Système solaire

Les comètes, ce qu'elles sont et d'où elles viennent

Les comètes, ce qu'elles sont et d'où elles viennent

Les hommes primitifs connaissaient déjà les comètes. Les plus brillants ont fière allure et ne ressemblent à aucun autre objet dans le ciel.

Les comètes ressemblent à des taches de lumière, souvent floues, qui laissent des traces ou des cheveux. Cela les rend attrayants et les entoure de magie et de mystère. Les comètes sont des corps fragiles et petits, de forme irrégulière, formés par un mélange de substances dures et de gaz gelés.

Une comète est constituée d'un noyau, généralement composé de glace et de roche, entouré d'une atmosphère brumeuse appelée cheveux ou coma. L'astronome américain Fred Whipple a décrit en 1949 le noyau, qui contient presque toute la masse de la comète, comme une "boule de neige sale" composée d'un mélange de glace et de poussière.

La plupart des gaz expulsés pour former les cheveux sont des molécules fragmentaires ou radicalaires des éléments les plus courants dans l'espace: l'hydrogène, le carbone, l'azote et l'oxygène.

La tête d'une comète, y compris ses cheveux diffus, peut être plus grande que la planète Jupiter. Cependant, la partie solide de la plupart des comètes n'a qu'un volume de quelques kilomètres cubes. Par exemple, le noyau obscurci par la poussière de la comète de Halley mesure environ 15 sur 4 kilomètres.

Les orbites des comètes s'écartent considérablement de celles fournies par les lois de Newton. Cela peut être dû au fait que la fuite de gaz produit une propulsion par jet qui déplace légèrement le noyau d'une comète hors de son trajet.

Les comètes de courte période, observées le long de nombreuses orbites, ont tendance à s'estomper avec le temps, comme on pourrait s'y attendre. Enfin, l'existence de groupes de comètes montre que les noyaux cométaires sont des unités solides.

En général, l'orbite des comètes est beaucoup plus longue que celle des planètes. D'un côté, ils peuvent être rapprochés du Soleil et, de l'autre, éloignés de l'orbite de Pluton.

Lorsque les comètes s'approchent du Soleil et deviennent chaudes, les gaz s'évaporent, dégagent des particules solides et forment les cheveux. Lorsqu'ils se détournent à nouveau, ils refroidissent, les gaz gèlent et la queue disparaît.

À chaque passage, ils perdent de la matière. Enfin, il ne reste que le noyau rocheux. On pense qu'il existe des astéroïdes qui sont des noyaux nus de comètes.

La photo est la comète Kohouotek, qui est passée près de la Terre en janvier 1974. Elle avait été détectée très loin, lorsqu'elle traversait l'orbite de Jupiter.

Il y a des comètes avec de courtes périodes orbitales et d'autres longues. Il y en a qui ne dépassent jamais l'orbite de Jupiter et d'autres qui vont très loin, jusqu'à ce qu'ils quittent le système solaire et ne reviennent plus.

La comète Encke, d'orbite courte, approche tous les trois ans et trois mois. Vous ne pouvez voir qu'avec un bon télescope. Au lieu de cela, la célèbre comète de Halley, qui nous visite tous les 76 ans, et le Rigollet, qui le fait tous les 156 ans, sont toujours brillants.

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