Astronomie

Les radiotélescopes voient-ils mieux les autres étoiles la nuit ?

Les radiotélescopes voient-ils mieux les autres étoiles la nuit ?

Comme vous le savez, nous ne voyons pas les étoiles à l'œil nu pendant la journée à cause de l'éblouissement visible de notre Soleil.

D'après ce que je comprends, notre Soleil émet également des ondes radio. Y a-t-il un « éblouissement » radio du Soleil tel que les radiotélescopes puissent mieux se concentrer sur d'autres étoiles pendant la nuit ?


Le Soleil n'a pas d'impact significatif sur les observations radio pendant la journée, car les radiotélescopes fonctionnent à de grandes longueurs d'onde. En général, la lumière aux longueurs d'onde plus longues diffuse moins que la lumière aux longueurs d'onde plus courtes, et donc la lumière visible du Soleil diffuse beaucoup plus que les ondes radio du Soleil.$^{dague}$ Le premier remplit efficacement le ciel diurne, tandis que le second ne le fait pas, laissant le ciel radio sombre même pendant la journée. Ajoutez à cela le fait que le Soleil - bien que brillant dans les ondes radio - n'est pas extrêmement lumineux par rapport à d'autres sources radio,$^{ddagger}$ et vous constatez que l'observation radio diurne n'est pas très différente de l'observation nocturne.

À proprement parler, vous pourriez soutenir qu'il peut y avoir indirect effets du soleil. La vapeur d'eau est une source importante d'opacité, provoquant plusieurs bandes extrêmement opaques, et les émissions atmosphériques peuvent ajouter du bruit à la température du système de votre instrument, ce qui complique les observations. Les journées d'été humides, par exemple, peuvent être problématiques pour l'observation des émissions astronomiques de vapeur d'eau. Comme le Soleil a un impact sur la météo et le climat, il existe des différences infimes entre le jour et la nuit, mais je ne pense pas qu'elles soient significatives par rapport à l'impact du Soleil sur les observateurs optiques.

Pour terminer, les radiotélescopes n'observent généralement pas les étoiles, qui ne sont généralement pas de puissantes sources radio. Il y a parfois des sursauts ou des éruptions stellaires très médiatisés - BLC1 est un exemple, en supposant qu'il soit naturel - et les interactions étoile-exoplanète peuvent conduire à des émissions radio, comme dans le cas GJ 1151. Mais les radioastronomes recherchent rarement les émissions radio des étoiles, dans comparaison avec d'autres objets comme les radiogalaxies, les pulsars et les nuages ​​d'hydrogène neutre.


$^{dague}$Il en va de même pour la lumière voyageant dans l'espace interstellaire, c'est pourquoi les émissions infrarouges et radio peuvent traverser la poussière, contrairement à la lumière visible et ultraviolette ; vous avez besoin de longueurs d'onde beaucoup plus grandes que la taille des grains de poussière pour une extinction minimale.

$^{ddagger}$Une valeur couramment citée est celle d'environ $sim1 ext{GHz}$, le Soleil a une densité de flux de $S_{ u}sim10^6 ext{ Jy}$ quand c'est calme, avec une augmentation de 1 à 2 ordres de grandeur pendant les périodes actives. C'est seulement quelques ordres de grandeur plus lumineux que les prochaines sources les plus lumineuses dans le ciel, et la différence se réduit considérablement dans le $sim100 ext{MHz}$ régime.


Pourquoi mettre des télescopes au sommet des montagnes et autres endroits étranges ?

Je suis astronome à l'Observatoire de Las Cumbres. Je passe également beaucoup de temps à écrire du code informatique (en utilisant Python) pour faire des recherches et utiliser nos télescopes robotiques. Je gère nos projets éducatifs globaux pour les élèves, les enseignants et le public en utilisant l'Observatoire de Las Cumbres pour suivre leurs propres enquêtes et s'inspirer de l'espace. Je suis également membre du groupe de recherche LCO Solar System, qui surveille les astéroïdes et les comètes. *[email protected]

Jeunes évaluateurs

Salut, j'ai 15 ans et j'ai une année de transition (année sans école entre les cours d'examen) à la maison. Mon intérêt principal est la physique, mais je suis heureux de lire la plupart des informations scientifiques qui me parviennent.

Abstrait

Les télescopes sont les instruments fondamentaux que les astronomes utilisent pour faire des découvertes sur l'Univers. Avec les avancées technologiques des 20 dernières années, il est désormais possible de créer des réseaux de télescopes robotisés. Ces télescopes robotiques commencent à révolutionner les investigations scientifiques et les rendent également accessibles aux étudiants et aux enseignants, d'une manière jamais vue auparavant.


Qu'observent les astronomes avec des télescopes ?

Maintenant que vous savez pourquoi les astronomes doivent utiliser un télescope, vous pouvez commencer à comprendre ce qu'ils peuvent observer.

En termes simples, ils peuvent voir tout ce qui émet de la lumière.

C'est une réponse très basique, et vous vous demandez peut-être avec quel type d'objets émettent même de la lumière pour commencer.

Généralement, voici ce que les astronomes utilisent principalement pour voir les télescopes : la Lune, les planètes de notre système solaire, le Soleil, les objets du ciel profond, les comètes, les étoiles, la pollution lumineuse, les novae, les supernovae et les satellites.

  • Taille/qualité du télescope utilisé.
  • Le lieu d'observation (obscurité du ciel et nuages ​​au-dessus)
  • Compétences/connaissances ou expérience des astronomes.

En regardant spécifiquement le télescope, il y a deux composants principaux qui dictent combien il sera capable de montrer.

Le premier est « l'ouverture ». C'est le diamètre de la lentille du télescope et c'est le composant qui définit la quantité de lumière collectée par la lunette. Par conséquent, la résolution dépend fortement de cette pièce.

La seconde est la « Qualité Optique ». Il s'agit essentiellement de la capacité de l'oscilloscope à afficher une image inchangée.

  1. Bas de gamme (Petit – Prix allant de 50 $ à 200 $). Ce sont généralement des télescopes portables destinés à une visualisation occasionnelle par les débutants en astronomie et les enfants. Il s'agit généralement de télescopes réflecteurs newtoniens de 70-80 mm ou de télescopes réfracteurs de 50-80 mm. Ce que vous pouvez voir avec ces télescopes est plus limité.
  2. Niveau intermédiaire (Taille moyenne - Prix allant de 200 $ à 500 $). Il s'agit généralement d'un réflecteur newtonien de 150 mm, d'un réfracteur de 80-100 mm ou d'un télescope Maksutov Cassegrain de 90-130 mm.
  3. Haut de gamme (Grand – Prix à partir de 550 $+). Ces télescopes comprennent des réflecteurs de 200-300 mm, des réfracteurs de 120-150 mm ou un Schmidt Cassegrain de 200-250 mm.

Il s'agit d'un aperçu assez vague, car le prix d'un télescope peut varier énormément en raison d'autres facteurs tels que (accessoires ou équipement inclus, qualité de la monture, etc.).

Au-delà, différents objets nécessitent des exigences optiques.

Si les astronomes veulent voir la Lune, les planètes ou les étoiles, il est généralement préférable d'avoir une portée plus petite et de meilleure qualité. Ainsi, par exemple, un réfracteur de 80 mm a tendance à être meilleur qu'un réflecteur plus grand de 150 mm qui a une mauvaise optique.

Si un astronome veut se concentrer sur des objets du ciel profond, alors le contraire est vrai. Un réflecteur de 150 mm moins cher a tendance à être meilleur qu'un réfracteur haut de gamme de 80 mm pour cette tâche.

Ci-dessous, vous verrez quels objets peuvent être observés par un astronome et le type de lunette requis pour cette observation.

La lune

La Lune de la Terre est l'un des objets les plus faciles à observer dans le ciel nocturne pour un astronome. Même avec de faibles grossissements et des télescopes plus petits, il semble tout aussi impressionnant. En utilisant une lunette plus grande et de meilleure qualité, les astronomes pourront zoomer sur les différentes parties de la lune avec une meilleure clarté. C'est en utilisant une lunette plus haut de gamme que les cratères et les montagnes peuvent être étudiés de plus près.

Les planètes

Les planètes de notre système solaire

Il y a un total de 8 planètes qui composent notre système solaire. Chacun d'eux peut être observé depuis la Terre avec un télescope.

En raison de la distance relative à chacun d'eux, ce n'est qu'avec Jupiter, Saturne et Mars que vous pouvez voir les détails de surface les plus fins. De plus, si un astronome observait l'une de ces planètes, il serait capable de voir les propres conditions météorologiques de la planète - y compris les nuages, les tempêtes de poussière et les célèbres anneaux de Saturne.

Fait intéressant, Jupiter et Saturne ont plusieurs lunes qui tournent autour de leur attraction gravitationnelle.

En utilisant un télescope de niveau intermédiaire, il est possible d'assister aux phases de Vénus et de Mercure.

En raison de leur distance relative de la terre, quel que soit le télescope utilisé, Neptune et Uranus ont tendance à paraître petits avec des traces de disques bleus et verts.

Pluton est très difficile à voir, d'autant plus lorsqu'il se trouve à la périphérie de la Voie lactée. Si un astronome devait réussir, il apparaît généralement sous la forme d'une étoile sombre.

En plus d'avoir une ouverture suffisante et une optique de qualité, pour que les astronomes puissent voir plus de détails et de clarté sur les planètes, le télescope devra être bien collimaté et refroidi.

Ensuite, il y a ce que les astronomes appellent la « vue » (la turbulence dans l'atmosphère). S'il y en a trop, l'image se déforme.

Ainsi, pour pouvoir observer les détails les plus fins de la surface des planètes, les astronomes ont besoin des bonnes conditions atmosphériques et d'un télescope de haute qualité, bien collimaté et refroidi.

Objets du ciel profond (DSO)

Les objets du ciel profond (également connus sous le nom de DSO) sont le terme générique pour les galaxies, les nébuleuses et les amas d'étoiles.

Ceux-ci sont appelés « objets du ciel profond » car ils se trouvent effectivement au-delà de notre système solaire.

Si un astronome voulait observer des objets du ciel profond, il n'a pas nécessairement besoin de trop s'inquiéter du grossissement de leur portée. Au lieu de cela, leur principale préoccupation est l'ouverture de leur télescope, car la priorité est d'obtenir beaucoup de lumière. En dehors du contrôle des astronomes, il y a l'obscurité du ciel, ce qui est évidemment quelque chose qui doit être compris. Dans une période de haute obscurité du ciel, même le télescope le plus cher et le plus puissant ne peut pas déchiffrer une vue.

La plupart des objets du ciel profond semblent faibles et il est inhabituel de voir beaucoup de détails sur eux.

L'endroit où l'astronome est basé (appelé lieu d'observation) est un autre facteur important lorsque l'on regarde les objets du ciel profond.

Avec un ciel très sombre et où la voie lactée est très lumineuse, un grand télescope de 250 mm montre généralement environ 5 000 objets du ciel profond.

Si la Voie lactée est à peine visible, ce qui est typique si un télescope est utilisé dans les banlieues, il est courant que seuls 2000 objets du ciel profond puissent être observés.

En observant dans une zone polluée (comme dans les villes), le ciel profond ne peut être observé qu'avec un succès limité, moins d'objets et moins de clarté.

Les galaxies les plus éloignées sont d'autant plus sensibles à la lumière que plus il y a de pollution, moins il y a de chances de pouvoir les voir.

Étoiles doubles

La plupart des étoiles que l'on peut voir dans le ciel ne sont en fait pas singulières. Beaucoup sont en fait doubles, triples ou plus. Certains ont même des couleurs différentes ! Les télescopes sont un moyen efficace de voir ces nuances.

Même les télescopes les plus petits et les moins chers permettent l'observation de Star Doubles. Les portées plus grandes avec les spécifications les plus élevées vous permettront de voir plus clairement la relation entre les étoiles. En regardant Double Stars sur une période de temps (généralement des mois, parfois même des années), les paires sont susceptibles de changer de position les unes par rapport aux autres.

Astoroïdes et comètes Astéroïde

Les astéroïdes sont constitués de roches et se trouvent dans le système solaire interne. Ils sont susceptibles de ressembler à des étoiles lorsqu'ils sont observés à travers un télescope. Cependant, c'est au sein de leur mouvement qu'ils peuvent être distingués.

Les comètes, quant à elles, sont constituées de glace et sont relativement petites. Ils se produisent dans le système solaire externe. C'est lorsqu'elles s'alignent ou s'aventurent de près vers le soleil qu'elles deviennent visibles. Initialement, leur coma (également connu sous le nom d'enveloppe nébuleuse) et une minuscule « étoile » brillante à l'intérieur (également connue sous le nom de noyau) que l'on peut remarquer. Lorsque les comètes se rapprochent de la Terre, elles paraissent plus grosses et brillent plus fort. Il est parfois possible de voir une queue de poussière et de gaz s'en dégager.

Le soleil

Regarder directement le soleil ne doit jamais être tenté avec un télescope. Au lieu de cela, un composant spécial appelé « Filtre à pleine ouverture » ​​doit être porté. Ceux-ci sont disponibles en deux variétés différentes : H-alpha et un filtre de lumière du jour.

Le H-alpha est un appareil qui est placé sur un télescope solaire, alors que le filtre peut être monté sur n'importe quel télescope.

Lors de l'observation du Soleil, il est préférable d'avoir une ouverture plus petite et une qualité optique supérieure. La raison en est que le jour, les turbulences dans l'atmosphère empêchent les plus grands télescopes de tirer pleinement parti de leur puissance.

Autres objets

À mesure qu'un astronome devient plus expérimenté, sa capacité à observer plus d'objets augmente également. Les étoiles variables en sont un exemple. Ils changent avec le temps et deviennent plus brillants avec le temps.

Les novae et les supernovae sont le point culminant d'explosions d'étoiles au loin. Ceux-ci se produisent de manière aléatoire et, si le moment est venu, peuvent être observés à l'aide d'un télescope standard.

Un autre événement qui nécessite le bon moment pour voir sont les Occultations des étoiles. Il n'est possible de les voir qu'à partir d'endroits spécifiques sur Terre.

Un autre objet à observer sont les satellites en orbite autour de la Terre. Le satellite le plus couramment placé est la Station spatiale internationale en raison de sa taille (le plus gros satellite).


Meilleurs télescopes et jumelles pour observer les étoiles en 2020

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Bien que vous n'ayez pas toujours besoin de gadgets spéciaux pour regarder les événements célestes illuminer le ciel, les télescopes et les jumelles vous permettent de mieux voir les phénomènes liés à l'espace. L'été est rempli d'averses de météores entre juillet et août, et le temps chaud offre la possibilité de disposer une couverture de pique-nique et de regarder les étoiles. Des détaillants comme Walmart, REI et Home Depot vendent une sélection de télescopes et de jumelles, dont certains peuvent également vous aider à prendre des photos de planètes et de constellations.

Selon l'American Meteor Society (AMS), il existe actuellement trois pluies de météores actives. Deux des trois – les aquariides du delta du sud et les alpha capricornes – culminent entre le 28 et le 29 juillet, date à laquelle vous aurez les meilleures chances de les voir. Les Perséides, une autre pluie de météores, sont actives entre le 14 juillet et le 24 août, et l'AMS prédit qu'elle culminera vers le 12 août. L'AMS dit que les pluies de météores sont plus visibles après minuit, mais la visibilité dépend également de votre emplacement et des conditions de clair de lune.

Que vous regardiez des événements célestes dans votre jardin ou dans un parc (n'oubliez pas votre masque facial), apporter un télescope ou une paire de jumelles ne fera qu'améliorer l'expérience. Voici 12 produits qui vous aideront à voir dans l'espace.


Pionniers de la radio

Le premier radioastronome ne voulait pas être le premier radioastronome. En 1933, un homme du nom de Karl Jansky travaillait sur un projet pour Bell Laboratories, un laboratoire du New Jersey nommé d'après Alexander Graham Bell, qui a inventé le téléphone. Les ingénieurs y développaient le premier système téléphonique qui fonctionnait à travers l'océan Atlantique. Lorsque les gens ont essayé pour la première fois de passer des appels téléphoniques sur ce système, ils ont entendu un sifflement en arrière-plan à certains moments de la journée. Bell Labs pensait que le bruit était mauvais pour les affaires, alors ils ont envoyé Karl Jansky pour découvrir ce qui en était la cause. Il a rapidement remarqué que le sifflement commençait lorsque le milieu de notre galaxie s'élevait dans le ciel et se terminait lorsqu'il se couchait (tout dans le ciel se lève et se couche comme le font le Soleil et la Lune). Il a compris que les ondes radio provenant du centre de la galaxie perturbaient la connexion téléphonique et provoquaient le sifflement. Il – et le téléphone – avaient détecté des ondes radio venues de l'espace [1]. Jansky a ouvert un nouvel univers invisible. Vous pouvez voir une image de l'antenne utilisée par Karl Jansky pour détecter les ondes radio depuis l'espace sur la figure 2.

  • Figure 2 - Le fondateur de la radioastronomie, Karl Jansky, se tient devant l'antenne qu'il a construite et qui a détecté les premières ondes radio identifiées comme venant de l'espace. Source : NRAO.

Inspiré par les recherches de Janksy&# x02019, un homme du nom de Grote Reber a construit un radiotélescope dans son jardin dans l'Illinois. Il a terminé le télescope, qui mesurait 31 pieds de diamètre, en 1937 et l'a utilisé pour regarder tout le ciel et voir d'où venaient les ondes radio. Puis, à partir des données qu'il a recueillies à partir de son radiotélescope, il a réalisé la première carte du “radio sky” [2].


Le spectre électromagnétique

La lumière transporte des informations d'une manière que vous ne pouvez pas réaliser. Les téléphones portables utilisent la lumière pour envoyer et recevoir des appels et des messages. Les routeurs sans fil utilisent la lumière pour envoyer des photos de chats depuis Internet vers votre ordinateur. Les autoradios utilisent la lumière pour recevoir la musique des stations de radio à proximité. Même dans la nature, la lumière véhicule de nombreux types d'informations.

Les télescopes sont des collecteurs de lumière, et tout ce que nous savons de Hubble est dû à la lumière. Puisque nous ne sommes pas en mesure de voyager vers une étoile ou de prélever des échantillons dans une galaxie lointaine, nous devons dépendre du rayonnement électromagnétique et de la lumière mdash pour nous transporter des informations à partir d'objets distants dans l'espace.

Le télescope spatial Hubble peut voir des objets dans plus que la lumière visible, y compris la lumière ultraviolette, visible et infrarouge. Ces observations permettent aux astronomes de déterminer certaines caractéristiques physiques des objets, telles que leur température, leur composition et leur vitesse.

Le spectre électromagnétique comprend bien plus que la lumière visible. Il comprend des longueurs d'onde d'énergie que les yeux humains peuvent percevoir.

Qu'est-ce que le spectre électromagnétique ?

Le spectre électromagnétique décrit tous les types de lumière, y compris celles que l'œil humain ne peut pas voir. En fait, la majeure partie de la lumière dans l'univers est invisible à nos yeux.

La lumière que nous pouvons voir, composée des couleurs individuelles de l'arc-en-ciel, ne représente qu'une très petite partie du spectre électromagnétique. Les autres types de lumière comprennent les ondes radio, les micro-ondes, les rayonnements infrarouges, les rayons ultraviolets, les rayons X et les rayons gamma, qui sont tous imperceptibles à l'œil humain.

Toute lumière, ou rayonnement électromagnétique, voyage dans l'espace à 300 000 kilomètres par seconde et accélère la vitesse de la lumière. C'est à peu près la distance parcourue par une voiture au cours de sa vie, parcourue par la lumière en une seule seconde !

Comment nous mesurons la lumière

La lumière voyage par vagues, un peu comme les vagues que l'on trouve dans l'océan. En tant qu'onde, la lumière possède plusieurs propriétés fondamentales qui la décrivent. L'un est la fréquence, qui compte le nombre d'ondes qui passent par un point donné en une seconde. Une autre est la longueur d'onde, la distance entre le pic d'une onde et le pic de la suivante. Ces propriétés sont étroitement et inversement liées : plus la fréquence est élevée, plus la longueur d'onde &mdash est petite et vice versa. Un troisième est l'énergie, qui est similaire à la fréquence en ce sens que plus la fréquence de l'onde lumineuse est élevée, plus elle transporte d'énergie.

Vos yeux détectent des ondes électromagnétiques qui ont à peu près la taille d'un virus. Votre cerveau interprète les différentes énergies de la lumière visible comme différentes couleurs, allant du rouge au violet. Le rouge a l'énergie la plus faible et le violet la plus élevée.

Au-delà du rouge et du violet, il existe de nombreux autres types de lumière que nos yeux humains peuvent voir, tout comme il y a des sons que nos oreilles peuvent entendre. À une extrémité du spectre électromagnétique se trouvent les ondes radio, qui ont des longueurs d'onde des milliards de fois plus longues que celles de la lumière visible. À l'autre extrémité du spectre se trouvent les rayons gamma, avec des longueurs d'onde des milliards de fois plus petites que celles de la lumière visible.

La signification de la lumière et de la couleur

Les scientifiques utilisent la couleur comme un outil pour transmettre des informations. Lire l'article

Les scientifiques utilisent différentes techniques avec des télescopes pour isoler différents types de lumière. Par exemple, bien que nos yeux ne puissent pas voir la lumière ultraviolette d'une étoile, une façon de la percevoir est de laisser la lumière de l'étoile passer à travers un filtre sur un télescope qui supprime tous les autres types de lumière et tombe sur une caméra de télescope spéciale sensible à la lumière ultraviolette. .

Comparaison de différents types de lumière, y compris la taille de la longueur d'onde et la fréquence.

Ce que nous disent les différents types de lumière

Pour étudier l'univers, les astronomes utilisent tout le spectre électromagnétique. Différents types de lumière nous disent des choses différentes. Voir des exemples interactifs

Les ondes radio et les micro-ondes, qui ont les énergies les plus faibles, permettent aux scientifiques de percer des nuages ​​interstellaires denses pour voir le mouvement du gaz froid.

La lumière infrarouge est utilisée pour voir à travers la poussière froide, étudier les gaz chauds et la poussière, et les étoiles relativement froides et détecter les molécules dans l'atmosphère des planètes et des étoiles.

La plupart des étoiles émettent la majeure partie de leur énergie électromagnétique sous forme de lumière visible, cette tranche du spectre que nos yeux peuvent voir. Les étoiles plus chaudes émettent une lumière d'énergie plus élevée, donc la couleur de l'étoile indique à quel point il fait chaud. Cela signifie que les étoiles rouges sont froides, tandis que les étoiles bleues sont chaudes.

Au-delà du violet se trouve la lumière ultraviolette (UV), dont les énergies sont trop élevées pour que les yeux humains puissent les voir. La lumière UV trace la lueur chaude des pépinières stellaires et est utilisée pour identifier les étoiles les plus chaudes et les plus énergétiques.

Les rayons X proviennent du gaz le plus chaud qui contient des atomes. Ils sont émis par des matériaux surchauffés en spirale autour d'un trou noir, d'étoiles à neutrons bouillonnantes ou de nuages ​​de gaz chauffés à des millions de degrés.

Les rayons gamma ont les énergies les plus élevées et les longueurs d'onde les plus courtes du spectre électromagnétique. Ils proviennent d'électrons libres et de noyaux atomiques dépouillés accélérés par de puissants champs magnétiques dans des étoiles en explosion, des étoiles à neutrons en collision et des trous noirs supermassifs.

Cette image très détaillée de la nébuleuse du Crabe combine des données de télescopes couvrant presque toute la largeur du spectre électromagnétique. L'image comprend des données de cinq télescopes différents : le télescope spatial Spitzer (infrarouge) en jaune le Karl G. Jansky Very Large Array (radio) en rouge Hubble Space Telescope (visible) en vert XMM-Newton (ultraviolet) en bleu et Chandra X -ray Observatory (X-ray) en violet.

Le royaume des fantômes

Will Gater plonge dans la région de la Vierge, l'une des bandes les plus extraordinaires du ciel nocturne, pour révéler la science derrière les faibles galaxies qui y résident.

Image de Douglas S, M104 et mdash Sombrero Galaxy

Jetez votre regard sur la bande de ciel entre l'étoile Spica et la poignée de La Grande Ourse par une nuit de printemps claire et que voyez-vous ? À part quelques étoiles, il ne semble pas y avoir grand-chose à dire à propos de &mdash, du moins pas à l'œil nu.

Pourtant, cette grande partie de la sphère céleste est sans doute l'une des zones les plus extraordinaires de notre ciel nocturne car elle est parsemée de centaines de galaxies. La Vierge fourmille de formes célestes faiblement brillantes, il y a de délicats volutes en spirale, des elliptiques floues et même de grands amas de galaxies se rassemblant en multitudes. Et bien qu'ils puissent être cachés à l'œil nu, ces rassemblements spectraux et stellaires présentent un intérêt énorme pour les astrophysiciens. Alors venez avec nous alors que nous explorons la science de certains des habitants les plus célèbres du royaume galactique fantomatique de la Vierge.

La Galaxie Sombrero

La Vierge est une constellation célèbre pour son énorme population de taches célestes lointaines, dont l'un est notre premier objet, Messier 104. M104 se trouve en fait près de la frontière entre la Vierge et la constellation plus au sud de Corvus, à environ 11° de l'étoile brillante Spica (Alpha Virginie). M104 est plus communément connue sous le nom de Galaxie Sombrero et il n'est pas difficile de voir comment elle a acquis ce nom lorsque vous la regardez à travers un grand télescope ou que vous en voyez des images prises par des astrophotographes. Son histoire scientifique est tout aussi frappante que son apparence visuelle.

Sa caractéristique la plus évidente est peut-être la bande sombre à travers la masse brillante d'étoiles qui composent sa forme ovale rougeoyante. La bande est une partie silhouettée du disque de poussière et de gaz de la galaxie, qui est vue par le bord à partir de notre ligne de mire. Les images du télescope spatial Hubble ont montré ce disque avec des détails remarquables, révélant des structures complexes dans les couloirs de poussière. Les observations infrarouges faites avec le télescope spatial Spitzer ont révélé que, de manière inhabituelle, le disque de M104 se trouve dans une autre galaxie elliptique plus grande, dont nous ne voyons qu'une partie dans la lumière visible et qui ne devient plus pleinement apparente qu'à des longueurs d'onde infrarouges plus longues.

Abell 1689

L'astronomie regorge de physique et de mdash époustouflants et les comportements étranges et merveilleux ne manquent pas dans et autour des galaxies. Nulle part cela n'est mieux démontré que lorsque des galaxies lointaines se rassemblent en de vastes amas. Abell 1689 est l'un de ces amas de galaxies que les astronomes ont scruté intensément au cours des dernières décennies. Il se trouve au cœur de la Vierge, à environ 7,5 degrés à l'est de l'étoile brillante Porrima (Gamma Virginis). À une distance de plus de deux milliards d'années-lumière de nous, et extrêmement faible, cet amas n'est pas celui que vous traquerez à travers l'oculaire d'un modeste télescope de jardin. Mais grâce au puissant œil en orbite du télescope spatial Hubble, ce lointain rassemblement galactique a été photographié avec des détails spectaculaires révélant bien plus que les membres individuels brillants de l'amas lui-même.

Balayez vos yeux sur l'image de Hubble d'Abell 1689 (à droite) et vous verrez peut-être ce qui rend l'amas si intéressant. Des arcs de lumière fins, semblables à des cheveux, sont dispersés partout. Ce ne sont pas des structures célestes exotiques, mais des visions très déformées d'autres galaxies situées bien au-delà de l'amas. Ces arcs apparaissent parce que l'énorme masse combinée des amas de galaxies déforme l'espace qui l'entoure, l'amenant à se comporter comme une lentille. Bien que la qualité de l'image fournie par cette lentille gravitationnelle puisse faire sourciller les cercles amateurs de fabrication de télescopes, la lentille partage un trait clé avec les lentilles de télescope que nous utilisons : elle peut révéler des objets distants que nous serions peut-être incapables de voir autrement. En effet, en 2008, des chercheurs ont annoncé qu'ils avaient utilisé Hubble, en conjonction avec la lentille gravitationnelle d'Abell 1689, pour observer une galaxie lointaine dans l'Univers primitif, quelque 700 millions d'années après le Big Bang.

Regardez n'importe quelle image des riches champs de galaxies dans et autour de la constellation de la Vierge, et parmi les étoiles et les tourbillons galactiques qui remplissent votre vue, vous verrez de nombreux ovales lumineux de lumière. Ce sont des galaxies elliptiques et bien qu'elles n'aient peut-être pas la beauté ou les régions de formation d'étoiles spectaculaires de leurs cousines spirales, ces essaims stellaires souvent vastes sont parmi les habitants intergalactiques les plus énigmatiques que nous connaissions. Le plus grand parmi les elliptiques dans cette partie du ciel est le gargantuesque M87. C'est vraiment un géant & mdash une étude récente par des astronomes de l'Observatoire européen austral a pu déterminer la taille du halo d'étoiles autour de la galaxie : l'anneau d'étoiles s'étend sur environ 980 000 années-lumière, éclipsant le halo stellaire de la Voie lactée, qui mesure environ 640 000 à des années-lumière.

Cependant, la caractéristique la plus célèbre de M87 n'est pas sa taille mais ce qui se trouve en son cœur : un trou noir supermassif. Contrairement au trou noir central de la Voie lactée, le M87 est actif. Les images de la galaxie montrent un énorme jet émanant du trou noir dans lequel le jet brille en raison de la lumière libérée par des particules à haute énergie qui courent à des vitesses énormes le long des lignes de champ magnétique à l'intérieur.

Mis à part le jet et certains amas globulaires, le reste de M87 peut sembler plutôt fade en lumière visible. À d'autres longueurs d'onde, cependant, un maelström caché d'activité dans et autour de l'énorme galaxie est révélé. Les radiotélescopes, par exemple, ont observé d'énormes flux de matière incandescents associés au jet de trou noir, tandis que les images aux rayons X de l'observatoire en orbite Chandra montrent d'immenses nuages ​​tourbillonnants de gaz surchauffé dans la galaxie. Quelque chose à considérer la prochaine fois que vous poserez les yeux sur cette tache floue et apparemment placide dans l'oculaire de votre télescope.

L'amas de galaxies de la Vierge

Demandez à un astronome chevronné de nommer l'une de leurs galaxies printanières préférées à observer et il y a de fortes chances qu'elle soit située en Vierge. La constellation possède un extraordinaire éventail de trésors galactiques, dont certains des plus célèbres du ciel. Il n'est donc peut-être pas surprenant que de nombreuses galaxies se pressant dans cette partie du ciel soient associées, c'est-à-dire qu'elles font toutes partie d'un énorme &mdash et, en termes cosmiques, relativement proche &mdash groupage connu sous le nom d'amas de galaxies de la Vierge. Des études récentes suggèrent qu'il y a environ 1 900 galaxies dans cet amas, situé à environ 56 millions d'années-lumière de la Voie lactée.

L'amas compte en son sein de nombreuses galaxies relativement brillantes qui sont familières aux astronomes amateurs, par exemple M87 ainsi que M86, M84 et les autres qui composent la grande courbe des galaxies connue sous le nom de chaîne de Markarian. Le cœur de l'amas lui-même se situe dans la région d'environ 6° à l'ouest de l'étoile Vindemiatrix (Epsilon Virginis). Cependant, des études modernes ont montré qu'il y a des membres de l'amas répartis sur toute cette parcelle de ciel, avec certains dans les constellations voisines de Coma Berenices et Lion aussi.

NGC 4488

En regardant dans le cosmos, les distances jusqu'aux galaxies les plus proches peuvent sembler immenses, et pourtant les galaxies spirales se heurtent fréquemment. À mesure que deux galaxies s'approchent, leurs interactions gravitationnelles les font se déformer l'une l'autre.

Vous pouvez avoir une idée de ce qui se passe lorsque les galaxies spirales s'engagent de cette façon si vous regardez dans la constellation de la Vierge et plus précisément dans la chaîne de Markarian. Dans la chaîne se trouvent deux galaxies &mdash connues sous le nom de The Eyes &mdash qui se trouvent à environ 50 millions d'années-lumière de nous. La paire est cataloguée sous les noms de NGC 4438 et NGC 4435, et des images profondes de NGC 4438 montrent un fouillis tordu de bandes de poussière dispersées et de flux d'étoiles en forme de ruban autour d'une région centrale plus lumineuse. Les astronomes pensent que ce que nous voyons dans NGC 4438 est en fait une galaxie spirale qui a été perturbée par une violente rencontre avec la galaxie elliptique M86, qui se trouve maintenant à moins de 0,5 degrés dans le ciel.

La Galaxie Tourbillon

Ce voyage à travers le royaume éthéré des galaxies de la Vierge nous a fait traverser environ 60 degrés du ciel et nous terminons notre exploration de cette région extraordinaire avec l'une des plus belles galaxies de la sphère céleste. M51, également connue sous le nom de galaxie Whirlpool, a captivé les astronomes pendant des siècles et continue d'intriguer les amateurs et les professionnels aujourd'hui. M51 était scrutée par les astronomes bien avant que sa vraie nature et en tant que galaxie à part entière et pas seulement une autre nébuleuse rougeoyante au sein de la Voie lactée ne soit vraiment connue.

William Parsons, le troisième comte de Rosse, a dessiné le célèbre M51 en 1845 à l'aide de l'énorme Léviathan de Parsonstown, un télescope réflecteur de 72 pouces installé au château de Birr en Irlande. Son dessin exquis dépeint clairement la forme majestueuse du Whirlpool &mdash et de sa voisine, la galaxie NGC 519 qui est immédiatement reconnaissable dans les images astro prises avec l'équipement photographique d'aujourd'hui.

Notre perspective de M51, plongeant sur le disque de la galaxie, nous offre une vue superbe sur la physique qui s'y déroule. À l'intérieur du disque, les ondes de densité ont formé des bras spiraux, qui abritent un grand nombre d'étoiles bleues chaudes, relativement jeunes. Les photographies de la galaxie révèlent une autre caractéristique frappante de ces bras : de nombreuses taches de lumière cramoisie dispersées à travers le disque de M51. Cette caractéristique est celle qui, tout comme les jeunes étoiles chaudes, témoigne de la formation d'étoiles qui s'y produit. Ces taches cramoisies sont des régions où le rayonnement des étoiles infantiles et nouveau-nées excite les nébuleuses maternelles environnantes, faisant briller les nuages ​​de gaz de la teinte rubis caractéristique de l'hydrogène brillant.

Ces floraisons spectaculaires de la formation d'étoiles ne sont pas non plus le seul dynamisme affiché avec la galaxie Whirlpool. NGC 5195 interagit avec M51 et des images à longue exposition de la paire montrent de vastes étendues d'étoiles &mdash connues sous le nom de courants de marée &mdash près des galaxies qui ont été tirées au cours de cette danse gravitationnelle.

See the Galaxies

Although none of the galaxies we've covered here are visible to the naked eye, several, such as M104 (the Sombrero Galaxy) and M51 (the Whirlpool Galaxy), are fine sights through amateur telescopes. If you've never observed a distant galaxy through a telescope before, you'll soon realize why many astronomers affectionately refer to deep-sky objects as faint fuzzies. It's a description that sums up rather well the view of many galaxies through the eyepiece of a modest amateur telescope: a faint, fuzzy blob. That's not to say there aren't brighter examples that show more structure or interesting features, such as M104's dark bar, though. As with many celestial objects the key to seeing more detail is to get away from light pollution and use a larger aperture telescope. If you don't have one then pay a visit to your local astronomical society observing evening or star party during the galaxy seasons of spring and autumn. These events often provide access to large-aperture instruments.

ABOUT THE WRITER
Will Gater is an astronomy journalist, author and presenter. Follow him on Twitter at @willgater or visit willgater.com

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Étoiles doubles

Never underestimate the beauty of double stars. What may first appear as a single brilliant star in the night sky may actually be two stars and, with the proper eye training or even a low-costing pair of binoculars, you’ll be able to see so for yourself. Of course, double stars come in two varieties, visual and gravitationally bound, and to figure out which one you’re looking at will require research.

Mizar — the star in the bend of the handle of the big dipper — is a classic example. With really good eyes you should be able to make out Mizar’s companion: Alcor. But with a small telescope you’ll see a third star forming a triangle with the first two, and finally yet another faint companion to Mizar.

Other pairs show contrasting color. Albireo is the gold and green pair, and Almach is the orange and blue pair. All double star systems have wonders to reveal. Check back here for latest tips on observing our favorite pairs.


Gigantic Radio Telescope to Search for First Stars and Galaxies

More than 20,000 radio antennas will soon connect over the Internet to scan largely unexplored radio frequencies, hunting for the first stars and galaxies and potentially signals of extraterrestrial intelligence.

The Low Frequency Array (LOFAR) will consist of banks of antennas in 48 stations in the Netherlands and elsewhere in Europe, all hooked up by fiber optic cables. Signals from these stations will be combined using a supercomputer, transforming the array into "perhaps the most complex and versatile radio telescope ever attempted," said Heino Falcke, chairman of the board for the International LOFAR Telescope.

Currently 16,000 of LOFAR's antennas and 41 of its stations are up, and the array will be completed by the middle of this year. All told, LOFAR will have a resolution equivalent to a telescope 620 miles (1,000 kilometers) in diameter. In addition, "it's an expandable design &mdash we can always come along later and add additional stations," said Michael Wise at ASTRON, the Netherlands Institute for Radio Astronomy.

Since LOFAR is so large, it can scan large parts of the heavens &mdash its first all-sky survey, which started Jan. 9, can sweep across "the entire northern sky twice in just 45 days," said George Heald of ASTRON.

LOFAR is also very fast, capable of measuring events only five-billionths of a second long. In addition, the fact that LOFAR is essentially many different radio telescopes knit together means it can run, say, three different science projects simultaneously, Wise said.

The array is designed to monitor low-frequency radio waves, a largely unexplored part of radiation from the sky. One critical source of these radio emissions are extremely feeble signals from the cold hydrogen gas that dominated the cosmos during the so-called dark ages of the universe. As stars eventually came into being, they would have left scars on this hydrogen, and by analyzing how the radio signals from this gas changed over time, scientists can therefore learn much about how the first galaxies came to be. [Infographic Tour: History & Structure of the Universe]

"This is a pivotal phase in the early evolution of the universe, stretching from 400 million to 800 million years after the Big Bang," said Ger de Bruyn of ASTRON. "We'd like to know when exactly it happened, how it happened, how fast it happened."

LOFAR will also scan for artificial radio emissions as part of the search for extraterrestrial intelligence (SETI). Past SETI missions focused on higher frequency radio waves, but perhaps alien civilizations preferred lower frequencies.

"LOFAR can do interesting SETI experiments," Falcke told SPACE.com. "In the next couple of years, we'll be trying it."

Low-frequency radio waves are also emitted around intensely powerful cosmic objects such as black holes, and investigating these could help scientists better understand the inner workings of these ferocious systems. For instance, when it comes to pulsars &mdash the highly magnetized and rapidly rotating neutron stars that can form after supernovas &mdash LOFAR can monitor radio emissions from within about 60 miles (100 kilometers) of the pulsar's surface, said Jason Hessels of ASTRON.

LOFAR will open its capabilities to astronomers internationally starting in May. Scientists at LOFAR detailed their work earlier this month at the 219th annual meeting of the American Astronomical Society in Austin, Texas.


What are the two most important functions of a telescope?

le most important function of the astronomical telescope is: Resolving power. Light gathering power. magnifying power.

Furthermore, what is the importance of a telescope? Télescope, device used to form magnified images of distant objects. le telescope is undoubtedly the most important investigative tool in astronomy. It provides a means of collecting and analyzing radiation from celestial objects, even those in the far reaches of the universe.

Secondly, what are the three major functions of a telescope quizlet?

Cassegrain focus: This secondary mirror extends the telescope's focal length. Nasmyth focus: separate's light from objects into it's individual colors to determine the objects' chemestries, surface temperature, and motion toward or away from us.

What are the two main properties that determine how effective a telescope is?

The two most important properties of a telescope are its light-collecting area and its angular resolution. A telescopes light-collecting area tells us how much total light it can collect at one time. Résolution angulaire is the smallest angle in which we can tell that two dots- or two stars- are distinct.


An Astronomer’s Paradise, Chile May Be the Best Place on Earth to Enjoy a Starry Sky

The view through the eyepiece of the telescope is breathtaking. Like tiny diamonds on black velvet, countless sparkling stars float against a fathomless backdrop of empty space. “This is Omega Centauri,” says astronomer Alain Maury, who runs a popular tourist observatory just south of San Pedro de Atacama in northern Chile. “To the naked eye, it looks like a fuzzy star, but the telescope reveals its true nature: a huge, globular cluster of hundreds of thousands of stars, almost 16,000 light-years away.” I could take in this mesmerizing view for hours, but Maury’s other telescopes are trained at yet more cosmic wonders. There’s just too much to see.

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Chile is an astronomer’s paradise. The country is justly famous for its lush valleys and snowcapped volcanoes, but its most striking scenery may be overhead. It is home to some of the finest places on Earth to enjoy the beauty of the starry sky. If there’s one country in the world that really deserves stellar status, it’s Chile.

If you live in a city, as I do, you probably don’t notice the night sky at all. Yes, the moon is visible at times, and maybe you can see a bright planet like Venus every now and then, but that’s about it. Most people are hard-pressed to recognize even the most familiar constellations, and they’ve never seen the Milky Way.

Not so in Chile. A narrow strip of land, 2,700 miles long and 217 miles at its widest point, Chile is tucked between the Andes Mountains to the east and the Pacific to the west. It stretches from the arid Atacama Desert in the north to the stark granite formations of the Torres del Paine National Park in the south. Large parts of Chile are sparsely populated, and light pollution from cities is hardly a problem. Moreover, the northern part of the country, because of its dry desert atmosphere, experiences more than 200 cloudless nights each year. Even more important to stargazers, Chile provides a clear view of the spectacular southern sky, which is largely invisible from countries north of the Equator.

This article is a selection from our new Smithsonian Journeys Travel Quarterly

Travel through Peru, Ecuador, Bolivia and Chile in the footsteps of the Incas and experience their influence on the history and culture of the Andean region.

Long before European astronomers first charted the unknown constellations below the Equator, just over 400 years ago, the indigenous people of Latin America knew the southern sky by heart. Sometimes their buildings and villages were aligned with the heavens, and they used the motions of the sun, the moon and the stars to keep track of time. Their night sky was so brilliant that they even could recognize “dark constellations”— pitch-black, sinuous dust clouds silhouetted against the silvery glow of the Milky Way. The Inca dark constellation of the llama is particularly conspicuous, as I noticed during my visit to Maury’s observatory.

It wasn’t until the mid-20th century that Western astronomers were drawn to Chile, in a quest for the best possible sites to build Southern Hemisphere observatories. Americans and Europeans alike explored the mountainous regions east of the port of La Serena, a few hundred miles north of the country’s capital, Santiago. Horseback expeditions lasting for many days—back then, there were no roads in this remote part of the world—took them to the summits of mountains like Cerro Tololo, Cerro La Silla and Cerro Las Campanas, where they set up their equipment to monitor humidity (or lack thereof), sky brightness and atmospheric transparency.

Before long, astronomers from American institutions and from the European Southern Observatory (ESO) erected observatories in the middle of nowhere. These outposts experienced their heyday in the 1970s and 1980s, but many of the telescopes are still up and running. European astronomers use the 3.6-meter (142 inches) telescope at the ESO’s La Silla Observatory to search for planets orbiting stars other than the sun. A dedicated 570-megapixel camera attached to the four-meter (157 inches) Blanco Telescope at Cerro Tololo Inter-American Observatory is charting dark matter and dark energy—two mysterious components of the universe that no one really understands.

The European Southern Observatory in La Silla, Chile, just after sunset (© Roger Ressmeyer/CORBIS) The Milky Way hangs in the sky over the Chilean Death Valley in the Atacama Desert. (© Nicholas Buer/Corbis) Cerro Tololo Inter-American Observatory in La Serena, Chile (© Robert Harding World Imagery/Corbis) The exterior of the telescope dome at the Las Campanas Observatory in La Serena, Chile, as night falls. Its 100-inch telescope is visible inside. (© Roger Ressmeyer/CORBIS) The Antennae Galaxies are seen in this image made from the parabolic antennas of the ALMA (Atacama Large Millimetre/Submillimetre Array) project at the El Llano de Chajnantor in the Atacama Desert, October 2011. ALMA is the world's largest and highest—at 16,000 feet—ground-based astronomical observatory. (© HO/Reuters/Corbis) Mamalluca Observatory in La Serena, Chile (© Barbara Boensch/imageBROKER/Corbis) Ian Shelton stands by a telescope at the Las Campanas Observatory. Shelton discovered Supernova 1987A in the Large Magellanic Cloud (immediately to the right of the telescope) with this telescope. (© Roger Ressmeyer/CORBIS) The Collowara Observatory in Andacollo, Chile, is a tourist observatory. (© Walter Bibikow/JAI/Corbis) A lagoon reflects the Milky Way in Atacama, Chile. (© Nicholas Buer/Corbis)

If you’re star trekking in Chile, it’s good to know that most professional observatories are open for tourists one day each week, usually on Saturdays. Check out their schedules in advance to prevent disappointment—the drive from La Serena to La Silla may take almost two hours, and the curvy mountain roads can be treacherous. I once got my four-wheel-drive pickup truck in a spin while descending the gravel road from Las Campanas Observatory, a scary ride I hope never to repeat. Also, dress warm (it can be extremely windy on the summits), wear sunglasses and apply loads of sunblock.

Most professional observatories are open to visitors only during daytime hours. If you’re after a nighttime experience, the region east of La Serena—especially Valle de Elqui—is also home to a growing number of tourist observatories. The oldest is Mamalluca Observatory, some six miles northwest of the town of Vicuña, which opened in 1998. Here amateur astronomers give tours and introductory lectures, and guides point out the constellations and let visitors gaze at stars and planets through a number of small telescopes. Everyone can marvel at the view of star clusters and nebulae through the observatory’s 30-centimeter (12 inches) telescope.

You can look through a 63-centimeter (25 inches) telescope at Pangue Observatory, located ten miles south of Vicuña. At Pangue, astronomy aficionados and astrophotographers can set up their own equipment or lease the observatory’s instruments. Farther south, near the town of Andacollo, is Collowara Observatory, one of the newest tourist facilities in the region. And south of La Serena, on the Combarbalá plain, is Cruz del Sur Observatory, equipped with a number of powerful modern telescopes. Most observatories offer return trips to hotels in Pisco Elqui, Vicuña or Ovalle. Tours can be booked online or through travel agents in town.

I will never forget my first look at the Chilean night sky in May 1987. I was awed by the glorious constellations of Scorpio and the Southern Cross, the star-studded Milky Way with its many star clusters and nebulae, and of course the Large and Small Magellanic Clouds (two companion galaxies to our own Milky Way). Using today’s digital equipment, all of this can be captured on camera. Little wonder that professional astrophotographers have fallen in love with Chile. Some of them have the privilege of being designated photo ambassadors by ESO: They get nighttime access to observatories, and their work is promoted on the ESO website.

Every traveler to Chile interested in what’s beyond our home planet should visit—and photograph—the country’s Norte Grande region. It’s a surrealistic world of arid deserts, endless salt flats, colorful lagoons, geothermal activity and imposing volcanoes. East of the harbor town of Antofagasta, the Atacama Desert looks like a Martian landscape. In fact, this is where planetary scientists tested the early prototypes of their Mars rovers. The alien quality of the terrain makes you feel as if you’re hiking on a forbidding yet magnificent planet orbiting a distant star.

The 45-mile gravel road that took me through the rock-strewn Atacama from Ruta 5 (Chile’s main highway) to Cerro Paranal during my first visit there in 1998 has since been paved, providing much easier access to the ESO’s Very Large Telescope (VLT)—one of the foremost professional astronomical observatories in the world. Here, 8,645 feet above sea level, astronomers enjoy the serene spectacle of sunset above the Pacific Ocean before they switch on the four huge 8.2-meter (323 inches) Unit Telescopes, which are equipped with high-tech cameras and spectrographs that help them unravel the mysteries of the universe. And yes, even this temple of ground-based astronomy is open to visitors only on Saturdays.

A couple hundred miles to the northeast, tucked away between the Cordillera de la Sal mountain range and the Altiplano on the border with Argentina, is the oasis of San Pedro de Atacama. The region was inhabited thousands of years before the Spanish conquistadors built the first adobe houses and a Roman Catholic church in the 17th century—one of the oldest churches in Chile. Today San Pedro is a laid-back village, populated by backpackers and lazy dogs. It serves as the hub for exploratory trips to the surrounding natural wonders, from the nearby Valle de la Luna to the remote El Tatio geyser field.

Even though electric street lighting was introduced in San Pedro some ten years ago, it’s hard to miss the stars at night. A few steps into a dark side road will give you an unobstructed view of the heavens. Don’t be surprised, while you’re sipping a pisco sour in one of the many restaurants in town, to hear American, European or Japanese visitors talk about the big bang, the evolution of galaxies, or the formation of stars and planets. Over the last couple of years, San Pedro has become a second home for the astronomers of the international ALMA observatory.

ALMA (Atacama Large Millimeter/submillimeter Array) is the latest addition to Chile’s professional astronomical facilities. It’s one of the highest (altitude: 16,40 feet) and largest ground-based observatories in the world, with 66 antennas, most of them 12 meters (40 feet) across. The actual observatory, at the Llano de Chajnantor, some 30 miles southeast of San Pedro, is not open to tourists, but on weekends, trips are organized to ALMA’s Operations Support Facility (OSF), where you can visit the control room and take a look at antennas that have been brought down for maintenance. On clear days the OSF offers stunning views of nearby volcanoes and over the Salar de Atacama salt flat. While ALMA studies invisible radiation from distant stars and galaxies, San Pedro also affords many opportunities for old-fashioned stargazing. Some fancy resorts, like Alto Atacama and Explora, have their own private observatories where local guides take you on a tour of the heavens.

But if you really want to immerse yourself in the Chilean night sky, I strongly recommend a visit to SPACE, which stands for San Pedro de Atacama Celestial Explorations. Here, French astronomer and popularizer Maury and his Chilean wife, Alejandra, welcome you with hot chocolate, warm blankets and entertaining stories about the history of astronomy before they take you to their impressive telescope park.

It was here that I got my first look at the globular cluster Omega Centauri. I marveled at the clouds of Jupiter, the rings of Saturn, binary stars, softly glowing nebulae, glittering groups of newborn stars and distant galaxies. Suddenly the world beneath my feet turned into an inconspicuous speck of dust in a vast, incredibly beautiful universe. As the famous American astronomer Carl Sagan once said: “Astronomy is a humbling and character-building experience.” The Chilean night sky touches your deepest self.

For professional astronomers, Chile will remain the window to the universe for many years to come. On Cerro Las Campanas, plans are in place to build the Giant Magellan Telescope, featuring six 8.4-meter (330 inches) mirrors on a single mount. Meanwhile, the European Southern Observatory has chosen Cerro Armazonas, close to Paranal, as the site for the future European Extremely Large Telescope (E-ELT). This monster instrument—which would be the largest optical/near-infrared telescope ever built—will have a 39-meter (128 feet) mirror consisting of hundreds of individual hexagonal segments. It is expected to revolutionize astronomy, and it may be able to detect oxygen and methane—signs of potential life—in the atmospheres of Earthlike planets orbiting nearby stars.

In 2012 I drove the bumpy trail to the summit of Armazonas, and took a small stone for a souvenir. Two years later the mountaintop was flattened by dynamite to create a platform for the E-ELT. One day I hope to return, to see the giant European eye on the sky in its full glory. But well before the telescope’s “first light,” Chile will beckon me again, to witness the wonder of a total solar eclipse, both in July 2019 and in December 2020.

I have to admit I’m hooked. Hooked by the cosmos, as seen and experienced from the astronomical paradise of Chile. You’ll understand when you go there and see for yourself. Who knows, one day we may run into each other and enjoy the view together.

About Govert Schilling

Govert Schilling is the prize-winning author of dozens of popular astronomy books. He writes about astronomy and space science for newspapers and magazines from his hometown of Amersfoort, the Netherlands.