

Yes, black holes may be the ultimate “mixed emotions” celestial objects. I don’t know how plausible the notion of a black hole transit network is (you and your starship must first survive the extreme tidal forces of the black holes at *both* ends of the “transit tube,” as well as the intense X-rays from the disc of debris ‘going down the drain,’ through each black hole’s event horizon). But a Freeman Dyson-type “gravity machine” composed of two black holes orbiting each other closely would make a terrific starprobe and starship launching system (and braking system, for arriving ones). Also:

Dangerous and/or particularly undesirable waste materials could also be disposed of by dumping them down a black hole. But one or more black holes that are close enough to be useful are also close enough to be dangerous spacecraft that wandered too close would be torn apart by the powerful tidal force, even if they avoided being pulled down past the event horizon. And a black hole, set in slow translational motion by a sufficiently advanced hostile race (perhaps via asymmetrical compression of interstellar hydrogen), could destroy a solar system or force its planets into out-of-habitable-zone orbits, yet it would appear–to the victims–to be an unfortunate but wholly natural occurrence.

James, you had my curiosity but now you have my attention. A Freeman Dyson-type “gravity machine” composed of two black holes orbiting each other closely. If you could be so kind as to refer me to where details on this subject can be found I would greatly appreciate the reference. Thank you in advance.

Sending a black hole to derail a planet seems like the attack of a civilization, not so different from our own, where raw inefficiency has become the status symbol of the powerful. A more practical civilization might suppose that with all the comets in a cubic parsec, interstellar treaty enforcers must have omitted one from their database somewhere. Besides, who would believe that dinosaurs were capable of broadcasting prime numbers and hopeful messages of peace? :)

The tight focusing power could be used to converge high energy radiation and particle beams across the galaxy onto a civilisation system.

An interesting possibility and exactly what I was thinking! We have unusual phenomenon happening in our atmosphere every day that could be a focused local area event. This may be the way a alien civilization make contact with more primitive virgin cultures so as not to produce psychosis. A prime example of what would happen if direct contact with a large enough population could cause the type of psychosis that CORVID-19 is having on us now. I believe that small scale interactions with a culture would by default be the norm if all ETs are benevolent. What better way than to monitor the results of their work then a nearby mini to large star size black holes (inches to 10 miles in size). This would keep them almost completely anonymous from the population at large but still cause enough curiosity in the rest of the population to have development of ancient astronomical megaliths to giant telescopes.

A species that had a BH at their disposal would be formidable to any creatures in the galaxy. It also allows for very powerful telescope in which light can be bounced back and forth around the BH after been bent allowing for incredible imaging focusing.

Who controls one of these will be a very powerful and potentially dangerous species !

After LB-1, it’s now HR 6819’s turn for the stripped star hypothesis:

In this model, the system is binary rather than triple. The primary is suggested to be a low-mass stripped star rather than a normal B-type giant, and the Be star is the 40-day companion object instead of being an outer tertiary companion of a 40-day inner binary.

Another paper that comes to the same conclusion regarding the system:

Also the following paper, arguing that the originally-proposed triple system is a highly improbable configuration. (They don’t attempt to determine the reflex motion of the Be star, so they suggest an explanation where the Be star is a background object)

After 50 Years, Experiment Finally Shows Energy Could Be Extracted From a Black Hole

A 50-year-old theoretical process for extracting energy from a rotating black hole finally has experimental verification.

Using an analogue of the components required, physicists have shown that the Penrose process is indeed a plausible mechanism to slurp out some of that rotational energy – if we could ever develop the means.

There might be one even closer:

The Monster in the Middle of the Milky Way Is…Spinning Slowly?

For Release: Tuesday, October 20, 2020 – 9:00 am

Cambridge, MA –
The monstrous black hole at the center of the Milky Way galaxy—now of Nobel Prize fame—is proving yet again to be stranger than fiction. New research from scientists at the Center for Astrophysics | Harvard & Smithsonian (CfA), and the Center for Interdisciplinary Exploration and Research in Astrophysics (CIERA) at Northwestern University has revealed that the supermassive black hole at the center of the Milky Way galaxy is not spinning much, providing more evidence that it is unlikely to have a jet. The paper is published in The Astrophysical Journal Letters.

Supermassive black holes like SgrA*—the monstrous black hole at the center of the Milky Way galaxy—are characterized by just two numbers: mass and spin, but have a critical influence on the formation and evolution of galaxies. According to Dr. Avi Loeb, Frank B. Baird Jr. Professor of Science at Harvard and CfA astronomer, and co-author on the research, “black holes release a huge amount of energy that removes gas from galaxies and therefore shapes their star formation history.”

While scientists know that the mass of central black holes has a critical influence on their host galaxy, measuring the impact of their spin isn’t easy. As Loeb puts it, “the effect of black hole spin on the orbits of nearby stars is subtle and difficult to measure directly.”

Casting Doubt on a Nearby Black Hole

By Susanna Kohler on 16 October 2020

A few months ago, scientists announced the indirect detection of the nearest black hole to Earth. But another team is now suggesting a different explanation for this stellar puzzle.

HR 6819: History of a Mystery

From the earliest spectra of HR 6819, scientists identified this source as a bright, early-type Be star — a hot star with emission lines, likely due to the accretion of a circumstellar disk of material. As our ability to resolve detail in stellar spectra has advanced, however, a more complicated picture has emerged.

Studies in the 1980s revealed unexpected narrow absorption lines in HR 6819’s spectra, and a 2003 study showed that these lines were moving over time. This indicated that, though we couldn’t optically resolve them, there were two components of HR 6819: a Be star exhibiting no obvious motion, and a B3 III star on a 40-day orbit.

But what was the B3 III star orbiting? In May 2020, scientists announced an answer to the puzzle: HR 6819 must actually be a triple system. The B3 III star, they argued, is orbiting a black hole (which is why we don’t see evidence of it in the spectra), and the Be star is a distant tertiary companion, orbiting too slowly to have detectable motion.

Based on the B3 III star’s orbit, the black hole would need to weigh more than 4 solar masses — and at just 1,120 light-years distance from Earth, this object would be the closest black hole known. But could there be another explanation for HR 6819’s spectra?